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Ce n’est pas un moment dans le basket féminin. C’est l’élan.


Préparez-vous pour les déclarations.

Cela s’appellera un moment dans le basketball féminin, un tournant dans le jeu universitaire. Il y aura des conclusions radicales : Caitlin Clark et Angel Reese, deux des plus grandes stars du basket-ball universitaire, ont changé la donne.

Oui, les femmes jouent un très bon jeu, mais elles le font depuis un certain temps. Bienvenue à la fête.

Ce n’est pas un instant. C’est l’élan.

« Nous apportons le spectacle », a déclaré dimanche Flau’jae Johnson, un garde de l’État de Louisiane, tout en portant un chapeau de championnat national.

Ces femmes, qui font partie d’un vivier de plus en plus riche de talents, attirent de nouveaux investissements (grâce à des accords de nom, d’image et de ressemblance) et un grand nombre de téléspectateurs vers le sport.

L’American Airlines Center de Dallas a accueilli une foule de plus de 19 000 fans pour la finale féminine du tournoi NCAA. Les performances dont ils ont été témoins étaient phénoménales, mais elles n’étaient pas particulièrement révolutionnaires. Clark, la garde vedette de l’Iowa et le joueur national de l’année, a été qualifié de joueur générationnel, même par Kim Mulkey, l’entraîneur de Louisiana State, dont l’équipe a battu l’Iowa pour le championnat dimanche.

Mais il y avait des talents générationnels avant elle : Sheryl Swoopes, Sue Bird, Diana Taurasi, Candace Parker, Brittney Griner, Breanna Stewart, Sabrina Ionescu. Clark, comme source d’inspiration, désigne Maya Moore, qui a mené UConn à un record de 150-4 de 2007 à 2011 et possède une collection de titres olympiques, NCAA et WNBA.

Clark a passé sa saison à organiser une clinique de tir et à éblouir les fans avec sa précision à longue portée. En huitièmes de finale, contre Louisville, elle a terminé avec 41 points, 10 rebonds et 12 passes, le premier triple-double de 40 points dans un match de tournoi Division I NCAA, masculin ou féminin. Reese, la dynamo rebondissante de l’État de Louisiane, a établi le record de la Division I pour le plus grand nombre de doubles doubles en une seule saison lorsqu’elle a obtenu son 34e dimanche dans le match pour le titre.

Après le match, les discussions dans les vestiaires et sur les réseaux sociaux se sont concentrées sur les propos grossiers et les appels grossiers.

Clark et Reese, deux des joueurs (à juste titre) les plus confiants sur un terrain, devaient échanger des barbes. Mais quand Reese a agité sa main devant son visage – imitant ce que Clark avait fait lors de ce match de 8e de finale contre Louisville, comme pour dire : « Tu ne me vois pas » – puis a pointé son annulaire, une conversation a éclaté sur l’esprit sportif.

Un moment similaire aurait-il attiré le même niveau d’attention dans le football masculin ? Plus tôt dans le tournoi masculin, Alijah Martin de Florida Atlantic a été qualifié de « sans classe » après avoir trempé dans les dernières secondes de la victoire de son équipe contre Fairleigh Dickinson, tête de série no 16. Mais le moment passa vite.

Peut-être que cette controverse s’apaisera rapidement également. Les règles non écrites sur la façon dont les athlètes féminines – en particulier les athlètes noires – sont autorisées à s’exprimer sur le terrain sont à nouveau remises en question par cette génération de joueuses.

« Je ne correspond pas au récit », a déclaré Reese. «Je ne rentre pas dans une case dans laquelle vous voulez tous que je sois. Je suis trop hot. Je suis trop ghetto. Mais quand d’autres personnes le font, vous ne dites rien. Donc c’était pour les filles qui me ressemblent, qui vont dire ce en quoi elles croient. C’est toi sans vergogne. C’est pour ça que je l’ai fait ce soir. Il était plus grand que moi ce soir.

Les millions de personnes qui ont regardé le match de championnat ont vu le talent de Reese et Clark en plein écran. Ils ont également vu l’étendue et la profondeur des talents au niveau collégial. Ni l’Iowa ni la LSU n’avaient remporté de titre national de basket-ball féminin. Au cours des années passées, seules les meilleures écoles semblaient capables d’attirer les meilleurs talents de basket-ball. Cette année, les dynasties ont été profondément ébranlées.

Au deuxième tour, Stanford, tête de série n ° 1, a été battu par le Mississippi, tête de série n ° 8. Sur le terrain des Hoosiers, Indiana, également tête de série n ° 1, a perdu contre Miami, neuvième tête de série. Miami a ensuite bouleversé Villanova, tête de série n ° 4, dirigée par son attaquant vedette, Maddy Siegrist, dont la sortie prématurée du tournoi l’a amenée à se déclarer pour le repêchage de la WNBA. En huitièmes de finale, la course de l’équipe dynastique UConn s’est arrêtée sans cérémonie contre l’Ohio State, tête de série n ° 3.

Même avec la piqûre de la défaite, la joueuse de Stanford Haley Jones semblait voir ce qui se passait autour d’elle. « C’est définitivement une croissance pour le football féminin », a-t-elle déclaré.

La profondeur du talent est si grande que bon nombre des meilleurs joueurs de basket-ball universitaire n’auront pas de place dans la WNBA, qui est depuis longtemps en pourparlers d’expansion.

Après être tombée à LSU, Monika Czinano, un centre qui a joué un rôle central dans l’avancement de l’Iowa vers le match de championnat, a discuté de jouer professionnellement à l’étranger – pas aux États-Unis. Elle prévoyait déjà de régler des alarmes pour regarder le tournoi de la saison prochaine. Il n’y a que 144 places dans la WNBA et seulement 36 joueurs sont repêchés chaque année.

Et maintenant que les athlètes universitaires sont autorisés à gagner de l’argent grâce à des accords NIL, les meilleurs universitaires restent plus longtemps et sont plus visibles. Jones et Clark ont ​​des contrats avec Nike et Reese a été signé par plus d’une douzaine de marques, dont Coach.

Mais pour autant que le sport se développe, la question, ou peut-être la responsabilité, de cette évolution ne repose plus autant sur les joueurs. C’est peut-être parce que cette croissance est évidente. C’est peut-être parce qu’on a cessé de traiter le basketball féminin comme s’il s’agissait d’une cause plutôt que d’un sport.

« C’est presque risible de penser à quand je jouais ou, vous savez, même quand j’ai commencé à entraîner ce jeu, comme si personne ne se souciait du basket-ball féminin », a déclaré l’entraîneure de l’Iowa, Lisa Bluder, alors que les membres des médias lui accrochaient chaque mot.

Malgré le déferlement d’attention sur le basket féminin ce week-end, la lutte pour la reconnaissance et pour l’équité est loin d’être terminée.

L’écart de dépenses entre le tournoi masculin et féminin demeure, même s’il s’est réduit. À l’heure actuelle, le basketball féminin est diffusé dans le cadre d’un forfait de 34 millions de dollars qui comprend d’autres sports de la NCAA. Si les droits du tournoi de basket-ball féminin étaient vendus séparément, ils représenteraient au moins 85 millions de dollars par an, selon un rapport après une enquête commandée par la NCAA. Le nouveau président de l’association, Charlie Baker, a suggéré dimanche que le basket-ball féminin pourrait obtenir son accord propre lorsque les droits sont renégociés ; le contrat actuel prend fin en 2024.

Les fans laissent leurs portefeuilles parler jusqu’à ce que la NCAA les rattrape.

« Taylor Swift est en ville, et nous avons quand même vendu cet endroit », a déclaré Mulkey. Trente minutes avant le match de championnat, le les billets les moins chers disponibles étaient supérieurs à 500 $. Le tournoi féminin de 2023 a attiré le plus de fans de son histoire, avec 357 542 fans.

Il n’y a plus d’arguments à faire valoir pour le basket féminin. Il n’y en a jamais eu.

Et si vous n’aviez pas regardé le tournoi de cette année ?

« Vous manquez quelque chose », a déclaré Johnson de Louisiana State. « Le reste du pays l’est. Que fais-tu? »

Rémy Tumin reportage contribué.




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