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Des subventions de l’UE pour les « exploitations minières vertes » ont été accordées à des entreprises liées à des violations environnementales

Un an de prison et 293 000 € d’indemnisation. C’est ce qu’a jugé le tribunal de Séville en septembre 2016 contre trois dirigeants de la société minière Cobre Las Cruces SA. Le trio a avoué un chef de crime environnemental – contamination d’un aquifère près de la mine de cuivre par de l’arsenic, et un chef de dommages au domaine public, l’entreprise ayant extrait illégalement plus d’eau que ce qui était autorisé.

Six mois plus tôt, et malgré les procédures judiciaires en cours qui ont débuté en 2008, Cobre Las Cruces a commencé à coordonner un projet appelé Intmet, qui visait à « maximiser le rendement de la récupération des métaux et à minimiser la consommation d’énergie et l’empreinte environnementale ».

Intmet faisait partie du programme Horizon et a été financé par la Commission européenne à hauteur de 7,8 millions d’euros, dont 2,73 millions d’euros pour Cobre Las Cruces. L’entreprise, basée en Espagne mais détenue par la société canadienne First Quantum Minerals, a été choisie pour participer à sept projets Horizon liés aux matières premières critiques (CRM), essentielles à la transition énergétique et à la numérisation. Au total, elle empochera 5,53 millions d’euros d’argent public, soit le deuxième total d’entreprises européennes financées.

À moins de 20 km de la mine Cobre Las Cruces se trouve la ville d’Aznalcóllar. L’une des plus grandes catastrophes environnementales de l’histoire minière européenne récente s’y est produite en 1998. La rupture du bassin de la mine de pyrite d’Aznalcóllar a provoqué le rejet de six millions de mètres cubes de boues toxiques dans une rivière voisine, tué des milliers de poissons et endommagé 4 634 hectares. certains étaient tellement contaminés qu’ils ne pouvaient plus être cultivés.

La mine appartenait à Boliden, une multinationale suédoise, qui a payé environ 40 millions d’euros pour les dégâts causés par la catastrophe. Cependant, la filiale espagnole de Boliden a déclaré faillite peu de temps après, le gouvernement espagnol étant toujours redevable des 43 millions d’euros dépensés pour le nettoyage, et les autorités locales en deçà des 89 millions d’euros dépensés pour la restauration. Boliden ne paie pas mais collecte l’argent des contribuables européens. La multinationale suédoise a reçu 2,7 millions d’euros pour son rôle dans huit projets Horizon. Plusieurs d’entre elles visent « à minimiser l’impact environnemental des opérations minières ».

Investigate Europe a analysé tous les projets liés au CRM financés par Horizon 2020, le programme phare de recherche scientifique de l’UE doté d’un budget de 80 milliards d’euros entre 2014 et 2020, et son successeur, Horizon Europe, qui prévoit de distribuer 95,5 milliards d’euros entre 2021 et 2027. Le financement Horizon couvre des questions allant de la crise climatique aux médicaments et à la sécurité alimentaire. Le Royaume-Uni a annoncé en septembre qu’il rejoindrait le programme après une absence forcée par le Brexit. Parmi les milliers de projets soutenus, 95 sont directement liés aux CRM. Ceux-ci ont reçu 667 millions d’euros et ont impliqué 1 043 entités, dont des entreprises, des universités et des centres de recherche.

De telles atteintes à l’environnement perpétrées par des entreprises bénéficiant de fonds européens ne se produisent pas uniquement en Europe. Boliden, responsable de la catastrophe d’Aznalcóllar, a été cité dans un rapport sur les violations des droits de l’homme par des entreprises dans des pays tiers, demandé par le Parlement européen. La multinationale suédoise était accusée d’avoir exporté des déchets miniers vers le Chili, où un sous-traitant les avait éliminés sans les traiter correctement, nuisant ainsi à la santé des communautés locales.

Le français Eramet, qui a reçu 1,9 million d’euros pour quatre projets Horizon, fait face à des allégations de destruction des forêts et des terres des communautés indigènes d’Indonésie touchées par le développement de Weda Bay, la plus grande mine de nickel au monde. Une autre filiale d’Eramet, la Société Le Nickel, est sous surveillance pour des atteintes présumées à l’environnement en Nouvelle-Calédonie.

La société britannique Anglo American, qui a reçu un peu plus de 200 000 € d’un projet Horizon, fait face à un recours collectif pour empoisonnement massif au plomb d’enfants en Zambie et a fait face à des allégations de pollution au Brésil et ailleurs. Investigate Europe a identifié plus d’une douzaine d’entreprises désignées comme bénéficiaires des fonds Horizon liés à la transition verte et en même temps auteurs présumés d’actes répréhensibles environnementaux.

Lorsqu’on lui a demandé si commettre des crimes environnementaux était compatible avec le fait de recevoir des subventions, la Commission européenne a déclaré qu’elle « accorde une attention particulière aux facteurs environnementaux en relation avec les projets financés par l’UE », soulignant que le Green Deal européen a introduit le principe de « ne pas nuire de manière significative ». « . Le porte-parole a ajouté que dans Horizon Europe, les participants doivent démontrer que les projets respectent les priorités climatiques et environnementales fixées par l’UE. Ils n’ont pas commenté les cas Cobres Las Cruces ou Boliden, ni pourquoi d’autres liés à des actes répréhensibles avaient été si bien soutenus.

Les données réservent encore plus de surprises. L’UE défend la nécessité impérative de réduire sa dépendance actuelle, notamment vis-à-vis de la Chine, mais également importante dans le cas de la Russie. Il convient de noter qu’aucun des 11 paquets de sanctions contre la Russie n’a ciblé le commerce crucial des matières premières. Investigate Europe a précédemment révélé que l’Europe continue d’acheter de grandes quantités de nickel, de cuivre et de titane à la Russie.

En effet, l’argent public d’Horizon s’est également retrouvé entre des mains chinoises ou russes.

Soil Machine Dynamics, une entreprise leader en robotique sous-marine, a reçu 3,53 millions d’euros du budget d’Horizon pour le projet Vamos, qui visait à développer une nouvelle technique pour extraire des minéraux de profondeurs auparavant inaccessibles. Le projet a démarré le 1er février 2015 et, cinq jours plus tard, le fonds de capital-investissement Inflexion a annoncé avoir vendu la société britannique à Zhuzhou CSR Times Electric, dont l’actionnaire majoritaire est l’État chinois. Vamos a couru jusqu’au 31 janvier 2019.

Aughinish Alumina, basée en Irlande, raffine la bauxite, la roche dont est extraite l’alumine utilisée pour produire l’aluminium. Elle appartient depuis 2007 à Rusal, un groupe russe dominant le secteur et dont l’un des principaux actionnaires est Oleg Deripaska, qui figure sur la liste des sanctions de l’UE, du Royaume-Uni et des États-Unis. Aughinish Alumina figure également sur une autre liste, celle des bénéficiaires d’Horizon. Elle a reçu 563 500 € pour sa participation à un projet visant à « rendre la réutilisation des résidus de bauxite viable d’un point de vue économique et acceptable pour l’industrie ».

Un actionnaire important de Rusal est un autre oligarque bien connu, Viktor Vekselberg, un milliardaire qui regroupe une partie de ses investissements dans une société holding appelée Renova. Jusqu’en 2018, Renova détenait une participation majoritaire dans la société sud-africaine Transalloys, qui produit des ferroalliages de manganèse, même si cette année-là, elle a réduit sa participation à moins de 25 pour cent. Renova et Transalloys ont tous deux refusé de commenter la structure actionnariale actuelle.

(Photo : Enquêter sur l’Europe)

La plupart des bénéficiaires d’Horizon viennent de l’UE, mais il existe des exceptions, notamment Transalloys. Depuis janvier 2023, elle fait partie du projet HalMan, qui vise à développer un procédé d’extraction du manganèse de manière plus durable grâce à l’hydrogène. L’entreprise sud-africaine recevra un peu plus de 73 000 € du budget de l’UE.

L’argent des contribuables européens a également été versé à une entreprise basée dans les îles Vierges britanniques, l’un des paradis fiscaux les plus tristement célèbres au monde. Lancaster Exploration Limited a participé à un projet visant à fournir à l’industrie européenne de haute technologie de nouveaux « modèles d’exploration des provinces alcalines et carbonatites ». Lancaster est spécialisé dans l’exploration des terres rares en Afrique et a reçu plus de 168 000 € d’Horizon.

« En règle générale, les personnes morales doivent se conformer à toute législation applicable, y compris la législation fiscale », a déclaré un porte-parole de la Commission européenne interrogé sur le financement de Lancaster Exploration. Il a ajouté que l’UE a le pouvoir de mettre fin au financement si un participant manque à ses « obligations fiscales » ou a été « créé sous une juridiction différente dans le but de contourner les obligations fiscales, sociales ou autres obligations juridiques du pays d’origine ».

Malgré la volonté apparente de l’UE de financer toutes sortes d’entreprises, la présence de la grande industrie est essentielle, estime Josep Oliva, professeur à l’Université polytechnique de Catalogne en Espagne. Il a coordonné un projet Horizon 2014 axé sur l’utilisation de l’intelligence artificielle pour améliorer les processus utilisant le tungstène et le tantale.

« Nous avions besoin de matières premières avec lesquelles travailler », explique Oliva. « Et cela a été fourni par les entreprises. Nous avons travaillé avec des mines en Autriche, au Royaume-Uni et en Espagne. Et puis il est important de travailler avec les entreprises pour transférer les résultats. »

Selon la propre classification de la Commission, 45 pour cent des fonds d’Horizon sont allés à des entreprises à but lucratif, 28 pour cent à des universités ou des établissements d’enseignement et 20 pour cent à des centres de recherche.

La recherche couvre de vastes domaines et objectifs, dont un sur la compétitivité des ressources minérales européennes, un sur la création d’un réseau européen d’experts CRM, un autre sur le développement d’un « robot bio-inspiré, modulaire et reconfigurable » pour l’exploitation de gisements difficiles d’accès. et d’autres sur l’intelligence artificielle et le recyclage des batteries. Deux projets financés, Ciran et Next, étaient spécifiquement axés sur l’amélioration de « l’acceptation sociale » de l’exploitation minière en Europe.

« La plupart des sociétés minières actives en Europe reconnaissent désormais qu’il est primordial de s’engager avec les communautés locales, de créer et de façonner des relations à un niveau qui va au-delà de la simple acceptation. » » déclare Vitor Correia de l’Observatoire international des matières premières et coordinateur du projet Ciran.

L’exploitation minière a une mauvaise image, admet Correia. Mais il ne pense pas que cela soit juste : « Il est vrai que l’image que les gens se font de l’exploitation minière a été façonnée par des comportements passés qui n’étaient pas de bons exemples. » Correia affirme que les médias sont responsables de la diffusion de « mauvaises nouvelles » concernant l’industrie. « Cependant, ceux-ci proviennent principalement de pays moins développés, oubliant ainsi tous les bons exemples que nous avons en Europe, où les bonnes pratiques en matière d’exploitation minière et de suivi ont prévalu pendant plus de 30 ans. »

L’Europe souhaite désormais accroître ses pratiques minières nationales. En mars, la Commission européenne a présenté sa loi sur les matières premières critiques, une législation visant à réduire la dépendance de l’UE vis-à-vis des pays tiers pour des produits tels que le lithium et le nickel.

Le financement d’Horizon reflète l’intérêt croissant pour les CRM. Sur les 667 millions d’euros réservés aux projets entre 2014 et 2023, plus de 300 millions d’euros ont été alloués à des projets démarrés au cours des deux dernières années et demie.

Les entités basées en Allemagne, en Espagne, en Finlande, en France et en Norvège ont reçu le plus d’argent. Près de 90 pour cent sont allés à des groupes enregistrés dans l’UE, y compris au Royaume-Uni dans le cas de l’argent Horizon 2020. Au total, des entités de 57 pays ont reçu une forme de financement Horizon.

Le lobby minier, profitant du souci de l’UE d’accroître l’autonomie européenne, fait pression pour une augmentation du financement public. Son objectif est de financer non seulement la recherche scientifique, comme avec Horizon, mais aussi le développement technologique industriel.

La vérité est qu’au-delà des programmes Horizon, il y a déjà davantage d’argent public – non pas pour l’exploitation minière directement, mais pour l’industrie dans son ensemble. Entre 2017 et 2022, la Banque européenne d’investissement a financé 26 projets pour 3,6 milliards d’euros, selon les données fournies à Investigate Europe par la BEI. La plupart se sont lancés dans des initiatives de développement de batteries.

Les budgets nationaux et régionaux des États membres constituent une source d’argent public pour certaines sociétés minières. Le 9 août, la Commission européenne a par exemple donné son feu vert à une subvention de 26,7 millions d’euros accordée par l’Espagne à Cobre Las Cruces pour moderniser sa raffinerie du complexe minier de Séville. La Commission estime que cette aide d’État contribuera aux objectifs du pacte vert pour l’Europe. Ceci malgré le fait que Cobre Las Cruces n’est pas toujours exactement un bon exemple de pratiques « vertes ». Depuis les événements qui ont conduit à la condamnation de trois de ses dirigeants pour délits environnementaux, le gouvernement espagnol a sanctionné à deux reprises l’entreprise pour rétention illégale d’eau dans ses opérations minières.


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