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Harrison Bader visite Saint-Louis un an après l’échange Yankees-Cardinals


Quelques minutes avant la date limite des échanges de la Major League Baseball la saison dernière, Paul DeJong, l’arrêt-court des Cardinals de St. Louis, a reçu une notification sur son téléphone. C’était un message dans la discussion de groupe de l’équipe du voltigeur central Harrison Bader, l’un des amis les plus proches de DeJong.

« Il a dit: » Désolé, les gars, mais ils m’ont dit que je venais d’être échangé aux Yankees « , se souvient DeJong. « Je n’y croyais pas au début. J’étais comme, ‘Pourquoi diable avons-nous échangé notre meilleur voltigeur?’ Honnêtement, j’ai été choqué.

Ce fut la réaction dans tout le club-house de St. Louis cet après-midi-là alors que la rumeur se répandait que les cardinaux avaient accepté d’envoyer Bader, qui est de Bronxville, NY, aux Yankees pour le lanceur partant gaucher Jordan Montgomery, un rare un pour- un échange entre les prétendants aux séries éliminatoires.

Cette décision a été un pivot surprenant pour les Cardinals, qui, fin 2018, avaient positionné Bader comme leur défenseur central du futur. Athlète dynamique avec des mèches dorées se déployant de sa casquette, il était devenu un défenseur d’élite et un coureur de base avec le potentiel de devenir un frappeur supérieur à la moyenne. Mais ses résultats jusqu’à présent avaient eu du mal à être à la hauteur de son battage médiatique.

« C’était difficile », a déclaré Bader à propos de son échange. « Aussi heureux que j’étais d’être dans la nouvelle organisation – en particulier les Yankees, ma ville natale et tout – je ne pouvais toujours pas surmonter le fait que j’avais l’impression d’avoir tant de choses inachevées à St. Louis. »

Ce week-end, alors que Bader revient au Busch Stadium pour affronter son ancienne équipe pour la première fois, l’échange semble avoir été le presque mythique gagnant-gagnant. Montgomery a solidifié la rotation de St. Louis dans la dernière ligne droite la saison dernière, et il a continué à bien lancer cette année malgré les déboires de son équipe. Bader, même avec du temps manqué à cause de blessures, a finalement ressemblé au joueur que les Cardinals ont toujours pensé qu’il pourrait être.

« Ce n’était qu’une question de temps avant que ça ne décroche vraiment pour lui », a déclaré Stubby Clapp, l’entraîneur du premier but des Cardinals, qui avait dirigé Bader dans les ligues mineures. « Quand vous l’amenez sur le terrain et qu’il est en bonne santé, il va faire de bonnes choses. Il apporte à l’équipe tout ce dont vous avez besoin.

La plus grande différence pour Bader depuis qu’il a rejoint les Yankees est sa puissance au marbre. Y compris ses solides séries éliminatoires l’an dernier, au cours desquelles il a frappé 0,333 avec cinq circuits et un pourcentage de frappe de 1,262 sur la base plus, Bader a frappé 0,480 en 58 matchs jusqu’à jeudi. Bien que l’échantillon soit petit, ce chiffre est supérieur de 75 points de pourcentage à ce qu’il a affiché en 533 matchs avec les Cardinals.

Il y a des raisons de croire que sa poussée est plus qu’un mirage à petit échantillon. Il a considérablement réduit son taux de retrait au bâton, de 26,1% avec les Cardinals à 17,4% avec les Yankees et a également augmenté son angle de lancement, ce qui a entraîné plus de balles volantes. Moins de retraits au bâton et plus de balles volantes est généralement une bonne recette pour un frappeur qui joue des matchs à domicile au Yankee Stadium, ami des frappeurs. C’est particulièrement vrai pour quelqu’un qui a déjà joué la moitié de ses matchs au Busch Stadium, un parc qui favorise les lanceurs.

« Busch est vraiment grand », a déclaré Bader. « Regardez les dimensions du terrain et comment le ballon joue. » Il a ajouté: « Ces grosses balles volantes longues vont à la base du mur là-bas. »

Il le saurait, et pas seulement à cause de toutes les balles volantes qu’il a abattues dans le champ central. Aucun joueur n’a plus souffert des risques de frapper au Busch Stadium que Bader, dont le .634 OPS dans ce parc est le pire pour tout joueur avec au moins 500 apparitions au marbre en carrière. Lors de ses 865 apparitions au plateau loin du Busch Stadium en tant que cardinal, son OPS était de 0,820 – le même OPS que les membres du Temple de la renommée Rickey Henderson et Harold Baines avaient pour leur carrière.

« Je pense que Busch aurait pu se mettre un peu dans la tête, car il a beaucoup de puissance naturelle », a déclaré DeJong. « Je pense qu’il s’est peut-être un peu découragé mentalement. »

Le proverbial changement de décor est peut-être le moins scientifique des remèdes que les gens de baseball prescrivent aux joueurs sous-performants, mais cela ne signifie pas que cela ne peut pas fonctionner. Cela dit, lorsque les Yankees sont impliqués dans un échange de changement de décor, le joueur qui a besoin de recommencer s’éloigne généralement de New York.

Et pourtant, DeJong et Jordan Hicks, un releveur des Cardinals, ont déclaré que New York était l’endroit idéal pour que leur ami joue, pour des raisons qui allaient au-delà du stade convivial pour les frappeurs. « Il est né et a grandi là-bas », a déclaré Hicks.

« C’est comme rentrer à la maison pour lui », a déclaré DeJong. « Je pense que cela signifie beaucoup pour lui. Je pense qu’il est super émotif en ce qui concerne, par exemple, à quel point il se soucie et valorise de petites choses comme l’uniforme qu’il porte, ou où il joue, ou qui est autour de lui. Je pense que ces petites choses environnementales peuvent vraiment être des déclencheurs positifs pour lui.

Les projecteurs n’ont jamais vraiment dérouté Bader. Ayant grandi dans la banlieue de New York, il connaît l’atmosphère frénétique de la ville et la pression qui accompagne le fait de jouer pour l’une de ses équipes professionnelles.

« Je suis extrêmement à l’aise ici », a-t-il déclaré. « Je suis extrêmement à l’aise, mais c’est un environnement incroyablement inconfortable. Il y a beaucoup de pression à tout moment. Il y a beaucoup de bruit. Même lorsque vous vous réveillez le matin et que vous commencez votre journée, c’est juste – si vous prenez du recul et que vous faites un zoom arrière pendant une seconde, je veux dire, c’est absolument fou.

Il a ajouté: « Je trouve des moyens de m’installer dans ces moments où le bruit ne pourrait pas être plus fort, les fans ne pourraient pas vouloir plus de succès. Toutes ces choses me rendent meilleur.

Bader a également amélioré les Yankees. Cette saison, ils ont une fiche de 24-11 dans les matchs auxquels il a joué et de 21-25 sans lui. Naturellement, ces enregistrements révèlent également le plus gros problème de Bader depuis son arrivée à New York : rester en bonne santé.

Il était sur la liste des blessés avec une fasciite plantaire lorsque les Cardinals l’ont échangé le 2 août, et il n’a fait ses débuts avec les Yankees que le 20 septembre — 42 matchs plus tard. Il s’est tendu un oblique lors de l’entraînement du printemps et a raté les 30 premiers matchs de cette saison, puis en a raté 16 autres en raison d’une blessure aux ischio-jambiers.

Les Yankees ont acquis Bader afin de pouvoir déplacer le juge Aaron de 6 pieds 7 pouces et 282 livres vers le champ droit, sa position principale. Au lieu de cela, à cause des blessures de Bader, les Yankees ont dû utiliser non seulement le juge au centre, mais aussi Isiah Kiner-Falefa, un joueur de champ intérieur et receveur qui n’avait jamais joué au champ extérieur dans un match de ligue majeure avant cette saison.

Trouver un moyen de garder Bader sur le terrain est crucial pour les Yankees, mais aussi pour son propre avenir au baseball. Agent libre après cette saison, le joueur de 29 ans reste, selon les mots de Hicks, « l’un des meilleurs voltigeurs que j’aie jamais vu jouer ». S’il continue de s’améliorer au marbre et évite une autre blessure, il pourrait être l’un des joueurs les plus recherchés lors de la prochaine saison morte.

Qu’un tel jour de paie soit possible montre à quel point Bader a parcouru en moins d’un an depuis qu’il a porté pour la dernière fois un uniforme des Cardinals. Être échangé a piqué, mais même s’il a adoré son séjour à Saint-Louis, partir a probablement été une bénédiction.

« C’était un rappel très important », a déclaré Bader. « Tout le monde a de grands projets tout le temps. Il y aura toujours une situation dans la vie, qu’elle soit liée à votre carrière, où quelqu’un vous arrachera l’herbe sous le pied et vous devrez trouver un moyen de continuer à avancer.

« Et jusqu’à présent, ça a marché. »


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