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À l’intérieur de la vente de Chelsea: poches profondes, promesses privées et offres parallèles


LONDRES – Le gouvernement britannique s’est rapproché mardi de donner sa bénédiction à l’achat du Chelsea FC, l’une des équipes du ruban bleu du football européen, par un groupe d’investissement dirigé par les États-Unis après avoir décidé qu’il avait des assurances suffisantes qu’aucun des produits du record le prix de vente – 3,1 milliards de dollars – reviendrait au propriétaire russe du club.

L’approbation en attente du gouvernement, attendue dès mercredi, a marqué la fin non seulement de l’accord le plus cher de l’histoire du sport, mais peut-être aussi du plus lourd, cryptique et politique.

Au cours des trois mois qui se sont écoulés depuis que l’oligarque russe propriétaire de Chelsea, Roman Abramovich, a mis en hâte son équipe sur le marché, le destin du club s’est joué non seulement sur les terrains de certaines des compétitions les plus riches du football mondial, mais dans les couloirs du pouvoir à Westminster et les hautes tours de Wall Street. Et tout cela sur fond de sanctions financières paralysantes imposées après l’invasion de l’Ukraine par la Russie.

Le chemin vers un accord a enchevêtré un casting de personnages peu probable – fonds de capital-investissement et fiducies offshore anonymes; des législateurs en Grande-Bretagne et au Portugal ; un milliardaire suisse octogénaire et la star américaine du tennis Serena Williams ; un oligarque russe énigmatique et un rabbin portugais peu connu – et présentait un passeport contesté, des pourparlers de paix en temps de guerre et même des rapports sur une tentative d’empoisonnement.

Sa fin laisse autant de questions que de réponses. Tout ce que l’on peut dire avec certitude, c’est qu’un groupe dirigé par le copropriétaire des Los Angeles Dodgers Todd Boehly et largement financé par la société de capital-investissement Clearlake contrôlera désormais Chelsea, six fois champion d’Angleterre et deux fois champion d’Europe, et Abramovich Ne fera pas.

Abramovich a d’abord indiqué son intention de vendre Chelsea – le plus important de ses actifs de loin – presque dès que l’armée russe est entrée en Ukraine fin février, et seulement une semaine avant que la Grande-Bretagne et l’Union européenne ne l’identifient comme un élément clé. allié du président russe Vladimir V. Poutine et a gelé ses avoirs.

Conclure un accord, cependant, s’est avéré diaboliquement alambiqué. Le dernier obstacle à une vente n’a été résolu que cette semaine, lorsque les législateurs britanniques étaient suffisamment convaincus qu’un prêt de 2 milliards de dollars dû à une fiducie offshore, censée être contrôlée par Abramovich, avait été effacé. Les responsables du gouvernement britannique ont ensuite tenté de rassurer leurs homologues portugais, qui avaient accordé de manière controversée à Abramovich un passeport portugais avec l’aide d’un rabbin en 2018, et l’Union européenne, qui avait imposé ses propres sanctions à Abramovich en mars. Les deux doivent également approuver la vente en raison de sa nationalité portugaise.

Mais le prêt n’était pas la seule complication rencontrée par Raine, la banque d’investissement basée à New York recrutée par Abramovich pour gérer la vente. L’accord avec le groupe de Boehly s’est accompagné d’un ensemble de conditions, certaines fixées par le gouvernement britannique, certaines par Raine et d’autres par Abramovich lui-même, toutes frappantes dans le cadre de la vente d’une équipe sportive.

Les quatre prétendants potentiels identifiés par Raine comme des prétendants sérieux – le groupe de Boehly; une dirigée par l’homme d’affaires britannique Martin Broughton qui comptait parmi ses partenaires Williams et le pilote de Formule 1 Lewis Hamilton ; un autre financé par Steve Pagliuca, le propriétaire des Boston Celtics de la NBA ; et un de la famille Ricketts, qui contrôle les Cubs de Chicago du baseball – ont été invités non seulement à payer un prix à couper le souffle pour l’équipe, mais également à s’engager sur un certain nombre de promesses, y compris jusqu’à 2 milliards de dollars supplémentaires en investissements à Chelsea.

Les prétendants du club ont été informés, par exemple, qu’ils ne pouvaient pas vendre leur participation au cours de la première décennie de propriété et qu’ils devaient consacrer 125 millions de dollars à l’équipe féminine du club; investir des millions de plus dans l’académie et les installations d’entraînement du club ; et s’engager à reconstruire Stamford Bridge, le stade vieillissant de Chelsea dans l’ouest de Londres.

Dans le même temps, Abramovich a insisté sur le fait que tous les bénéfices de la vente iraient à une nouvelle association caritative au profit des victimes de la guerre en Ukraine. Pour s’assurer qu’il ne prenne pas le contrôle de cet argent, le gouvernement britannique exigera qu’il soit d’abord placé sur un compte bancaire gelé qu’il contrôle. Ce n’est qu’alors qu’il examinera tous les plans du fonds élaborés par Mike Penrose, ancien chef d’une branche de l’UNICEF, une organisation caritative des Nations Unies pour l’enfance, et délivrera une licence spéciale qui permettra à l’organisation caritative de prendre le contrôle des fonds.

La charité n’était qu’une des particularités de l’accord arrangé par Joe Ravitch, le co-fondateur de Raine qui a dirigé la vente.

Les nouveaux propriétaires ne seront pas non plus autorisés à percevoir des dividendes ou des frais de gestion ou à charger l’équipe de dettes – des termes que les banquiers liés à la vente ont décrits comme des «clauses anti-Glazer», une référence aux propriétaires impopulaires de Manchester United qui ont pris le contrôle du club lors d’un rachat par emprunt en 2005.

Plusieurs personnes proches du processus ont déclaré que l’offre de Boehly avait finalement été sélectionnée parmi le groupe de riches prétendants en raison de sa volonté de respecter les clauses. (Au moins une de ces personnes, qui a travaillé sur la candidature soutenue par Pagliuca, a déclaré que son groupe s’était retiré de la course en raison de la nature des conditions.)

La Premier League a déjà a signé la vente de Chelseaannonçant mardi qu’il avait examiné et approuvé les nouveaux propriétaires « sous réserve que le gouvernement délivre la licence de vente requise et l’achèvement satisfaisant des étapes finales de la transaction ».

Cependant, on ne sait pas exactement ce qui se passera si Boehly et ses partenaires choisissent de renoncer à l’une des conditions une fois qu’ils auront le contrôle du club. Tout rôle de surveillance incombera à l’organisme de bienfaisance, la seule entité extérieure encore inextricablement liée à la fois à Chelsea et à Abramovich, ou à l’influence continue de deux lieutenants clés d’Abramovich qui espèrent rester à leur poste sous les nouveaux propriétaires.

Ces deux dirigeants – le président du club Bruce Buck et Marina Granovskaia, une femme d’affaires d’origine russe qui est passée de l’assistante personnelle d’Abramovich à la réponse officielle la plus élevée pour les métiers du football à Chelsea – gagneront environ 12,5 millions de dollars pour leur travail sur la vente. Les commissions à la direction, totalisant jusqu’à 50 millions de dollars, et les frais à Ravitch, estimés entre 0,5 et 1% de la valeur de la transaction, seront payés à partir du bilan du club et non à partir des fonds de vente, selon une personne familier avec la structure de la transaction.

Des responsables du gouvernement britannique s’étaient affrontés avec des dirigeants et des financiers de Chelsea au sujet de la création d’une résolution juridiquement contraignante pour empêcher Abramovich d’avoir accès à l’argent qu’il avait si publiquement déclaré prêt à renoncer.

Le problème était une société appelée Camberley International Investments, dirigée par un fiduciaire chypriote au nom de ce que les responsables britanniques croient être Abramovich et ses enfants. Camberley a prêté 2 milliards de dollars à Fordstam, la société par laquelle Abramovich contrôlait Chelsea, pour financer ses dépenses et ses opérations. La réclamation de Camberley contre Fordstam a maintenant été résolue et son administrateur a récemment démissionné.

Ce n’est qu’à ce moment-là, alors que la date limite du 31 mai pour la conclusion de la vente était imminente, que le gouvernement britannique a décidé d’approuver l’accord.

Pour les fans de Chelsea, la vente met fin à une saison qui s’est parfois transformée en absurdité. Les sanctions imposées à Abramovich – et par extension à Chelsea – ont tout affecté, des voyages de l’équipe à l’impression et à la vente de programmes de jeux. Des milliers de sièges vides parsemaient Stamford Bridge pendant les matchs des derniers mois de la saison après l’interdiction de la vente de nouveaux billets, et l’agitation de la liste se profilait en raison d’un moratoire sur la signature et la vente de joueurs.

Cela sera désormais levé, les joueurs de Chelsea et le manager Thomas Tuchel demandant de toute urgence des éclaircissements à Boehly et à son groupe sur leurs plans. Au moins deux défenseurs clés devraient quitter Chelsea cet été, et au moins deux autres joueurs – dont le capitaine du club, Cesar Azpilicueta – devraient suivre.

Boehly, une présence régulière aux matchs de Chelsea depuis l’annonce de son rachat le 6 mai, a largement déclaré qu’il aimerait maintenir Chelsea comme une force majeure du football. Il est peu probable, cependant, qu’un groupe largement soutenu par une société de capital-investissement se montre aussi indulgent qu’Abramovich l’était en tant que propriétaire.

En près de deux décennies à Chelsea, Abramovich était une présence familière mais presque silencieuse à Stamford Bridge, heureux de laisser son argent parler. Sous sa direction, Chelsea s’est transformé en une véritable superpuissance européenne, remportant cinq titres de Premier League et deux couronnes de Ligue des champions en employant une succession de managers de premier plan et en investissant des milliards de dollars dans des joueurs.

Ses largesses ont changé Chelsea mais aussi le football dans son ensemble, inaugurant une ère de dépenses sans entraves qui a vu les frais de transfert et les salaires des joueurs atteindre des niveaux impensables quelques années plus tôt. Cela a également eu un prix que les revenus de Chelsea, peu importe leur croissance au cours de ces années d’abondance, ne pouvaient égaler. Tout au long de son mandat, Abramovich a utilisé sa vaste fortune personnelle pour subventionner des pertes pouvant atteindre 1 million de dollars par semaine.

Pourtant, tout comme l’arrivée d’Abramovich en 2003 a ouvert la porte à une nouvelle ère pour le football anglais, son départ sert également de signet.

Bien que la rareté puisse expliquer en partie la précipitation à payer une prime pour Chelsea – les plus grandes équipes de football sont rarement à vendre, après tout – on ne sait pas quand ni comment un groupe d’investisseurs en capital-investissement qui a navigué dans des eaux aussi dangereuses et déroutantes pour prendre le contrôle du club peut commencer à réaliser un retour sur son investissement.




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