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« Children of the State » de Jeff Hobbs examine le système de justice pour mineurs : NPR


« Children of the State » de Jeff Hobbs examine le système de justice pour mineurs : NPR

L’Amérique persiste à avoir les taux d’incarcération les plus élevés au monde. La justice pour mineurs, cependant, présente une image un peu plus brillante.

L’auteur Jeff Hobbs’, dont le dernier ouvrage La courte vie tragique de Robert Peace a été publié avec succès, a écrit un nouveau livre examinant le système américain de justice pour mineurs.

Enfants de l’État : histoires de survie et d’espoir dans le système de justice pour mineurs fournit des informations sur l’évolution du système américain de justice pour mineurs – mais il s’agit principalement de personnes, pas de statistiques. De nombreuses statistiques sont sombres et les résultats déprimants. Le système pénal américain est trop punitif, infecté par le racisme et généralement pas orienté vers la réhabilitation, écrit Hobbs.

La plupart des crimes sont une question d’État, pas de loi fédérale. La « justice » est rendue par des tribunaux et des institutions dans un méli-mélo de 50 États, le district de Columbia et une myriade d’entités sous-gouvernementales, telles que les comtés et les municipalités. Selon le lieu où un crime est commis, le délinquant peut ou non être passible de la peine de mort, recevra une peine plus ou moins longue, etc. Les définitions juridiques de ce qui constitue un crime varient considérablement à travers les États-Unis

Bien qu’avec un retard flagrant, la Cour suprême a interdit les exécutions de mineurs en 2005, reconnaissant « le poids écrasant de l’opinion internationale contre la peine de mort pour mineurs ». Et le nombre de jeunes incarcérés a diminué de 77 % entre 2000 et 2020, selon l’Office of Juvenile Justice and Delinquency Prevention des États-Unis. Ce sont des étapes importantes, mais pour ceux qui restent incarcérés, le système continue de détruire des vies et des familles, un point amplement illustré par Hobbs.

Hobbs raconte l’histoire de trois points de vue. Dans le premier tiers du livre, intitulé « Residence », il suit Josiah Wright, un jeune Noir de Wilmington qui est libéré après 11 mois de détention mais se retrouve avec une peine plus longue et plus sévère pour avoir violé sa libération conditionnelle. (Techniquement, les prisons sont pour les adultes et la détention pour les mineurs. Pour les personnes derrière les barreaux, cela peut être une distinction sans différence.) L’escalade des peines pour violation de la libération conditionnelle, même pour des infractions très mineures, contribue à maintenir les taux d’incarcération aux États-Unis à un niveau élevé.

Hobbs suit Josiah et ses pairs dans les cours, leur rend visite lorsqu’ils sont libérés et écoute leurs opinions. Tous sauf une infime poignée de ces jeunes sont noirs ou bruns. Certains, dont Josiah, prennent des décisions stupides et impulsives, comme le font tous les adolescents. La différence entre ces enfants et leurs pairs « à l’extérieur » a tendance à être un traumatisme profond de l’enfance et le fait d’être nés dans des familles à faible revenu qui n’ont pas la capacité d’aider à façonner la vie de leurs enfants en raison de la nécessité de garder de la nourriture sur la table. Les parents plus riches, dont les enfants prennent les mêmes décisions stupides et impulsives, ont accès à des ressources, y compris du temps, des moyens financiers et juridiques, et des relations sociales qui tendent à garder leurs enfants hors du système.

Dans la section médiane du livre, « Education », Hobbs se trouve au Woodside Learning Center à San Francisco. « La dépression était l’une des afflictions les plus répandues à Woodside. Les jeunes prospéraient grâce à la connexion, mais étaient également rapides à se replier vers… un espace protégé avec leurs esprits : muré, dur, sombre, un peu comme les chambres en prison. »

Hobbs se concentre sur les adultes chargés d’enseigner et de conseiller les jeunes reconnus coupables de crimes. Woodside compte de nombreux employés dévoués et attentionnés ayant une longue expérience du système. Eux aussi ont du mal à concilier le stress de l’institution avec leur vie familiale. Ils sont à peine consultés lorsque San Francisco se lance dans un effort majeur de refonte et d’instauration de réformes. Woodside reçoit une date de clôture. La fermeture des institutions héritées est un objectif pour de nombreux défenseurs de la justice pour mineurs, mais sans alternative constructive, la fermeture peut répéter les faiblesses existantes du système, note Hobbs.

Dans la dernière partie du livre, intitulée « Exile », Hobbs passe du temps chez Exalt Youth, une agence de New York chargée d’aider les jeunes dans le système de justice pour mineurs à obtenir des stages et des emplois. C’est un travail important, et un petit groupe de jeunes se lancent dans des carrières potentielles. Mais pour beaucoup d’entre eux, il est trop difficile de relever les défis de travailler dans un monde qui leur est si étranger (lire : blanc et riche), ou ils ne sont pas préparés académiquement, ou leurs stages n’ont pas de sens, ou la dépression et l’auto- les comportements de défaite sont trop écrasants.

Tout au long, Hobbs laisse ses personnages décrire le système brisé, plutôt que d’écrire en tant qu’avocat. Avec une recherche admirable, il fait un travail formidable en faisant ressortir l’humanité de ses sujets. Le lecteur se soucie de ces personnes, adultes comme jeunes, et veut qu’elles réussissent. Malheureusement, c’est rarement le cas.

Hobbs conclut que le système américain d’incarcération des jeunes « est alambiqué, imparfait et surtout embourbé de manière inextricable dans des générations de pensées en dents de scie, opportunistes, naïves et racistes – mais, pour le moment, il s’améliore progressivement et est repensé, avec une préoccupation plus profonde pour le individuel. »

Hobbs ne s’arrête pas là. Il écrit que « les humains au sein du système, à la fois ceux qui sont chargés de faire fonctionner ses nombreuses couches et ceux qui sont soumis à ses lois labyrinthiques – [are] passionné, bienveillant, las, admirable et véridique. Surtout, j’ai trouvé des jeunes incarcérés, même pour des actes vraiment odieux, rachetables… »

Si seulement la rédemption était l’objectif primordial du système pénal américain.

Martha Anne Toll est un écrivain et critique basé à DC. Son premier roman, Trois muses, a remporté le Petrichor Prize for Finely Crafted Fiction et a été publié par Regal House Publishing à l’automne 2022.


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