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En souvenir de Franco Harris et de l’Immaculée Réception


Le souvenir impérissable pour moi est le bruit. Cela, et la confusion souvent oubliée sur une règle obscure de la NFL qui a presque annulé la « réception immaculée ».

L’annonce de la mort de Franco Harris mercredi, deux jours seulement avant le 50e anniversaire de l’inoubliable pièce, me rappelle un tourbillon de souvenirs, certains parce que j’étais dans les tribunes au match, d’autres parce que j’avais été dans l’univers de Pittsburgh à l’époque. .

À l’époque, l’incompétence historique des Steelers était une toile de fond notable de ce match éliminatoire de 1972. L’équipe n’avait auparavant atteint les séries éliminatoires qu’une seule fois en 40 ans d’histoire – et c’était en 1947. Les Steelers étaient les Texans de Houston de leur époque.

Heureusement pour moi, mon père avait vu la promesse dans cette version de l’équipe et avait acheté des billets de saison, ce qui signifie que nous serions parmi les 50 000 personnes chanceuses de Pittsburgh qui pourraient regarder le match en temps réel.

À l’époque où la popularité de la NFL n’était pas en plein essor, la ligue pensait que les émissions en direct dans la ville de l’équipe à domicile décourageraient les ventes de billets – et la règle s’appliquait étrangement même à un match éliminatoire à guichets fermés.

Le match a été une bataille défensive brutale dans le froid de décembre, avec une première mi-temps sans but. Les Steelers ont pris une avance de 6-0 sur deux buts sur le terrain, mais ce qui semblait inévitable s’est finalement produit : les Raiders favoris ont marqué un touché avec un peu plus d’une minute à jouer.

Les choses semblaient sombres. Les amis qui sont venus avec nous sont partis pour battre la foule. (Des regrets ? Ils en ont quelques-uns.)

Heureusement, mon père croit fermement qu’il faut rester jusqu’au bout. On ne sait jamais ce qui va se passer, dit-il – une leçon qu’il a apprise après avoir raté une fois une finition improbable à un match de basket.

Nous étions donc là, debout à nos sièges dans la zone des buts derrière le jeu et, comme tous les autres fans des Steelers, ne gardant qu’un faible espoir alors que ce jeu désespéré de quatrième essai se déroulait.

Nos espoirs se sont effondrés lorsque la longue passe de Terry Bradshaw a rebondi loin de John « Frenchy » Fuqua et dans les airs. Dans ma mémoire, il y avait un gémissement partagé dans tout le stade.

Et puis!

Chahut. Harris courait, la foule rugissait, les arbitres se blottissaient. Le ballon avait-il touché un Raider après avoir rebondi sur Fuqua, ou avait-il rebondi d’un Steeler à l’autre ? Les règles de l’époque ne permettaient pas à un joueur de dévier une passe vers son propre coéquipier, même par inadvertance.

Il aurait fallu un officiel audacieux pour déclarer le jeu illégal avec une foule en liesse se déversant dans la zone des buts autour de lui, et bien sûr le jeu a tenu.

Quelques heures plus tard, le diffuseur Myron Cope, lui-même un personnage bien-aimé de Pittsburgh, a reçu un appel d’un auditeur dont l’ami avait baptisé la pièce « The Immaculate Reception ». La légende avait l’éclat nécessaire.

En un clin d’œil, Harris était devenu le prince de Pittsburgh. Ses fans, jouant sur l’héritage de sa mère, se sont étiquetés « l’armée italienne de Franco » et même Frank Sinatra a rejoint leurs rangs.

Les Steelers ont perdu contre les Dolphins au tour suivant, mais ont remporté quatre Super Bowls au cours des huit années suivantes. Harris est devenu le deuxième meilleur coureur de l’histoire de la ligue, a été intronisé au Temple de la renommée et a vu sa statue placée à côté de celle de George Washington à l’aéroport international de Pittsburgh.

Il est resté humble, même à 22 ans dans le moment délirant de son touché le plus célèbre. Cette grâce et cette bonne volonté le rendaient d’autant plus aimé. Son armée de fans reste, si dans un deuil inattendu alors que nous nous apprêtons à honorer l’anniversaire de la prise qui évoque encore la pensée de l’intervention divine.


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