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Grand Prix d’Australie 2022 : Verstappen et Leclerc s’affronteront à nouveau dans l’Albert Park rénové
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a dernière fois que le paddock de Formule 1 s’est réuni à Melbourne, les pilotes ne se sont même pas rendus au départ de la course. Alors que les équipes ont reçu le feu vert pour se rendre au Grand Prix d’Australie 2020, un test Covid positif d’un membre de l’équipe McLaren a effectivement allumé le papier tactile pour que la course soit annulée.

Lewis Hamilton faisait partie de ceux qui ont critiqué la décision d’avoir voyagé en premier lieu et, au moment où la course a été officiellement annulée, seuls Red Bull, AlphaTauri et Racing Point étaient prêts à prendre le départ.

Il faudrait encore 16 semaines avant que la saison retardée ne commence enfin – et tout le mérite revient à la F1 pour avoir réussi une saison de 17 courses qui avait longtemps semblé impossible, ainsi qu’un effectif complet de 22 grands prix un an plus tard, comme Covid fait des ravages dans le monde.

Mais, pour la première fois depuis le pandémonium du Grand Prix d’Australie 2020 qui n’a jamais existé, la F1 est de retour à Albert Park.

Daniel Ricciardo se souvient s’être couché ce jeudi soir, prêt à prendre la piste, seulement pour entendre au petit matin que sa course à domicile allait être annulée. Cette année, on espère que la course pourrait être infiniment meilleure sur un circuit où les manœuvres de dépassement ont habituellement été si délicates.

« Cela a toujours été une piste amusante, mais le dimanche, c’était un peu difficile pour les dépassements, juste à cause de son tracé et de sa nature », a-t-il déclaré. « Donc, l’idée était d’essayer de l’ouvrir et de rendre le dimanche un peu plus excitant et d’avoir quelques dépassements supplémentaires. Donc, oui, ça va être beaucoup plus fluide.

L’absence de F1 a permis aux patrons d’Albert Park de faire des changements en gros. Toute la piste a été refaite, alors qu’il y a maintenant quatre zones DRS, qui restent une nécessité si la F1 veut avoir le dépassement et le spectacle ultérieur qu’elle souhaite.

Les refontes de la voiture ont été suffisantes pour garantir qu’il est plus facile de suivre la voiture devant, mais Max Verstappen et Charles Leclerc ont admis qu’une grande partie de leur va-et-vient pour la tête à Bahreïn et en Arabie saoudite n’aurait pas été possible sans le DRS.

Il y a eu beaucoup de changements à Albert Park depuis le dernier Grand Prix d’Australie de F1

/ Getty Images

La responsabilité cette saison est beaucoup plus sur la meilleure façon d’utiliser le DRS et quand, ajoutant l’exigence d’un sens tactique supplémentaire aux leaders, comme en témoignent Leclerc et Verstappen la dernière fois à Djeddah, en particulier.

Une fois de plus, il semble probable que ce soit cette paire – avec une victoire chacune sur les deux courses à ce jour – en lice pour la victoire.

Le consensus général est que les nouvelles règles ont été une étape positive vers le spectacle amélioré souhaité, même si le jury est toujours absent pour certains.

Comme l’a dit le patron de Red Bull, Christian Horner : « Sur un échantillon de deux, il faut dire que c’est une grosse coche dans la case pour pouvoir suivre de près et faire la course roue contre roue. »

Sergio Perez de Red Bull et Carlos Sainz de Ferrari pourraient également être de la partie ce week-end, mais il est difficile de regarder au-delà de ces deux équipes pour la victoire.

Selon George Russell, la réémergence de Mercedes après son marasme de début de saison devrait encore prendre un peu de temps.

Charles Leclerc et Max Verstappen semblent prêts à se battre à nouveau pour la victoire à Melbourne

/ PA

« Je ne vois aucune raison pour laquelle nous ferons des progrès », a-t-il déclaré. « Nous sommes définitivement la troisième équipe la plus rapide en ce moment, mais plus proche de la quatrième que de la deuxième. »

Malgré cela, leurs rivaux pensent que Mercedes entrera dans la lutte pour le titre. Sainz s’est dit impressionné par la voiture que Mercedes avait produite, tandis que le consultant en sport automobile de Red Bull, Helmut Marko, était « pleinement convaincu qu’ils reviendront s’ils maîtrisent leurs rebonds ».

La piste reconfigurée de Melbourne, avec ses lignes droites plus rapides et ses virages à grande vitesse – des zones où le marsouinage (ou le rebond) prend vie – ne sera probablement pas encore le théâtre de la renaissance de Mercedes.

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