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« Aucune solution en vue » – le chaos des compagnies aériennes ronge la FAA


Les compagnies aériennes et l’administration Biden n’ont aucun moyen rapide d’atténuer les perturbations des vols, qui sont en partie dues aux mêmes séquelles persistantes de Covid-19 qui ont tourmenté d’autres aspects de l’économie américaine depuis 2020. Mais ils essaient d’obtenir des vols retour à la normale relative avant le week-end de vacances – et en espérant du beau temps.

Au cours de la seule semaine dernière, les compagnies aériennes ont annulé près de 8 000 vols, selon le tracker de vol FlightAware, un gâchis qui a enhardi les critiques de l’administration Biden. Le nombre de vols annulés depuis samedi dépasse le total pour tout le mois de mars, selon les données DOT.

Lundi, alors que son entreprise faisait face à des annulations croissantes bien pires que les autres compagnies aériennes à son hub de Newark, NJ, le PDG de United Airlines, Scott Kirby, a déclaré aux employés dans une note de service que « la FAA nous a franchement échoué ce week-end ». Sén. Ted-Cruz (R-Texas) a également pesé, affirmant qu’il utilisera son perchoir en tant que meilleur républicain du Sénat au sein du comité chargé de superviser les compagnies aériennes pour changer la façon dont l’agence emploie ses contrôleurs aériens.

« La dotation en personnel des installations de trafic aérien de la FAA à New York est de 54 % », Cruz a tweeté. « Pourtant, le DOT blâme la météo pour les retards. Absurdité. »

Kirby et Cruz faisaient référence à un manque particulièrement aigu de contrôleurs aériens dans l’espace aérien le plus fréquenté du pays autour de New York, où les retards et les annulations de vols peuvent rapidement se répercuter sur tout le pays. À l’aéroport international de Newark Liberty, une plaque tournante majeure pour United, plus de 40 % de tous les vols de lundi ont été annulés en raison du mauvais temps.

Le secrétaire aux Transports, Pete Buttigieg, a déclaré mercredi soir qu’il n’était pas d’accord avec l’évaluation de Kirby selon laquelle la FAA a « échoué » les compagnies aériennes et les passagers. Mais il a reconnu des problèmes dans la région de New York.

« Les niveaux de dotation là-bas ne sont pas au niveau que je veux voir là-bas », a déclaré Buttigieg sur CNN. « Ils ne nous laissent pas beaucoup de coussin. Si quelques personnes se font porter malades ou si vous avez un événement inhabituel, cela éparpille vraiment le système. »

Et Buttigieg, sans attaquer explicitement Kirby, tweeté jeudi que « à l’exception de United », les compagnies aériennes étaient revenues à un « taux d’annulation/retard plus typique ». Jeudi après-midi, les vols United représentaient environ 84% des vols annulés à travers le pays, selon FlightAware.

La FAA a répondu au mémo de Kirby en disant « nous collaborerons toujours avec toute personne sérieusement disposée à se joindre à nous pour résoudre un problème ».

Mais jeudi après-midi, le président de l’unité United Airlines de l’Air Line Pilots Association a publié un communiqué accusant United des problèmes actuels, affirmant que c’était le « résultat direct d’une mauvaise planification » des dirigeants de la compagnie aérienne.

« La société traîne des pieds pour prendre des mesures proactives pour atténuer de nouveaux retards, y compris pour régler un nouveau contrat avec nous », a déclaré Garth Thompson, président du conseil exécutif principal d’ALPA pour United.

Les compagnies aériennes et les républicains ne sont pas les seuls à pointer du doigt la FAA, une agence qui n’a pas eu de chef confirmé par le Sénat depuis plus d’un an. Dans un rapport cinglant publié le 23 juin, l’inspecteur général du DOT a déchiré la dotation en personnel des contrôleurs de la circulation aérienne de l’agence comme étant inadéquate et a suggéré que la FAA n’avait pas de véritable plan en place pour résoudre le problème.

Tout cela combiné, selon l’IG, signifie que la dotation en personnel des contrôleurs présente un « risque pour la continuité des opérations de trafic aérien ». Il a noté que la plupart des installations critiques de la FAA sont dotées d’un personnel inférieur à ce que l’agence considère comme un niveau de dotation adéquat, c’est-à-dire au moins 85% du niveau de dotation cible d’une installation. Dans deux des régions de l’espace aérien les plus fréquentées – Miami et New York – les niveaux de dotation sont respectivement de 54% et 66%, a déclaré l’IG.

De plus, la progression de Covid dans les rangs des contrôleurs a entraîné deux années de pauses de formation, ce qui a exacerbé les temps de formation déjà longs pour les nouveaux contrôleurs. Ces ramifications ne sont pas encore entièrement connues, selon le rapport, « car les résultats de la formation varient considérablement et la formation d’un contrôleur peut prendre plus de 3 ans ».

« En raison de ces résultats de formation incertains, la FAA ne peut pas garantir qu’elle formera avec succès suffisamment de contrôleurs à court terme », a écrit l’IG.

Buttigieg et la FAA ont déclaré à plusieurs reprises qu’ils prévoyaient d’embaucher 1 500 contrôleurs aériens cette année et souhaitent que le Congrès finance 1 800 embauches de contrôleurs l’année prochaine. (L’agence compte environ 13 300 contrôleurs, selon l’inspecteur général.) Mais la formation complète des contrôleurs prend des années et beaucoup abandonnent.

Combler le déficit ne sera pas rapide, a déclaré l’ancien chef du syndicat des contrôleurs aériens.

« Il n’y a pas de solution à court terme car l’embauche et la formation complète d’un contrôleur prennent de trois à cinq ans », a déclaré l’ancien président de l’Association nationale des contrôleurs de la circulation aérienne, Paul Rinaldi. «Covid a exacerbé le problème, mais en fin de compte, ce n’est pas seulement un problème de Covid, c’est un problème qui dure depuis deux décennies. Vous ne pouvez pas faire un contrôleur de la circulation aérienne du jour au lendemain.

La pénurie remonte finalement au licenciement massif du président Ronald Reagan et à la grève des contrôleurs aériens en 1981, que la FAA a remplacée par des embauches qui étaient toutes éligibles à la retraite à peu près au même moment.

Depuis, l’agence a connu plus ou moins de succès dans la gestion de la main-d’œuvre, un problème endémique qui n’a fait qu’empirer au cours des deux années de quarantaine. Les maladies pendant la pandémie ont encore ralenti la formation – et pendant ce temps, comme dans de nombreuses industries, certaines personnes ont décidé de prendre leur retraite.

Selon l’IG, seuls environ 10 600 des quelque 13 300 contrôleurs aériens de la FAA sont entièrement formés et certifiés. Les autres sont soit de nouvelles recrues, soit en phase intermédiaire de formation.

Selon les responsables de la NATCA, l’effectif des contrôleurs était au plus bas depuis 30 ans avant même Covid.

Le syndicat soutient les efforts déployés par les législateurs des deux parties pour utiliser le projet de loi de réautorisation de la FAA de cette année pour renforcer l’embauche de contrôleurs aériens, notamment en demandant à la National Academy of Sciences d’étudier la manière de combler le déficit.

« Je pense que le Congrès aborde de nombreux problèmes en matière de dotation en personnel », a déclaré Rinaldi. Mais il a ajouté: « Le problème est que ces études prennent des années. »

La FAA et les compagnies aériennes avaient anticipé les problèmes de cette année, en particulier dans la région de New York, et ont mis en place plus tôt cet été une solution provisoire permettant aux compagnies aériennes d’accueillir le même nombre de passagers en effectuant moins de vols avec des avions plus gros. Mais ce palliatif s’est avéré insuffisant au cours de la semaine dernière, car de fortes tempêtes ont frappé la région et provoqué des vols.

Et un autre week-end de voyage chargé se profile, la Transportation Security Administration prévoyant que près de 18 millions de personnes passeront par un point de contrôle de sécurité de l’aéroport au cours de la semaine prochaine. Le jour le plus chargé, vendredi, devrait voir 2,82 millions de passagers, un chiffre qui dépasserait les niveaux d’avant la pandémie.

Pratiquement n’importe quelle quantité de mauvais temps, en particulier dans les régions de New York ou de Floride, pourrait encore une fois tester le système.

Au-delà de la dotation en personnel, le propre équipement de la FAA est également vulnérable aux pannes qui causent des maux de tête aux passagers. La surchauffe des câbles dans une installation de la FAA en Virginie a entraîné environ deux heures de retard de vol dimanche dans les aéroports de la région de Washington, DC. Bien que les retards aient été minimes par rapport au désordre à New York, ils ont contribué à certains des jours les moins performants pour les vols à l’heure depuis l’effondrement des vacances de Southwest Airlines à la fin de l’année dernière.

La dotation en personnel des compagnies aériennes reste également un défi permanent, malgré les efforts des transporteurs pour augmenter le personnel à des niveaux plus élevés qu’avant la pandémie. Lorsque les vols sont retardés ou annulés, les équipages doivent être réacheminés, et les compagnies aériennes affirment qu’il faut plus de personnel pour exploiter les vols maintenant qu’avant la pandémie, car davantage de réserves sont nécessaires pour maintenir le bon déroulement des opérations si les employés tombent malades.

Airlines for America, une association professionnelle représentant les principales compagnies aériennes, a déclaré que ses membres « ont embauché de manière agressive et réduit les horaires pour refléter les réalités opérationnelles d’aujourd’hui, y compris les pénuries de personnel de la FAA ». Le groupe commercial a noté qu’avant les défis de ce week-end, les compagnies aériennes avaient effectué plus de 99% des vols du week-end du Memorial Day au 24 juin.

L’Association of Flight Attendants-CWA, qui représente les agents de bord United Airlines, dit dans une note que la ligne interne de planification des équipages de la compagnie aérienne a vu des temps d’attente de trois heures au début de cette semaine alors que les équipages se précipitaient pour couvrir les vols. La présidente de l’AFA-CWA, Sara Nelson, plus tard a tweeté une photo des agents de bord dormant sur des lits de camp comme preuve de problèmes d’horaire.

« Les niveaux de frustration sont élevés et on a l’impression qu’il n’y a pas de solution en vue, en particulier pour ceux qui sont en service depuis de longues périodes », a déclaré le syndicat dans la note de service.




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