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Bulletin des douanes et de la protection des frontières : des combattants américains se rendant en Ukraine interrogés dans des aéroports américains

Le ministère de la Justice n’a pas précisé s’il était légal pour les Américains de rejoindre le conflit ukrainien. Mais aucun Américain n’est connu pour faire face à des accusations criminelles simplement pour s’être rendu en Ukraine pour combattre la Russie, qui a envahi son voisin le 24 février. Ce document montre que si les responsables de l’application des lois voulaient porter des accusations, ils avaient de nombreuses opportunités.

Le bulletin met également en évidence – avec peu de détails – une préoccupation des responsables américains : que les suprématistes blancs américains qui combattent en Ukraine puissent retourner aux États-Unis avec une formation militaire plus poussée. Property of the People, un groupe de surveillance du gouvernement, a obtenu le document par le biais d’une demande de dossiers ouverts et l’a partagé avec POLITICO.

Un porte-parole du CBP a refusé de commenter le document, citant la politique de l’agence.

« Rejoindre le combat »

Le document, intitulé « United States Citizens Joining the Fight for Ukraine », est un bulletin de renseignement du US Customs and Border Protection (CBP). Il est daté du 7 mars 2022 – environ deux semaines après le lancement par la Russie de son invasion à grande échelle.

« Les citoyens américains, y compris certains ayant déjà servi aux États-Unis, continueront de tenter de quitter les États-Unis avec l’intention de combattre aux côtés de la Légion internationale de défense territoriale de l’Ukraine pour combattre dans le conflit armé contre les Russes », a déclaré le communiqué. document dit, se référant à un groupe d’étrangers combattant pour l’Ukraine.

Le bulletin du CBP fait état de six Américains anonymes qui se sont rendus en Ukraine pour se battre.

Des agents du CBP ont arrêté et interrogé cinq d’entre eux à l’aéroport international John F. Kennedy et ont fouillé les bagages du sixième. Certains ont été interrogés plus tôt en 2022, avant que la Russie ne lance son assaut total.

L’un d’eux a admis avoir été impliqué dans le mouvement anti-gouvernemental Boogaloo. Un autre était un vétéran de la Marine dont le « dispositif électronique » montrait qu’il voulait rejoindre le « Bataillon Azov », le nom original du groupe de volontaires de combattants ultranationalistes ukrainiens formé en mai 2014 et intégré au gouvernement plus tard cette année-là. Un ami de ce vétéran – également vétéran de l’armée américaine et policier en service actif – se rendait également en Ukraine le même jour par un autre itinéraire, selon le document. Les agents ont fouillé les bagages des deux hommes et ont trouvé du matériel militaire.

« Des groupes nationalistes ukrainiens dont les Azoz [sic] Le mouvement recrute activement des suprémacistes blancs extrémistes violents à motivation raciale ou ethnique (RMVE-WS) pour rejoindre divers bataillons de volontaires néonazis dans la guerre contre la Russie », indique le rapport.

Un autre Américain mentionné dans le document avait auparavant servi dans la Légion étrangère française et avait également tenté de rejoindre la lutte contre l’Etat islamique. Une recherche de son appareil a montré qu’il avait également tenté de rejoindre « le conflit armé en Birmanie, les Forces de défense nationale syriennes et plusieurs autres groupes ». Le CBP l’a arrêté le 27 janvier. Le document indiquait qu’il prévoyait de se rendre dans un complexe sportif de Kiev qui sert de base d’entraînement pour les personnes souhaitant rejoindre le régiment d’Azov.

Le document n’indiquait pas que les deux autres Américains qu’ils avaient arrêtés avaient des liens avec des groupes d’extrême droite. L’un de ces deux officiers a déclaré qu’il avait servi dans l’armée américaine pendant quatre ans. Et dans un questionnaire qu’il a rempli pour rejoindre la Défense territoriale des Forces armées ukrainiennes, il a déclaré avoir une expertise en tant que tireur de javelot. Un autre était un vétéran de l’armée ayant une expérience de la démolition, qui a été interrogé le 5 février alors qu’il se rendait en Ukraine. Le document du CBP indique que «l’analyse post-rencontre» a montré que plus tard ce mois-là, après son arrivée là-bas, il a dispensé une formation militaire aux Ukrainiens.

Outre l’Américain qui a formé des Ukrainiens en février, le document n’indiquait pas si les personnes contrôlées par le CBP avaient effectivement atteint l’Ukraine.

Le document se termine par une liste de questions sans réponse, appelées « Intelligence Gaps », y compris le nombre de personnes qui se rendraient des États-Unis en Ukraine pour se battre, les groupes qu’elles essaieraient de rejoindre et les stratégies qu’elles utiliseraient « pour éviter d’être détectées par les forces de l’ordre ».

« Quel type de formation les combattants étrangers reçoivent-ils en Ukraine qu’ils pourraient éventuellement proliférer dans les milices américaines et les groupes nationalistes blancs? » le document a également demandé.

Bien qu’on ne sache pas combien d’Américains se battent en Ukraine, un rapport du Washington Post de mars a déclaré que des milliers s’étaient inscrits. On ne sait pas combien ont été arrêtés dans les aéroports.

« De la musique aux oreilles du Kremlin »

Daniel Vajdich, président de Yorktown Solutions, qui représente et fait pression pour l’industrie énergétique publique ukrainienne, a déclaré à POLITICO que le Kremlin applaudirait le document.

« Ce document et sa référence explicite à de prétendus groupes ‘néo-nazis’ en Ukraine vont être de la musique aux oreilles du Kremlin et de la machine de propagande russe », a-t-il déclaré. « Ils l’invoqueront pour justifier leur invasion de l’Ukraine et la destruction de Marioupol. »

« C’est comme si le CBP disait aux Russes : ‘Oui, nous sommes d’accord avec vous que l’Ukraine regorge de néo-nazis' », a-t-il ajouté. « C’était la seule base du Kremlin pour envahir l’Ukraine et nous avons maintenant une agence gouvernementale américaine d’accord avec cela. Incroyable. »

Marta Farion, vice-présidente de la division Illinois du Comité du Congrès ukrainien d’Amérique, a noté qu’une affirmation clé de la propagande russe est que les néo-nazis contrôlent l’Ukraine. Le groupe de Farion est une organisation parapluie pour la communauté ukraino-américaine.

« Qu’il y ait des extrémistes blancs en Ukraine, cela ne fait aucun doute », a-t-elle déclaré. « Mais je peux tout vous parier que le pourcentage de la population qui est à droite et extrémiste, suprémaciste blanc, de type nazi est bien inférieur au pourcentage de ces personnes aux États-Unis, en Allemagne ou dans tout autre pays. »

Le président russe Vladimir Poutine affirme que la « dénazification » de l’Ukraine est la raison de ses efforts pour décapiter le gouvernement du pays – même si le président ukrainien, Volodymyr Zelenskyy, est juif. Les propagandistes russes désignent souvent le bataillon Azov et d’autres paramilitaires ukrainiens d’extrême droite pour étayer l’affirmation selon laquelle les nazis ont envahi l’Ukraine.

Dans une récente interview au Washington Post, le chef du bataillon, Andriy Biletskiy, a déclaré que le groupe rejetait « complètement » le nazisme. Le Post a noté qu’il avait déjà été cité en train de faire des déclarations de suprématie blanche, et nie maintenant avoir fait ces commentaires. L’article citait Michael Colborne de Bellingcat, qui a écrit un livre sur le bataillon, affirmant qu’« il y a clairement des néo-nazis » dans les rangs du mouvement Azov.

En raison de préoccupations concernant le groupe, la loi d’autorisation de la défense nationale de 2018 a interdit la fourniture d’une aide militaire américaine au bataillon. Facebook a également interdit le groupe, comme l’a rapporté BuzzFeed News. Le groupe a été intégré à la Garde nationale ukrainienne fin 2014, a détaillé Al Jazeera, et a reçu les éloges du président ukrainien de l’époque, Petro Poroshenko, pour avoir combattu pour Marioupol lors du premier assaut de la Russie.

Le lendemain du lancement par la Russie de son invasion à grande échelle, le régiment Azov a invité des étrangers à se joindre, a détaillé Rita Katz du SITE Intelligence Group. Depuis lors, les néonazis du monde entier ont exprimé leur enthousiasme pour la lutte, beaucoup s’alignant sur des groupes néonazis du côté russe, y compris l’entrepreneur militaire privé Rusich, comme l’a rapporté Der Spiegel. Katz a fait écho aux préoccupations du document du CBP concernant le retour des combattants dans leur pays d’origine après avoir combattu en Ukraine.

« [I]Il est important que les gouvernements comprennent que la cachette d’Azov parmi les extrémistes occidentaux est une préoccupation très importante », a déclaré Katz à POLITICO dans un e-mail. « Fermer les yeux sur les suprémacistes blancs qui combattent aux côtés d’Azov en Ukraine serait tout aussi imprudent que de faire de même avec les djihadistes occidentaux qui partent combattre au Moyen-Orient. »

Les combattants du groupe étaient les derniers défenseurs de la ville portuaire ukrainienne de Marioupol, résistant au milieu de bombardements intensifs dans une aciérie jusqu’à ce qu’ils se rendent finalement à la Russie la semaine dernière. Ils sont devenus des héros nationaux pour avoir résisté au siège russe aux côtés des marines ukrainiens et ont reçu des récompenses de Zelenskyy. Partout dans le monde, les gens se sont enracinés pour les combattants et ont appelé à leur sauvetage.

On ne sait pas combien de personnes se sont rendues en Ukraine en raison d’opinions d’extrême droite. Farion a déclaré que les Américains rejoignant les combattants ukrainiens étaient devenus un fardeau pour les troupes locales.

« Beaucoup d’Ukrainiens d’Ukraine qui étaient impliqués dans la défense me disaient que faire en sorte que des Américains se portent volontaires est un gros problème parce qu’ils ne sont pas correctement formés », a-t-elle déclaré. « Et ils doivent les nourrir, et ce ne sont pas le genre de personnes qu’ils veulent dans l’armée – ils sont plus un problème qu’autre chose. »

Juste poser des questions

Une foule de responsables américains ont déclaré explicitement qu’ils pensaient que c’était une très mauvaise idée pour les Américains de se rendre en Ukraine et de rejoindre les combats. Le 11 mars – cinq jours seulement après la date figurant sur le document du CBP – le porte-parole du Pentagone de l’époque, John Kirby, a exhorté les Américains à « ne pas y aller ».

« Et s’il y en a encore, nous les exhortons à partir », a-t-il ajouté, selon le Washington Post.

La guerre a fait des milliers de morts, dont un ancien marine américain qui a rejoint le combat.

Mais la question de savoir s’ils pourraient faire face à des accusations criminelles est ouverte. Le Neutrality Act, une loi datant de la présidence de George Washington, interdit aux Américains situés aux États-Unis de s’engager pour rejoindre des armées étrangères.

La loi est ancienne, mais elle n’est pas obsolète. Comme Lawfare l’a détaillé, le ministère de la Justice l’a utilisé en 2019 pour inculper deux Américains qui auraient prévu de se battre pour renverser le gouvernement du Venezuela. Les deux hommes avaient également des liens avec des combattants d’extrême droite en Ukraine, et BuzzFeed News a rapporté en octobre que le ministère de la Justice enquêtait sur l’un d’eux – Craig Lang – pour avoir commis des crimes de guerre là-bas. Au moment de ce rapport, Lang était en Ukraine pour lutter contre l’extradition vers les États-Unis

Maintenant, Lang, un ancien soldat de l’armée accusé d’avoir tué un couple dans une embuscade en Floride, se bat à nouveau sur le champ de bataille ukrainien. Il a rejoint une brigade de volontaires en février et a pris part à la bataille d’Hostomel, une ville stratégique au nord-ouest de Kiev, a déclaré Dmytro Morhun, son avocat, à POLITICO.

Joint sur WhatsApp, Lang a refusé de commenter ses activités actuelles. Sur Twitter, où il a ouvert un nouveau compte en octobre 2021, il a posté une nouvelle photo de profil de lui portant un uniforme militaire ukrainien et brandissant une arme antichar. Lang a ouvert le compte Twitter – l’un des trois qu’il a exploités – en octobre dernier. Sa brève communication avec d’autres utilisateurs sur la plate-forme indique qu’il sert activement avec les forces ukrainiennes. Morhun a confirmé que la photo publiée par Lang avait été prise après l’invasion russe du 24 février. Lang a également retweeté une photo montrant lui-même et d’autres volontaires étrangers sur un champ de tir en Ukraine.

Dakota Rudesill, professeur au Moritz College of Law de l’Ohio State University, a suivi de près l’ambiguïté juridique entourant l’application de la loi sur la neutralité.

«Ce qui m’inquiète en particulier, pour être franc, c’est que nous pourrions avoir un président différent dans quelques années, un partisan de Vladimir Poutine, un qui pourrait très bien entendre les plaintes du président Poutine selon lesquelles des Américains sont en Ukraine en train de tuer son Des soldats russes », a déclaré Rudesill. « Et ce président américain pourrait dire, ‘Vous savez quoi, Kremlin, je suis d’accord avec vous.’ Et puis ce président américain pourrait dire : « Hé, commençons à poursuivre les gens pour avoir enfreint la loi sur la neutralité ».

Le fait que le CBP interroge les Américains dans les aéroports ne clarifie pas la situation, a-t-il déclaré. Mais cela montre que les États-Unis recueillent des renseignements sur les Américains qui s’y rendent pour combattre, a-t-il ajouté.

« Le gouvernement américain devrait vouloir connaître la composition des forces en Ukraine et devrait également vouloir savoir s’il y a des Américains qui violent la loi fédérale – et en fait, une loi fédérale qui date de la fondation du pays », a-t-il déclaré.


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