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Les joueurs australiens parlent en termes élogieux, presque révérencieux, de Lionel Messi.

« Il fait juste des choses que, vous savez, personne d’autre ne peut faire », a déclaré l’attaquant Mathew Leckie.

Milos Degenek est allé encore plus loin. « Probablement », a déclaré le défenseur des Socceroos, « le meilleur footballeur de tous les temps. »

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Imaginez alors comment ils se sentiront lorsqu’ils partageront le même terrain que Messi et son équipe argentine lors des huitièmes de finale de la Coupe du monde dimanche matin (AEDT).

Ce sont des moments difficiles pour un groupe de joueurs non annoncés qui devaient rentrer chez eux à ce stade du tournoi. Pourtant, les voici à Doha, cherchant à provoquer la dernière surprise d’une Coupe du monde qui en a été pleine, dès le moment où l’Arabie saoudite a choqué l’Argentine dans peut-être la victoire la plus improbable des 92 ans d’histoire du tournoi.

Cela a donné le ton des deux dernières semaines, au cours desquelles le Japon a battu l’Allemagne et l’Espagne, le Maroc a battu la Belgique, la Tunisie a battu la France et, ne l’oublions pas, l’Australie a assommé le Danemark.

Les Australiens veulent ajouter à cette liste.

« Personne ne s’attend à ce que nous gagnions », a déclaré Leckie. « Alors choquons le monde. »

Coupe du Monde de la FIFA 2022 : Socceroos contre Argentine | Australie | Lionel Messi | Mathieu Leckie
Les Socceroos parlent avec des éloges pour Lionel Messi – et maintenant un duel de Coupe du monde avec la légende argentine attend. (Getty)

Ne vous attendez cependant pas à de la complaisance parmi l’équipe argentine. Pas après ce qui s’est passé contre l’Arabie saoudite lors de la phase de groupes.

« Nous savons qu’en ce moment, tout est très difficile », a déclaré Messi, qui tente de remporter la Coupe du monde lors de sa cinquième et probablement dernière tentative. « Tous les adversaires sont compliqués. Nous le savons aussi bien que quiconque.

Il y a cependant un sentiment croissant que l’Argentine aurait peut-être traversé le pire de la tempête. Il y a seulement une semaine, le football argentin traversait une période d’introspection, digérant l’un de ses résultats les plus embarrassants.

Puis, à l’heure de son deuxième match de poule face au Mexique, l’Albiceleste était tenu en échec 0-0 pour faire planer la perspective réelle d’une sortie de phase de poules avec un match à perdre.

Désormais, l’Argentine s’est qualifiée en tant que vainqueur de son groupe et affronte la 38e nation mondiale, qui ne joue à ce stade de la Coupe du monde que pour la deuxième fois, après 2006.

Les Pays-Bas ou les États-Unis seront l’adversaire en quart de finale.

Le milieu de terrain Rodrigo de Paul a suggéré que la défaite surprise de l’Argentine contre l’Arabie saoudite avait en fait un effet positif sur l’équipe.

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« Nous nous sommes retrouvés dans une situation à laquelle nous n’étions pas habitués. Cela faisait un moment depuis notre dernière défaite », a déclaré de Paul à propos de la fin des 36 matchs sans défaite de l’équipe. « C’est là que vous voyez le caractère de l’équipe, quel genre de groupe nous sommes. C’était le moment de se lever .”

Aucun des joueurs argentins n’osera prendre de l’avance mais il est indéniable que le match nul s’est ouvert pour eux.

« Nous sommes redevenus ce que nous étions depuis longtemps », a déclaré Messi après la victoire 2-0 de l’Argentine sur la Pologne qui a assuré une place dans les 16 derniers, « et comment nous cherchions à être au début de la Coupe du monde, ce que, pour différentes raisons, nous n’avons pas pu gérer. »

L’entraîneur argentin Lionel Scaloni semble avoir enfin trouvé une formule gagnante au Qatar. Le centre du milieu de terrain semble désormais défini, Alexis Mac Allister et Enzo Fernandez, 21 ans, ayant fait leur entrée dans l’équipe de départ aux côtés de Rodrigo De Paul.

En attaque, Julian Alvarez a délogé Lautaro Martinez et devrait garder sa place contre l’Australie, après avoir terminé une séquence de 27 passes pour un deuxième but exquis contre la Pologne.

« Nous avons une idée de la façon dont nous voulons jouer, mais nous verrons comment les joueurs se sentiront après l’entraînement aujourd’hui », a déclaré Scaloni.

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Le seul endroit à gagner est le défenseur central, Lisandro Martinez ayant abandonné contre la Pologne, peut-être que l’Argentine avait un joueur plus grand pour faire face à la menace aérienne de Robert Lewandowski.

Étant donné qu’un seul joueur du groupe australien de 26 joueurs joue dans les cinq meilleures ligues européennes, il semble y avoir un décalage au stade Ahmad Bin Ali.

Et puis il y a le facteur Messi, une intrigue secondaire qui plane sur la Coupe du monde alors qu’il cherche à remporter le seul titre majeur à lui échapper dans sa carrière.

« Je pense qu’ils sont évidemment motivés par la motivation que cela pourrait être la dernière Coupe du monde de Messi », a déclaré Degenek, « et il veut gagner la Coupe du monde et la terminer en beauté. Pour nous, il s’agit d’arrêter cela. Malheureusement, je suis un grand fan de lui, mais j’aimerais gagner la Coupe du monde probablement plus que lui.

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