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Jo-Wilfried Tsonga prend sa retraite du tennis après une défaite au premier tour à Roland-Garros


PARIS — Les adieux peuvent être particulièrement délicats pour les joueurs de tennis vieillissants. Une partie de l’attrait darwinien du jeu professionnel est qu’il n’y a pas d’endroit où se cacher. Il n’y a pas de sortie gracieuse de l’arène par substitution, pas de manière convaincante de masquer l’érosion des compétences et de la vitesse.

C’est vous et l’adversaire, probablement plus jeunes, en meilleure santé et meilleurs si vous êtes, comme Jo-Wilfried Tsonga mardi, au bord de la retraite.

Mais Tsonga, le joueur français le plus titré de sa génération française proche mais pas majeure, n’était pas exactement seul sur le principal court Philippe Chatrier alors qu’il affrontait la tête de série n ° 8, Casper Ruud de Norvège.

Tsonga, 37 ans et avec un corps qui se sent probablement plus âgé, a annoncé en avril que cet Open de France serait son dernier tournoi, ce qui signifiait que le public français était bien préparé pour lui donner son dû dans ce match du premier tour.

Le grand stade rénové était à peine à moitié plein lorsque Tsonga a marché sur l’argile rouge en début d’après-midi après avoir essuyé des larmes de ses yeux dans le tunnel. Le déjeuner reste une priorité pour les compatriotes de Tsonga. Mais des milliers d’autres fans français ont finalement trouvé leur place et se sont montrés à la hauteur, en partie parce que Tsonga l’a fait lui-même, même en cas de défaite.

« C’était difficile parce que je suis arrivé sur le terrain déjà dans un état assez émotif », a déclaré Tsonga après la victoire de Ruud, 6-7 (6), 7-6 (4), 6-2, 7-6 (0). « Je me suis dit : ‘Attends, ce n’est pas le moment de craquer. Vous devez y aller. Vous devez jouer. Tu voulais être ici. Tu voulais te battre jusqu’au dernier bal.' »

La terre battue a longtemps été la meilleure surface de Ruud. Il peut courir et courir. Tsonga, ancien finaliste de l’Open d’Australie et demi-finaliste de l’Open de France désormais classé n ° 297, n’a été une menace majeure sur aucune surface depuis plusieurs années en raison de blessures.

« Rendez-moi mes jambes », a-t-il crié de frustration en perdant au premier tour contre Alex Molcan la semaine dernière à l’Open de Lyon en France.

Mais avec mardi comme cible, il a trouvé l’inspiration, et bien que la logique suggérait qu’il n’avait rien à faire pour pousser Ruud à la limite, il est venu étonnamment, de manière poignante. Il a remporté le premier set, a presque remporté le deuxième, puis s’est réveillé dans le quatrième avec Ruud proche de la victoire et Tsonga proche d’une plus grande ligne d’arrivée.

Il a cassé le service de Ruud pour prendre une avance de 6-5 en quatrième, générant l’un des plus gros rugissements qu’il ait générés en près de 20 ans de jeu à Roland Garros. Mais il s’est blessé à l’épaule droite sur un gros coup droit dans le processus et n’a pas pu faire beaucoup plus que pousser le ballon en jeu le reste du chemin, se déchirant alors qu’il se préparait à servir le dernier point de sa carrière à 0-6 en le bris d’égalité. Il n’était pas seul à pleurer.

C’était un match d’adieu qui, selon Tsonga, symbolisait, à bien des égards, ses 18 ans de carrière.

« Il y a eu un drame. Il y a eu des blessures. Il y avait un adversaire très coriace de l’autre côté du filet, car cela a aussi fait partie de ma carrière », a-t-il déclaré. « Je pense que j’ai affronté des joueurs incroyables tout au long. »

C’est indéniable. A 37 ans, il a trois ans de moins que Roger Federer et deux ans de plus que Rafael Nadal, Novak Djokovic et Andy Murray. Il est révélateur que le classement le plus élevé de Tsonga était le n ° 5. Bien qu’il les ait tous battus à plusieurs reprises grâce à son énorme service, son coup droit et ses compétences d’attaque, ils ont tous, le plus souvent, volé son tonnerre au fil des ans, exploitant son aile de revers beaucoup plus faible. Djokovic a été le premier : il l’a battu lors de la seule finale en simple du Grand Chelem de Tsonga à l’Open d’Australie 2008.

À l’époque, avec sa vitesse de pied, son coup droit et sa jeunesse, il semblait évident que Tsonga connaîtrait davantage de telles occasions. Au lieu de cela, il a dû se contenter de cinq autres demi-finales du Grand Chelem : une à l’Open d’Australie, deux à Wimbledon et deux à l’Open de France, la dernière en 2015 lorsque Stan Wawrinka, un autre grand talent de l’ère de Tsonga, l’a battu en quatre sets. son chemin vers le championnat.

Au total, Tsonga remporterait 18 titres en simple sur la tournée régulière, 14 d’entre eux dans la catégorie ATP 250 la plus basse et deux d’entre eux dans la catégorie Masters 1000 la plus élevée.

Cela a suffi à faire de lui le joueur français masculin le plus titré de l’ère Open après Yannick Noah, qui, dreadlocks au vent, s’est précipité sur le filet pour remporter Roland-Garros en 1983 et attend toujours qu’un autre Français suive son exemple vers la victoire.

Noah, dont la mère était française et le père originaire du Cameroun, a maintenant 62 ans et vit de nouveau dans la propriété familiale à Yaoundé, la capitale camerounaise, où il a passé ses premières années. Comme le montre clairement un nouveau documentaire, il reste une source durable de fascination en France et a fait sa part au fil des ans en tant que capitaine de la Coupe Davis et consultant de la fédération française pour inspirer ses successeurs.

Il y a eu des talents de classe mondiale mais aucun champion du Grand Chelem en simple : pas Guy Forget ou Henri Leconte ; pas Cédric Pioline, Sébastien Grosjean ou Arnaud Clément. Et pas la génération de Tsonga qui comprend Gilles Simon, Richard Gasquet et Gaël Monfils et s’appelait il y a longtemps les Nouveaux Mousquetaires en clin d’œil aux quatre Mousquetaires dont la victoire en Coupe Davis contre les Américains en 1927 a conduit à la construction précipitée du stade de Roland Garros afin que les Français aurait un cadre digne d’accueillir la finale de la Coupe Davis en 1928.

Tsonga, qui a déjà embarqué dans le complexe du stade en tant qu’aspirant junior, est le premier des nouveaux mousquetaires à prendre sa retraite, même s’il aura bientôt de la compagnie. Simon, également âgé de 37 ans, a annoncé qu’il le rejoindrait à la fin de l’année et disputerait également son dernier Roland-Garros.

Simon, Gasquet et Monfils étaient tous présents pour les adieux de Tsonga mardi. Après le match et après que Tsonga se soit laissé tomber sur la terre battue et lui ait donné un baiser, ils ont rejoint ses parents; épouse, Noura; deux jeunes enfants; et des entraîneurs de toutes les phases de sa carrière sur le court où la génération de Tsonga a souvent brillé mais, malgré son sobriquet, n’a jamais soulevé la Coupe des Mousquetaires.

Tsonga, le plus récent retraité du tennis, avait de plus grandes préoccupations immédiates. Il pouvait à peine lever son bras droit, mais il avait l’air comblé. « Je suis fier de moi, confirme-t-il. « J’ai tout donné »


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