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Avec ‘Little Steps’, Victoria Azarenka fait une course profonde


MELBOURNE, Australie – Le dîner était arrivé dans le restaurant des joueurs pour l’entraîneur de Jessica Pegula, David Witt, mais il n’a pas été accompagné d’une place en demi-finale de l’Open d’Australie.

Pegula, qui était la joueuse la mieux classée restante dans le tournoi du simple féminin au n ° 3, venait d’être battue de manière convaincante, 6-4, 6-1, mardi par son amie Victoria Azarenka à la Rod Laver Arena.

« Vika a plutôt bien joué », a déclaré quelqu’un, utilisant le surnom d’Azarenka.

« Non, » répondit rapidement Witt. «Vika a bien joué au-delà. On ne s’attendait pas du tout à ça. C’était son meilleur match depuis longtemps.

Les courts en dur, comme ceux de Melbourne Park, sont depuis longtemps les terrains de chasse les plus agréables d’Azarenka. Ancienne n ° 1 mondiale, elle a remporté les Open d’Australie consécutifs en 2012 et 2013 et a atteint la finale de l’US Open au cours de ces deux saisons, perdant à chaque fois des matchs classiques contre Serena Williams. En 2020, une Azarenka renaissante a battu Williams en demi-finale de l’US Open et a donné du fil à retordre à Naomi Osaka avant de perdre en finale.

Bien que de nombreux anciens rivaux d’Azarenka, dont Williams, soient à la retraite, elle a joué, jonglant entre la maternité et les exigences d’une tournée internationale de tennis et essayant de se concentrer sur les défis à relever plutôt que sur ce qui aurait pu être.

Avec sa capacité à frapper le ballon, son athlétisme et sa combativité innée, Azarenka, 33 ans, une Biélorusse de 6 pieds, semblait prête pour une longue course près du sommet du football féminin. Mais elle a été repoussée par la dépression, les blessures et un conflit de garde prolongé avec Billy McKeague, le père de leur fils, Leo. Le garçon a maintenant 6 ans et vit avec Azarenka et sa famille à Boca Raton, en Floride, et fréquente l’école.

« De toute évidence, il regarde certains matchs, mais il veut vraiment que sa mère soit à la maison », a déclaré Azarenka lors de son entretien sur le terrain mardi.

Après avoir lutté pendant certains de ses premiers matchs à Melbourne – perdant le premier set contre Madison Keys au troisième tour par 6-1 – Azarenka est passée à la vitesse supérieure contre Pegula, l’Américaine montante qui n’avait pas perdu un set dans ce tournoi avant leur match de quart de finale.

« Je suis très excité », a déclaré Azarenka. « J’ai l’impression d’apprécier davantage d’être sur le terrain maintenant. »

Elle devra faire face à une autre tâche difficile lors d’un match de demi-finale jeudi contre Elena Rybakina, la championne en titre de Wimbledon. Le service puissant et précis de Rybakina pourrait constituer un défi de taille pour Azarenka, longtemps l’un des meilleurs retourneurs du jeu.

Mais Azarenka a souvent semblé plus intéressé par le processus que par la destination lors de ce tournoi. Elle a dit qu’elle avait essayé de s’entraîner à se concentrer sur les « petits pas » plutôt que sur ses objectifs plus traditionnels, axés sur les résultats.

« Je dois avoir de la patience », a-t-elle déclaré. « Quand vous gagnez gros, il est difficile d’être patient, alors vous voulez faire avancer les choses. »

Elle a senti qu’elle n’avait pas pris d’avance sur elle-même mardi, et bien que Pegula et Witt s’attendaient à ce que la forme d’Azarenka baisse, elle a maintenu un niveau élevé après le départ torride, plein de coups de fond profonds et de fioritures offensives, ce qui lui a donné une première 3-0 -réglez le plomb.

« J’ai l’impression que parfois, quand je la joue, elle peut s’éloigner un peu à cause de la façon dont elle joue, mais ce soir, je n’ai pas vraiment l’impression qu’elle s’est égarée du tout », a déclaré Pegula. «Cela a rendu les choses super difficiles. En même temps, j’ai l’impression de lui avoir donné beaucoup de fautes directes, beaucoup d’erreurs.

Mal à l’aise dans des conditions plus lentes avec le toit de Laver Arena fermé à cause de la pluie, Pegula a dû abandonner presque chaque match qu’elle a gagné, naviguant six deux avant de conserver le service dans le quatrième match. Bien qu’elle ait breaké Azarenka à 5-3, Pegula a décoché un court tir dans le filet à 15-0 lors du match suivant qui a stoppé son élan alors qu’Azarenka a riposté pour remporter le set et prendre le contrôle du match pour de bon.

Pegula, 28 ans, une floraison tardive qui a surmonté de graves blessures à la hanche et au genou au début de sa carrière, a maintenant une fiche de 0-5 en quarts de finale en simple du Grand Chelem, perdant à ce stade lors des trois derniers Open d’Australie.

« Évidemment, je suis contrariée par ce soir, mais en même temps, je me mets dans ces positions pour aller plus loin dans ces tournois », a-t-elle déclaré. « Je pense que j’ai prouvé cela. J’ai été super constant.

Elle a poursuivi: «J’espère que cela se réunira. Je veux vraiment faire mieux. Je veux faire plus.

Azarenka peut certainement comprendre. Elle a dû lutter contre sa propre tendance perfectionniste qui l’a parfois laissée surmenée et en larmes lors des matchs de ses premières années de tournée. Elle a continué à être dure avec elle-même et a déclaré que briser les raquettes après une défaite au premier tour contre Ekaterina Alexandrova à Ostrava, en République tchèque, en octobre dernier était un point bas récent.

« J’avais l’impression que mon tennis n’était pas mauvais surtout l’année dernière, mais je n’étais pas vraiment là mentalement », a-t-elle déclaré. « J’ai joué avec beaucoup de peur et beaucoup d’anxiété, et c’était vraiment difficile d’être courageux et de faire les bons choix dans les moments importants. »

Interrogée sur ses peurs, elle a répondu : « La peur d’échouer est importante. Ne pas pouvoir faire ce que je veux faire. Donc, inconsciemment, parfois, cela vous empêche de le faire. Je pense que le point d’être mal à l’aise est effrayant. J’ai déjà eu des crises de panique. »

Mais, dit-elle, elle avait beaucoup travaillé sur son état d’esprit.

« Parce que lorsque vous obtenez un grand succès, vous devenez parfois conservateur et vous devenez plus hésitant à essayer de nouvelles choses », a-t-elle déclaré. « Cette intersaison, je me disais : ‘Tu sais quoi ? Je vais juste être ouvert d’esprit et essayer de nouvelles choses, baisser la tête et travailler dur.

La saison 2022 a été pleine de défis inattendus, comme faire partie des joueurs de Biélorussie et de Russie qui ont été interdits de jouer à Wimbledon en raison de l’invasion de l’Ukraine par la Russie. Azarenka, l’une des athlètes les plus en vue de Biélorussie, a appelé à la paix et a déclaré qu’elle était « dévastée » par la guerre. Elle faisait également partie du WTA Player Council, avec Pegula, qui a soutenu la décision de retirer à Wimbledon les points de classement généralement attribués lors du tournoi en représailles à l’interdiction.

Les joueurs ukrainiens ont protesté lorsqu’Azarenka a été inclus dans la programmation d’une exposition avant l’US Open de l’année dernière pour collecter des fonds pour les efforts de secours en Ukraine. Azarenka n’a pas participé à l’événement.

« C’est une situation très compliquée et très délicate à gérer », a déclaré Maxime Tchoutakian, son entraîneur. « Elle a eu du mal, mais c’était une période difficile pour beaucoup de joueuses, et elles doivent essayer de la gérer du mieux qu’elles peuvent. »

Azarenka a déclaré qu’elle avait fait don de vêtements pour aider les joueuses juniors ukrainiennes et fourni un autre soutien financier. La guerre continue et on ne sait toujours pas si Wimbledon réadmettra les Russes et les Biélorusses cette année. Mais Azarenka, tête de série 24e à Melbourne, semblait particulièrement en forme et concentrée mardi: elle était rapide dans les virages pour défendre mais aussi décisive pour avancer et attaquer pour empêcher Pegula de s’installer dans le genre de rythme qui convient à son timing exquis et à ses coups plats. tellement bien.

« Je savais que je devais jouer vite, et je ne devais pas lui donner l’opportunité d’intervenir, et je devais mélanger les choses », a déclaré Azarenka. « Parce qu’au niveau des hanches, il n’y a personne de mieux que Jess. Elle ne manque tout simplement pas.

Azarenka tranchée. Elle a lancé des coups droits en boucle, a déchiré des volées de swing cocksure pour les gagnants et a servi plus régulièrement que d’habitude contre un joueur qui avait été parmi les leaders à Melbourne pour briser les services des adversaires.

Cela a fonctionné, et maintenant, pour la première fois en une décennie, Azarenka est de retour en demi-finale à l’Open d’Australie, le tournoi qu’elle a dirigé deux fois et où sa photo figure dans le tunnel des champions que les joueurs traversent pour se rendre à Laver Arena. .

Sa vie a tellement changé depuis 2013, comme Leo le précise. Il était avec elle à Melbourne l’année dernière, la rejoignant sur la tribune lors d’une conférence de presse après l’un de ses matchs. Mais il a des engagements scolaires cette année et n’a pas fait le voyage.

« Encore quelques jours ici, et je reviendrai », a déclaré Azarenka à son fils lors de son entretien sur le terrain après avoir prolongé son séjour avec sa pièce.

« Honnêtement », a déclaré Witt, « je ne pense pas qu’elle aurait pu mieux jouer. »


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