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Dans les séries éliminatoires de la LNH, un fossé canadien entre les gagnants et les perdants


TORONTO – Ici, dans la partie du Canada qui aime se considérer comme le centre du pays – et comme le centre du hockey sur glace – les séries éliminatoires de la LNH se sont rapidement et de manière prévisible flétries. Mais le hockey fait rage comme des roses sauvages en Alberta, loin à l’ouest.

Le deuxième tour des séries éliminatoires commence mardi, et le Canada, qui avait trois équipes sur le terrain au début des séries éliminatoires, n’en a plus que deux.

À Toronto, les Maple Leafs ont perdu un septième match contre le champion en titre de la Coupe Stanley, Tampa Bay Lightning, prolongeant et établissant plusieurs records ignominieux. Les Leafs, par exemple, sont devenus les première équipe de l’histoire de la LNH, de la NBA et de la Ligue majeure de baseball pour perdre un match éliminatoire lors de la première ronde des séries éliminatoires en cinq saisons consécutives.

En Alberta, les Oilers d’Edmonton et les Flames de Calgary ont chacun remporté le match 7 pour se qualifier, délicieusement, et se retrouveront en séries éliminatoires pour la première fois depuis 1991.

Centre des pétroliers Connor McDavid, qui est largement considéré comme le meilleur joueur du match, a marqué après un effort acharné samedi alors que son équipe éliminait les Kings de Los Angeles. Puis, dimanche, Johnny Gaudreaul’ailier gauche qui a mené les Flames avec 115 points en saison régulière, a marqué pour battre les Stars de Dallas en prolongation pour réserver la bataille de l’Alberta.

(La bataille de l’Alberta est comme la série Subway entre les Yankees et les Mets – seulement au lieu de prendre les trains 7 et 4, vous faites un trajet de trois heures en voiture nord-sud sur l’autoroute 2 à travers les prairies. Et parfois, vous obtenez un combat de gardien de but.)

Les plus grandes stars ont marqué les plus gros buts au moment où cela comptait le plus dans ces séries éliminatoires. À New York, les Rangers ont éliminé les Penguins de Pittsburgh après que l’ailier vedette Artemi Panarin ait marqué en prolongation lors du septième match.

Mais pas à Toronto. En neuf tentatives consécutives pour gagner un match qui aurait éliminé leur adversaire dans une série éliminatoire de premier tour, datant de 2004, les Maple Leafs ont perdu. Ils n’ont pas remporté de coupe Stanley depuis la saison 1966-1967, et samedi soir, ils ont éclipsé la sécheresse de championnat des Rangers de 54 ans de 1940 à 1994. Ils ont participé aux séries éliminatoires pendant six saisons consécutives et n’ont pas réussi à avancer chaque fois.

Lors d’une conférence de presse après la défaite de Toronto dans le match 7 contre le Lightning, les joueurs de Toronto, à voix basse et aux yeux rouges, étaient tristes.

« C’est difficile à expliquer », a déclaré le capitaine de l’équipe, John Tavares, une ancienne star des Islanders qui est né dans la banlieue de Toronto et qui a signé un contrat de 77 millions de dollars sur sept ans avec le club qu’il adorait lorsqu’il était enfant en 2018. de la perte. « Ça fait mal. C’est décevant. Nous essayons d’aller jusqu’au bout et nous n’avons pas réussi à franchir cet obstacle.

Auston Matthews, le centre américain qui a marqué les 60 meilleurs buts de la ligue en saison régulière, la casquette baissée sur les yeux, a déclaré: « Nous sommes très déçus. »

Mitch Marner, un ailier qui a grandi dans la banlieue de Toronto, a déclaré: « Nous en avons assez de ressentir cela. »

Quelques heures plus tard à Edmonton, McDavid, jouant d’une manière aussi possédée que jamais, mettait son équipe sur son dos. Il mène tous les patineurs en séries éliminatoires avec 14 points.

Contrairement aux Leafs qui parlent bas, Leon Draisaitl parlait avec enthousiasme de son coéquipier McDavid. « C’est le meilleur joueur du monde », a déclaré Draisaitl, dont les 55 buts étaient le deuxième derrière Matthews. « Il l’a montré lors des deux derniers matchs. Ce n’est pas une compétence. Je veux dire, il y a évidemment beaucoup de talent avec lui, c’est une évidence. C’est la volonté. Vous pouvez le voir dans ses yeux. Vous pouvez le sentir à chaque quart de travail qu’il est là-bas. Il est déterminé. Il n’y avait tout simplement aucun moyen que lui, ou nous, allions être refusés. Il a ouvert la voie. Il était incroyable.

Les Leafs n’ont pas réussi à obtenir une performance digne de l’étape du match 7 de Matthews ou de l’une de leurs autres vedettes samedi. Au cours des 18 dernières années, échouer au début des séries éliminatoires ou les manquer complètement est devenu prévisible.

Les effondrements sont nombreux, et il est difficile de choisir le pire, mais deux tempêtes en tête. En 2013, les Leafs ont mené les Bruins, 4-1, en troisième période du septième match avant d’accorder trois buts réglementaires – deux à la dernière minute – et de concéder un but à Patrice Bergeron en prolongation. La saison dernière, les Leafs ont perdu leur avance de trois matchs contre un sur les Canadiens de Montréal et ont perdu un septième match à domicile, et les Canadiens se sont qualifiés pour la finale de la Coupe Stanley.

La défaite cette année contre le Lightning, vainqueur des deux derniers championnats, a adouci le résultat de l’entraîneur des Leafs, Sheldon Keefe.

« Celui-ci est difficile parce que je sens vraiment que nous sommes beaucoup plus proches qu’il n’y paraît », a déclaré Keefe.

Au fil des années, les groupes de la Coupe Stanley qui énumèrent chacun une douzaine d’équipes sont retirés pour être exposés au Temple de la renommée du hockey à Toronto pour faire place à de nouveaux champions. Le prochain groupe sera supprimé en 2031, envoyant les gagnants des saisons 1965-66 à 1977-78 de façon permanente au Hall. Si les Leafs ne gagnent pas d’ici là, ils seront partis.

Ne vous sentez pas trop mal pour Toronto. Le hockey a toujours été son cœur, mais l’âme multiculturelle de la ville a ressenti une joie intermittente depuis 1967 d’autres sports. Les Raptors de Toronto ont remporté un titre NBA en 2019. Le Toronto FC a remporté un championnat MLS en 2017 (et a atteint les finales en 2016 et 2019). C’était il y a un moment, mais les Blue Jays ont remporté les titres des World Series en 1992 et 1993, et les espoirs en séries éliminatoires sont légitimement élevés cette saison. Toronto ira bien même si les Maple Leafs ne le feront pas.

Il y a des appels à faire exploser l’équipe et son cadre soudé de stars bien payées. Il y a des appels à « le relancer ». Ne faites pas attention. Regardez vers l’ouest, où le hockey des séries éliminatoires sera sauvage, garantissant que le Canada a une équipe parmi les quatre derniers. Et deux pour au moins la semaine prochaine, et peut-être plus longtemps. Une équipe canadienne n’a pas remporté la Coupe Stanley depuis que Montréal l’a fait en 1993. La bataille de l’Alberta débute à Calgary mercredi.

Darryl Sutter, entraîneur des Flames et l’un des six frères à jouer dans la LNH et quatre à entraîner dans la ligue, a grandi à Viking, en Alberta, avec une population de 1 083 habitants et à 85 milles au sud-est d’Edmonton.

« Plutôt chanceux que deux équipes canadiennes jouent encore, étant de l’Alberta », a déclaré Sutter lors de sa conférence de presse d’après-match. “Assez unique.”




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