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« Il m’a renversé avec une orange, je l’ai entendu rire » – Les anciens coéquipiers de Mark Noble saluent M. West Ham

Les histoires de nos footballeurs les plus adorés et les plus célèbres sont souvent racontées à travers des séries d’images emblématiques qui apportent avec elles un souvenir instantané du temps, du lieu et de l’émotion, comme si elles avaient été capturées hier.

Mais si l’image de Mark Noble qui perdure alors que la fin fait enfin signe – garçon de l’Est de Londres, chemise rentrée, cheveux peignés, soigné en apparence ainsi que sur le ballon, fiable, correct – est un peu plus difficile à placer alors c’est peut-être parce qu’on a l’impression que si peu de choses ont changé au cours d’une carrière de 18 ans si intemporelle que le portrait de son protagoniste pourrait appartenir non seulement à n’importe quel chapitre de celui-ci, mais tout aussi facilement à une époque avant sa naissance .

Chris Powell est aussi bien placé que quiconque pour parler du Mark Noble qui essayait simplement de se frayer un chemin à West Ham, sa seule saison à Upton Park en 2004/05 remarquable à l’époque pour un joyeux succès de promotion et, avec rétrospectivement, pour être celui dans lequel un certain diplômé de l’académie de 17 ans a fait ses débuts.

« Très tôt dans mon temps, nous avons joué Derby à la maison et [Alan] Pardew a nommé l’équipe et Nobes n’en faisait pas partie », se souvient Powell. « Il était vraiment déçu, ça se voyait sur tout son visage, son langage corporel. Je me suis approché de lui et lui ai glissé un bout de papier et dessus j’ai juste mis : ‘Toujours prêt’.

« Il est entré après cinq minutes parce que quelqu’un s’est blessé et il était exceptionnel. Après on s’est regardé et j’ai juste dit : ‘C’est le jeu, ça.’ Il a gardé cette note dans sa trousse de toilette pendant environ huit ou neuf ans, je pense, jusqu’à ce qu’elle se désintègre !

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En entrant dans une loge avec des personnages comme Powell et Teddy Sheringham, il n’est pas surprenant que Noble ait grandi rapidement, même si par rapport à ses pairs, il n’avait pas beaucoup à faire.

« Il n’a pas agi comme un jeune garçon, il était mature pour son âge », explique Dean Ashton, qui a signé pour West Ham en janvier 2006, alors que Noble était encore adolescent mais faisait déjà sa marque. « Vous pouviez dire même alors qu’il comprenait vraiment ce que cela signifiait d’être un joueur de West Ham.

« Je me souviens qu’il avait eu une petite bagarre avec l’un des gars avec qui il s’entendait le mieux, un joueur plus expérimenté, parce qu’il se souciait tellement de s’entraîner correctement, de bien faire les choses. »

À peine sorti de l’académie lui-même, Noble était déjà une figure d’inspiration pour ceux qui essayaient de suivre, comme Jack Collison, à seulement deux ans son cadet.

Collison raconte une histoire célèbre sur le fait de voyager avec l’équipe jusqu’à la finale de la FA Cup 2006 à Cardiff, flottant sur un nuage neuf pour être racheté sur Terre au retour d’une promenade pour trouver Noble et Chris Cohen avaient « absolument retourné notre chambre ». .

« Il y avait des lits partout, la salle de bain était un état », dit-il. « Nous étions là-bas en train d’évaluer les dégâts et nous pouvions l’entendre rire au coin de la rue. »

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Rien sinon cohérent, Noble a encore frappé lors d’un autre voyage dans la capitale galloise pour une demi-finale de barrage six ans plus tard, lorsque, luttant pour dormir, un groupe de joueurs a commencé à viser le trou sur l’un des greens de Celtic Manor avec des fruits. du balcon de leur hôtel.

« Il faisait nuit noire et nous ne pouvions pas dire si cette orange était entrée comme un trou d’un coup ou juste assise à côté », explique Collison. « Moi et James Tomkins sommes allés vérifier parce que ça devenait assez chaud.

« Nous sommes descendus là-bas et Tonks a réussi à le rejeter sur le balcon. Nous partons et la prochaine chose que je suis à plat sur le sol – l’orange est redescendue et m’a frappé net sur la tête. Je ne peux pas croire que je n’ai pas été victime d’une commotion cérébrale !

« Nobes ne dirait pas que c’était lui, mais c’était définitivement lui – il avait encore ce rire et ce rire sur lui. »

En écoutant Collison parler de l’impact de Noble sur sa carrière et sa vie plus généralement – « en dehors du terrain, pour moi personnellement, il était magnifique » – on se rappelle pourquoi il a été désigné comme un leader des hommes alors qu’il était encore un garçon, capitaine Angleterre à différents niveaux de groupe d’âge.

« J’ai rencontré Mark quand j’avais 19 ans, en jouant pour l’Angleterre des moins de 19 ans, il était M. West Ham même à cet âge », explique Joe Hart, qui faisait également partie de l’équipe que Noble a dirigée vers la finale du Championnat d’Europe U21 en 2009.  » C’était un personnage énorme mais cool et calme. Vous saviez qu’il aurait déjà une grande influence sur le football.

Dès le premier jour, il était ce à quoi vous vous attendiez, un cockney de l’East End, dans votre visage, en train de rire.

Plus déconcertant, c’est la façon dont Noble n’a même jamais joué pour une équipe senior des Trois Lions, son snobage prolongé par divers managers en contradiction avec la façon dont tant de patrons de clubs différents ont vu la valeur de son caractère et de ses capacités, « la marque d’un bon joueur » selon Powell, désormais entraîneur du staff de Gareth Southgate.

« Pour moi, il semblait inévitable qu’il ait sa chance », déclare Ashton. « Ce n’est pas comme s’il ne s’était pas donné la meilleure opportunité. Il a tout tiré de ses capacités en tant que joueur et a été très malheureux.

Kevin Nolan est bien placé pour sympathiser, ayant détenu le record du plus grand nombre d’apparitions en Premier League sans sélection en Angleterre jusqu’à ce que Noble le soulage (413 et plus).

Il se souvient d’avoir affronté un jeune Noble avec Newcastle et d’avoir ri de son engouement apparent pour son partenaire de milieu de terrain senior Scott Parker (un autre joueur qui n’aurait pas l’air déplacé sur une photo d’équipe d’avant-guerre en noir et blanc) qu’il «suivrait comme un chiot perdu », mais sa première impression après avoir signé pour West Ham lui-même en 2011 est rassurante et familière.

«Dès le premier jour, il était ce à quoi vous vous attendiez, Cockney de l’East End, dans votre visage, riant et plaisantant, étant la cible des blagues. Puis, sur le terrain, il montre ce qu’il a en abondance : de l’intelligence en tant que footballeur et un très doué techniquement.

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« Je suis sûr qu’il a eu d’autres opportunités au cours de sa carrière, mais son amour a toujours été à Upton Park, puis a déménagé », déclare Hart, qui a passé une saison mouvementée au London Stadium en 2017/18. « Il s’est rendu compte que son club bien-aimé avait besoin d’un pilier. »

La loyauté et la longévité de Noble l’ont ouvert à sa part de bâton ainsi qu’à l’adulation, une partie sérieuse en tant que figure de proue en période de tourmente et une grande partie moins: Nolan plaisante en disant qu’il « ne sait pas ce que tout ce remue-ménage est sur le point – il n’est resté ici que parce que personne d’autre ne voulait de lui ! Ashton, que dans un seul sens son endurance a été enviable : « C’est un miracle qu’il ait toujours la racine des cheveux qu’il a – c’était comme ça quand je suis parti ! »

Mais malgré tout cela pourrait ne pas rendre justice à sa capacité, ni exprimer toute l’ampleur de ses réalisations, c’est ce mot – pilier – et une appréciation de tout ce qu’il résume qui résume le mieux l’endroit presque unique dans lequel ‘M. West Ham ‘ se trouve dans le cœur des fans du club et, en fait, dans la conscience plus large du football moderne.

Voici donc Mark Noble, un joueur qui a commencé sa carrière avec une tête inhabituellement sage sur de jeunes épaules, un sens de la perspective ancré et qui ne l’a jamais perdu, un joueur qui a commencé avec un enthousiasme juvénile fébrile pour le jeu et un désir contagieux de jouer pour son club d’enfance et, à travers tout cela, je n’ai jamais perdu ça non plus.

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