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Comment un nerd du tennis a donné à Serena et Venus Williams un nouveau bail sur le jeu


WIMBLEDON, Angleterre – Entraînant déjà une icône du tennis américain, Eric Hechtman en a ajouté une autre: accumuler les miles et les heures supplémentaires pour essayer d’aider Venus et Serena Williams à tirer le meilleur parti du nombre de matchs ou de saisons qu’il leur reste.

« S’ils sont tous les deux bons avec ça, je suis absolument bon avec ça », a déclaré Hechtman dans une interview à Wimbledon la semaine dernière. « Ils sont de la famille. Ils sont super proches l’un de l’autre. C’est génial jusqu’à présent.

Hechtman, un professionnel de club de 38 ans et père de trois enfants de Miami, plaisante en disant qu’il est « vieux » mais qu’il est plus jeune que ses deux élèves vedettes.

Venus a 42 ans. Serena a 40 ans. Mais aucun n’est prêt à prendre sa retraite même si Venus n’a pas joué en tournée depuis près d’un an et Serena n’a pas joué en simple en tournée depuis Wimbledon l’an dernier.

Les deux sœurs sont cependant de retour à Londres, Serena devant affronter Harmony Tan, une Française non classée, sur le court central mardi au premier tour. Venus, qui s’est entraînée sur l’herbe au All England Club ce week-end, ne joue pas dans les tournois de simple ou de double féminin, mais pourrait toujours participer au double mixte.

Les sœurs aiment garder leurs plans privés aussi longtemps que possible, mais il semble douteux que Vénus aurait fait le voyage à travers l’Atlantique juste pour assister à un concert des Red Hot Chili Peppers dimanche avec sa sœur, Isha Price, et Hechtman.

« Beaucoup de plaisir », a déclaré Hechtman, qui n’a pas confirmé les projets de Venus Williams à Wimbledon, mais a confirmé qu’elle n’était pas prête à en faire une carrière.

« Je ne veux pas nécessairement parler de leurs plans, mais ils ne sont certainement pas prêts à prendre leur retraite », a déclaré Hechtman. «Écoutez, ils aiment tous les deux le jeu. Ils sont tous les deux champions. Ils aiment tous les deux travailler dur et s’investir. Donc, tant que vous avez cela, qui peut dire que vous pouvez définir des paramètres sur les choses, n’est-ce pas ? »

Les Williams ont été élevés pour ignorer les limites habituelles du tennis : jouer très peu de tennis junior avant de devenir professionnel et être encouragés par leurs parents, Richard et Oracene, à poursuivre activement des intérêts extérieurs. Il y avait des sceptiques au début, tout comme il y a des sceptiques maintenant car les deux sœurs sont devenues des joueuses à temps partiel au mieux dans la quarantaine, mais il n’y a aucun doute sur leurs réalisations ou leur endurance. Et tandis que Serena a clairement le corps de travail supérieur, avec 23 titres en simple du Grand Chelem contre les sept de Venus, Wimbledon est l’endroit où leurs CV sont les plus étroitement alignés.

Venus a remporté cinq titres en simple; Serena sept ; et ils ont uni leurs forces pour remporter six titres en double, avec une fiche de 6-0 en finale (ils ont une fiche de 17-0 dans toutes leurs finales de Grand Chelem et olympiques en double). « Ils ont brisé les barrières pour tout, pour les femmes, pour la manière le jeu est joué », a déclaré Hechtman. « Ils ont transcendé le tennis du point de vue du pouvoir, et ils continuent de le faire à leur âge. Et je pense qu’ils n’y pensent même pas. Ils se concentrent sur eux-mêmes et sur ce qu’ils veulent faire, et voilà. Pour moi, plus je peux apprendre de ces types de personnes, mieux c’est.

Hechtman, un «nerd du tennis» autoproclamé, était un junior à succès qui a ensuite joué à l’Université de Miami.

Evan Zeder, un ami de longue date et ancien rival junior, connaît Hechtman depuis l’âge de 8 ans.

« Il a toujours été brutalement honnête, pour le meilleur ou pour le pire, et je pense que cela doit être rafraîchissant pour des personnes comme Venus et Serena, qui sont deux légendes, d’avoir quelqu’un qui peut être brutalement honnête sans agenda », a déclaré Zeder, maintenant chef de marketing sportif mondial pour New Balance.

Zeder se souvient de Hechtman portant un short de basket et une casquette de légionnaire sur le terrain. « Le genre qu’Ivan Lendl portait », a déclaré Zeder. « Et il a juste en quelque sorte battu son propre tambour. »

Il avait aussi du cran. Zeder se souvient que Hechtman avait eu de graves crampes à la fin du set décisif de l’un de leurs matchs à l’âge de 18 ans et avait refusé d’arrêter, prenant des coupes massives au ballon pour les vainqueurs parce qu’il ne pouvait plus courir. Zeder a déclaré que Hechtman continuait de regarder à travers le filet et de sourire.

« Il essayait d’entrer dans ma tête, et ça a marché », a déclaré Zeder.

« Après qu’Eric l’ait servi, il s’est retrouvé dans une crampe au corps entier et a été emmené à l’hôpital, où il a passé toute la nuit avec une intraveineuse », a déclaré Zeder. « Il est sorti et pouvait à peine marcher en finale et s’est fait fumer, et j’étais frais comme une pâquerette et j’ai dû jouer pour la troisième place. »

Hechtman a déclaré qu’il avait reçu des offres d’autres programmes de la Division I, mais qu’il avait choisi de rester à la maison pour soutenir sa mère Brenda, qui avait un cancer et est décédée au cours de sa deuxième année.

Il a essayé de jouer sur le circuit professionnel pendant environ six mois après l’université. « Pour être honnête, je ne me suis pas donné une bonne chance », a déclaré Hechtman.

Il est allé à la faculté de droit mais a également commencé à travailler comme enseignant professionnel et a finalement reçu une offre pour devenir directeur du tennis au Royal Palm Tennis Club, un club privé à Miami avec un solide programme junior.

« Je n’avais pas de passion pour le droit, dit-il. « Ma passion est définitivement le tennis, et quand cette opportunité s’est présentée, ce n’était pas un choix si difficile. »

Il a passé une grande partie des 15 dernières années à développer des joueurs juniors et a déclaré que plus de 50 de ses élèves avaient continué à jouer à l’université. Mais il a également travaillé comme partenaire de frappe occasionnel pour des joueurs professionnels. Il a dit qu’il avait été présenté à Venus Williams vers 2008 et avait rencontré et finalement frappé avec Serena également, mais les deux sœurs avaient leurs propres entraîneurs de longue date : Venus travaillait avec l’Américain David Witt et Serena avec le Français Patrick Mouratoglou.

Mais après la séparation de Vénus avec Witt, elle a embauché Hechtman en 2019 et après la séparation de Serena avec Mouratoglou plus tôt cette année, elle a embauché Hechtman avec l’approbation de Vénus.

Toujours directeur du tennis au Royal Palm, Hechtman a déclaré qu’il se levait avant l’aube, faisant le trajet de deux heures vers le nord jusqu’à la maison de Vénus à Jupiter Island pour s’entraîner avec chaque sœur lors de sessions séparées, puis faisant le trajet de deux heures pour rentrer chez lui. travailler au club.

Lui et sa femme, Alexandra, ont trois enfants, les fils Noah, 7 ans, et Chase, 5 ans, et sa fille Madison, 3 ans.

C’est le genre de multitâche auquel les sœurs Williams peuvent s’identifier avec leurs entreprises extérieures et dans le cas de Serena, sa fille Olympia, 4 ans, avec son mari Alexis Ohanian.

Serena n’a pas encore parlé publiquement en détail de son nouvel entraîneur, mais on lui a demandé samedi ce que c’était que d’être de retour à Wimbledon sans Mouratoglou, qui l’a aidée à remporter 10 titres en simple du Grand Chelem en près de 10 ans ensemble.

« Oh mon dieu, » dit-elle. « Je n’y ai même pas pensé. Je ne sais pas. Ça fait du bien. Je passe un moment merveilleux ici.

Hechtman a déclaré qu’il respectait les travaux antérieurs de Witt et Mouratoglou. « Je ne suis pas le genre de gars qui va voler le travail de quelqu’un », a-t-il déclaré. « J’ai mon éthique des affaires, mais quand une opportunité comme celle-ci se présente, je ne vais pas dire non à coup sûr. »

Hechtman a déclaré qu’il partageait occasionnellement le terrain avec Richard Williams, qui, bien que diminué par un accident vasculaire cérébral, assiste toujours à certaines des pratiques de ses filles.

« Parfois, il ajoute un peu d’entraînement et, évidemment, il a un œil unique pour le jeu », a déclaré Hechtman. « Il a marqué l’histoire du sport. Il appartient au Hall of Fame. Il les a entraînés à partir de zéro pour devenir deux des plus grands de tous les temps.

Hechtman, lui aussi, aimerait un jour faire passer un joueur du débutant au sommet du jeu professionnel, mais pour l’instant, sa tâche est à bien plus court terme : aider deux champions à poursuivre le succès bien au-delà de la ligne d’arrivée habituelle d’une carrière de tennis.

« Vous pouvez le voir dans leurs yeux, la passion pour cela », a déclaré Hechtman. « J’ai été sur le terrain avec n’importe quel type de personne que vous pouvez imaginer, des enfants qui ne veulent pas être là-bas aux enfants motivés aux joueurs de tennis récréatifs adultes. C’est la meilleure expérience à ce jour, et vous pouvez retirer ce qu’ils ont accompli de l’équation. Il s’agit de leur attitude et du déroulement d’un entraînement. Si vous êtes un nerd du tennis, c’est aussi bon que possible.


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