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Dans ‘This Time Tomorrow’, Emma Straub revient sur les pièces qui font une vie : NPR


Le cinquième roman d’Emma Straub est un charmeur divertissant qui libère la magie du voyage dans le temps pour adoucir son exploration de thèmes potentiellement lourds comme la mortalité, la marche du temps et la façon dont de petites décisions peuvent modifier votre vie.

Dans Demain, à cette heure, Alice Stern, confrontée à la mort imminente de son père bien-aimé de 73 ans, affronte sa propre stase, coincée pendant des années dans le même petit studio et le même travail au service des admissions de l’école privée de l’Upper West Side Manhattan qu’elle fréquenté des décennies plus tôt. Quand, après une nuit de trop de verres pour célébrer son 40e anniversaire, elle se réveille dans sa chambre d’enfance le matin de son 16e pas tout à fait doux, elle se demande si, en modifiant la journée, elle peut changer la façon dont sa vie et ceux de son père ont joué.

Le père d’Alice, Leonard, est l’auteur d’un célèbre roman de voyage dans le temps intitulé Frères du temps, qui a été transformé en une série télévisée populaire. Son succès lui a permis d’acheter la pittoresque maison de ville de Pomander Walk, de la taille d’une maison de poupée, où Alice a grandi, et d’envoyer son enfant unique à la prestigieuse école Belvedere, où elle travaille toujours.

Leonard, qui a élevé Alice en tant que parent célibataire après que sa mère floconneuse les ait quittés quand Alice avait 6 ans, l’appelle de manière révélatrice Al-pal. Bien qu’il n’ait jamais été du genre à préparer des repas équilibrés, à l’emmener camper ou à établir de nombreuses règles – même pour lui-même -, il est l’un des pères les plus attrayants de la littérature. La plupart du temps, ils traînent et flottent, comme des hippocampes, marchant et parlant. En voyageant dans le temps, Alice est étonnée de voir à quel point son père était jeune et en bonne santé à 49 ans. Avec la sagesse de son moi de 40 ans, elle souhaite pouvoir lui faire changer ses habitudes – arrêter de fumer, manger des légumes, faire de l’exercice, se remarier — pour prolonger sa vie.

Straub est le seul enfant de Peter Straub, l’auteur de nombreux romans d’horreur et surnaturels, dont Histoire de fantômes et Terre d’Ombre. Quel que soit le nombre d’éléments autobiographiques Demain, à cette heure fait ou ne fait pas contient, il rejoint une gamme croissante de livres dans lesquels des écrivains-filles rendent hommage à leurs pères – y compris le magnifique portrait paternel de Kathryn Schulz dans ses mémoires Perdu trouvé, et le prochain d’Ada Calhoun Également poète, à propos de son père, New yorkais critique d’art Peter Schjeldahl.

Bien sûr Demain, à cette heure est la fiction, qui donne à Straub une marge de manœuvre pour s’amuser avec des réalités alternatives. Commençant par sa première ligne – « Le temps n’existait pas à l’hôpital » – la nature inexorable, incontournable et incompréhensible du temps sous-tend cette lettre d’amour à un père mourant. Le temps avance lentement dans les premières sections détaillées du roman, mais s’accélère alors qu’Alice revient à plusieurs reprises sur son passé (et presque de manière addictive) avec des voyages qui sont résumés dans de courts paragraphes séparés par beaucoup d’espaces blancs.

« Alice voulait juste pousser ses mains contre les murs de sa vie et voir s’ils bougeraient. Elle voulait appuyer sur le bouton de réinitialisation encore et encore jusqu’à ce que tout le monde soit heureux, pour toujours », écrit Straub. Certains des changements qu’Alice apporte – comme initier hardiment des relations sexuelles avec son béguin pour le lycée, Tommy, lors de sa fête sans chaperon, au lieu de le regarder disparaître dans sa chambre avec une autre fille – la rendent heureuse. D’autres, comme se réveiller à 40 ans en tant que mère des deux enfants de Tommy et ornement de sa riche vie, la font fuir dans l’horreur.

Le roman de Straub est aussi une lettre d’amour à l’Upper West Side de Manhattan à la fin des années 1990. Alice et son père se sont rendus à plusieurs reprises dans des établissements emblématiques, dont beaucoup existent toujours, comme Gray’s Papaya pour les hot-dogs et la salle des baleines du Musée d’histoire naturelle. Mais les lieux disparus – Raccoon Lodge, Clairmont Riding Academy – résonnent de la nostalgie du passé. Décrivant cet effacement et ce pentimento urbains, Straub commente, « mais c’était New York, regardant chaque endroit que vous aviez embrassé ou pleuré, chaque endroit que vous aimiez, se transformer en quelque chose d’autre. »

Il n’est pas nécessaire d’être critique littéraire pour saisir les nombreuses sources d’inspiration de Straub. Alice, dont le magasin de vêtements préféré est le désormais disparu Alice Underground, tombe à travers une sorte de miroir dans son passé. Le bar du métro qu’elle fréquente s’appelle Matryoshka, du nom des poupées gigognes russes, ce qui reflète la structure de ce roman.

En plus des hymnes à sa ville natale bien-aimée, Straub cloue « les nombreux types de personnes riches à New York ». Parmi ses riffs satiriques amusants : un aperçu des spécialités tacites des écoles privées, y compris celles qui s’adressent aux « surperformants souffrant de troubles de l’alimentation », ou « de minuscules mannequins Brooks Brothers qui finiraient par devenir PDG », ou « des normes bien équilibrées qui deviendraient avocats. » Dans l’ancienne école préparatoire bohème d’Alice, « les mères au moment du dépôt s’arrêtaient dehors dans leur Teslas et les enfants prenaient tous des médicaments pour le TDAH ». Mais Straub ne mord jamais trop fort. Elle ajoute: « Rien d’or ne peut rester, mais c’était toujours sa place et elle adorait ça. »

Cette positivité est caractéristique de Demain, à cette heure, dont les plats à emporter, comme l’observe Straub, pourraient convenir aux oreillers à l’aiguille: « La façon dont vous passez vos journées est la façon dont vous passez votre vie. » Bien que la logistique du voyage dans le temps du roman ne fasse pas l’objet d’un examen minutieux, ce qu’Alice apprend est un espoir réconfortant: « Tous les petits morceaux ajoutés ensemble pour faire une vie, mais les morceaux pourraient toujours être réarrangés. » Straub a réussi une autre délicieuse lecture estivale.


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