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À Roland-Garros, Novak Djokovic vise à nouveau sa 21e victoire en Grand Chelem


Novak Djokovic est déjà venu ici, talonnant le titre majeur n ° 21.

Il a eu sa chance à l’US Open l’été dernier. Gagner la finale du simple masculin contre Daniil Medvedev aurait été un moment fort dans le sport. Djokovic aurait traversé l’impasse qu’il avait partagée avec Roger Federer et Rafael Nadal : 20 titres dans les majeures, puis le record du tennis masculin.

Et Djokovic serait devenu le premier joueur masculin depuis Rod Laver en 1969 à remporter un Grand Chelem, remportant Wimbledon et les titres de France, d’Australie et de l’US Open la même année.

Ce ne devait pas être le cas.

Ensuite, il semblait destiné à enregistrer sa 21e victoire dans une épreuve du Grand Chelem à l’Open d’Australie de cette année, le majeur où il est sorti victorieux à neuf reprises. Il fait ressembler le jeu dans la serre de Melbourne à une promenade dans un jardin d’été ombragé.

Mais nous savons ce qui s’est passé à la place.

Djokovic a été arrêté puis expulsé après une impasse tendue sur la question de savoir s’il devait être autorisé à concourir en Australie alors qu’il avait fièrement refusé d’être vacciné contre le coronavirus.

Point fait et moment perdu à la fois par le gouvernement australien et l’un des athlètes anti-vaccins les plus connus au monde.

Avec l’Open de France en cours, Djokovic tente enfin à nouveau de remporter sa 21e victoire majeure. En raison de son classement n ° 1, il est la tête de série du tableau masculin. « Je vais à Paris avec confiance et de bons sentiments quant à mes chances là-bas », a-t-il déclaré avant le tournoi.

Il a dit à peu près la même chose les deux dernières fois où il a atteint le graal de 21 tournois du Grand Chelem. Mais c’est Nadal qui a décroché ce record historique en premier, devant Djokovic et Federer, lorsque Nadal est revenu dans les voûtes de la grandeur et a battu Medvedev à l’Open d’Australie d’une manière à couper le souffle.

Djokovic peut-il sortir du stand et égaliser Nadal ? S’il ne le fait pas bientôt, il pourrait commencer à établir des comparaisons avec une championne tout aussi talentueuse, complexe et perplexe – Serena Williams, qui reste coincée un majeur derrière le record de 24 de Margaret Court.

Comme Williams, qui à 40 ans ne joue pas sur le circuit et se dirige peut-être vers la retraite, Djokovic fait face à une pression grondante pour suivre ses pairs. Cela ne devient pas plus facile. Dimanche, il a eu 35 ans. Sa fenêtre se ferme – la capacité de faire appel à la cohérence match par match se rétrécit à chaque saison de broyage.

Considérez tout ce qu’il a affronté cette année. Colère mondiale face à sa détermination à éviter la vaccination. La gueule de bois de la défaite écrasante en finale de l’US Open. Les mois où il ressemblait à un maigre fac-similé de lui-même sur le court de tennis.

Après l’Australie, il s’est vu interdire de jouer dans deux grands tournois en dur, à Indian Wells et à Miami, car les États-Unis ont sagement exigé que les visiteurs étrangers soient vaccinés pour entrer dans le pays. Puis vint une séquence de jeu saccadé et plein d’angoisse, que nous n’avions pas vu de sa part depuis des années. Il y a eu des défaites en début de ronde contre les 123e et 46e joueurs mondiaux. Avant d’adorer les fans de sa ville natale, il a lutté pendant l’Open de Serbie et s’est effondré en finale. Il est tombé à Madrid face à l’arriviste espagnol de 19 ans Carlos Alcaraz.

Djokovic peut-il remporter son 21e à Roland-Garros ? Il y avait peu d’indices qu’il serait à la hauteur jusqu’à ce mois-ci à Rome, lors de la dernière grande mise au point avant Roland Garros.

À Rome, tout était à nouveau là pour Djokovic : des retours souples, profonds et cohérents, un moxie de pickpocket dans les moments les plus tendus. Djokovic n’a pas perdu un set de tous les tournois. Dans la finale, où il a battu Stefanos Tsitsipas, quatrième classé, il a pris la première strophe, 6-0.

Il a repensé à l’Australie et aux conséquences brutales lors d’une conférence de presse et a expliqué à quel point l’expérience ne le ferait pas plier. Djokovic a promis de transformer la douleur déchiquetée d’avoir été exclu du jeu et la pression qu’il ressentait du contrecoup en sa faveur. « Cela m’alimentera », a-t-il dit, les yeux d’acier, « pour le prochain défi. »

Un tel état d’esprit est aussi vintage Djokovic que son revers descendant en forme de faux.

Il n’a pas été mentionné comment il a été salué comme un héros parmi la foule anti-vaccin pour sa position refusnik, une vue qui est impossible à comprendre alors que le coronavirus a causé la mort d’au moins six millions de personnes à travers le monde. Il a même juré que s’il fallait choisir entre se faire vacciner ou continuer à jouer au tennis professionnel, il resterait sur la touche.

Son engagement envers cette position est insensé, mais sa résistance offre une fenêtre sur ce qui fait vibrer Djokovic. Son entêtement durable le distingue plus que son mouvement, sa constance ou sa précision de fléchette.

Il est un vrai croyant – sur le terrain et en dehors – et il s’est longtemps attaché à certaines des fausses affirmations les plus folles du mouvement d’entraide, allant de la télépathie à l’idée que des pensées aimantes peuvent changer la structure moléculaire de l’eau.

Maintenant, vous pourriez penser que ces idées sont assez ridicules. Je suis sûr. Mais pour Djokovic, s’accrocher à la croyance en ce qui peut sembler impossible a fonctionné de manière étonnante.

Nous l’avons vu d’innombrables fois sur les plus grandes scènes.

Souvenez-vous de ses belles échappées face à Federer. Les victoires après avoir affronté deux balles de match contre le service de Federer à l’US Open en 2010 et 2011. La victoire finale du marathon à Wimbledon en 2019, lorsqu’il a renvoyé Federer après que le maître du terrain en gazon eut encore une autre paire de balles de match.

J’étais là et j’entends encore la foule frénétique du Center Court crier : « Federer ! Federer ! Federer ! » sonner dans mes oreilles. Mais ce n’est pas ce que Djokovic a entendu. Il a déclaré après le match que, alors que les rugissements montaient comme une tempête pour son adversaire, il a mentalement converti les chants rythmiques en quelque chose qui l’a stimulé – «Novak! Novak ! Novak ! »

Rappelez-vous aussi l’Open de France de 2021, la victoire meurtrière en demi-finale contre Nadal, l’acte le plus récent de la rivalité de 58 matchs du duo. Le Serbe a suivi cela avec un retour après deux sets contre Tsitsipas pour remporter le championnat.

Maintenant, l’Open de France est à nouveau en cours. La victoire à Roland Garros est un voyage aussi intense que celui qui existe dans le sport – surtout maintenant, alors que les joueurs déploient un mélange de puissance, de toucher, de rebond et d’athlétisme d’une manière qui, il n’y a pas si longtemps, aurait été inimaginable.

L’âge et les années d’usure des jambes en tournée ajoutent une autre couche de difficulté. Regardez Nadal, également âgé de 35 ans et qui souffre actuellement de blessures aux pieds et aux côtes suffisamment graves pour susciter des rumeurs de retraite imminente.

Ces deux-là tenteront à nouveau de repousser un casting de jeunes stars à Paris. Ils auront les yeux fixés sur un en particulier : Alcaraz, qui joue avec l’élan illimité d’un adolescent et la sagesse et la force d’un vétéran.

Tous les trois sont dans la même moitié du tirage au sort à Paris, en quête d’une place en finale. Djokovic peut-il aller jusque-là et enfin remporter la 21e place ? Je ne parierai pas contre un joueur aussi capable de conjurer une magie inébranlable.


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