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John Walsh : l’agent qui a ouvert la voie à la victoire d’Obama en 2008

Wash, décédé la semaine dernière à 65 ans des suites d’un cancer de l’estomac, a fini par changer la politique américaine avec cette théorie, bouleversant d’abord le monde politique du Massachusetts, puis établissant un modèle pour la victoire présidentielle de Barack Obama deux ans plus tard. Dans le même temps, il a engendré une nouvelle génération d’agents démocrates – dont David Axelrod et David Plouffe – inspirés par sa concentration sur la création d’organisations de terrain de haute technologie.

« On ne penserait pas cela à un organisateur politique obscur du Massachusetts, mais John aurait trouvé un foyer dans la Silicon Valley », a déclaré Plouffe. « Une chose très unique. »

C’est en 2006 que Walsh, maîtrisant la puissance d’Internet alors en développement, a eu la chance de porter l’organisation populaire à de nouveaux niveaux. Deval Patrick – qui n’avait aucun profil politique, peu ou pas de contacts dans la base du parti et aucune expérience de la politique électorale de l’État – avait décidé cette année-là de lancer une campagne insurrectionnelle pour le poste de gouverneur. Walsh s’est engagé pour gérer l’offre sous-financée et à très long terme de Patrick.

Patrick a également embauché une nouvelle équipe de consultants de Chicago – David Axelrod et David Plouffe, qui ont joué un rôle important dans l’ascension de Barack Obama du statut de sénateur de l’État de l’Illinois au Sénat américain – et un futur candidat démocrate à la présidentielle dont on parle beaucoup. Les deux hommes ont été attirés par la façon dont Walsh dirigeait la campagne de Patrick, intrigués par le fait que cela pourrait être un outil d’organisation majeur dans la course à la présidentielle d’Obama.

À cette époque, l’organisation sur le terrain avait été éclipsée par les dernières normes en matière de campagne : collecter d’énormes sommes d’argent, utiliser des groupes de discussion pour découvrir ce que pensent les électeurs, développer des messages médiatiques intelligents et inonder les voies aériennes. L’idée selon laquelle pour gagner des courses, il fallait être actif sur le terrain était secondaire.

Walsh, cependant, a fouillé profondément dans les quartiers et les circonscriptions de tout l’État, organisant une campagne qui a fait passer Patrick du statut d’inconnu politique à celui de favori du parti. Plouffe et Axelrod ont vu Walsh conduire, à maintes reprises et souvent hors de portée des téléphones portables, vers des communautés isolées des villes des collines du Berkshire ou vers les villages périphériques de Cape Cod et les quartiers des anciennes villes industrielles de la vallée de Merrimack. – plusieurs fois juste pour rencontrer deux ou trois militants potentiels du parti, construisant lentement mais finalement un réseau de partisans de Patrick à l’échelle de l’État.

Mais la clé de son succès résidait dans sa maîtrise des technologies émergentes et dans leur utilisation pour bâtir une organisation de terrain vaste mais étroitement organisée. Pour un coût très faible, la campagne a permis à ces volontaires, en utilisant leur propre ordinateur, depuis leur domicile aux quatre coins de l’État, d’être reliés au site Web de la campagne ainsi qu’à leurs voisins, amis et parents.

Cela a donné au personnel de Patrick à Boston la possibilité de créer et de gérer une organisation de terrain que le Massachusetts n’avait jamais vue auparavant.

« Cela semble simple maintenant », a déclaré Doug Rubin, consultant pour la campagne 2006 de Patrick. « Mais à l’époque, l’idée d’utiliser Internet et les sites Web était révolutionnaire dans le travail de campagne. Cela a constitué une armée de bénévoles connectés à notre bureau de Boston mais aussi à eux-mêmes.

Le succès de Walsh dans la constitution d’une vaste armée de bénévoles bien connectés à l’échelle de l’État, ainsi que les compétences rhétoriques et le charisme de Patrick, ont conduit Patrick à une victoire écrasante aux primaires par une marge de deux contre un contre le favori de l’establishment démocrate – le procureur général Tom. Reilly – et un écrasement du candidat républicain au poste de gouverneur aux élections générales, le lieutenant-gouverneur sortant.

La façon dont Walsh a réussi à faire passer Patrick de l’obscurité politique au poste de gouverneur était en effet historique. Patrick est devenu le premier gouverneur noir du Massachusetts, et seulement le deuxième gouverneur afro-américain en Amérique depuis la Reconstruction. Il a également mis fin à une séquence de défaites démocrates ; c’était la première fois qu’un démocrate remportait la course au poste de gouverneur de l’État depuis 1986.

Mais le monde politique ne comprenait pas à l’époque que les stratégies et l’expertise de Walsh seraient un modèle pour la montée en puissance d’Obama pour remporter l’investiture démocrate de 2008. Dans son livre, le L’audace de gagnerPlouffe a crédité Walsh de lui avoir montré, ainsi qu’à Axelrod, un manuel de jeu pour la course présidentielle d’Obama en 2008.

Décrivant son expérience au Massachusetts, Plouffe a écrit : « Nous avons travaillé avec une campagne qui faisait des choses fascinantes et nouvelles en utilisant Internet pour organiser et communiquer des messages (sic) – à partir de zéro, comme nous aurions dû le faire. »

Près de deux décennies plus tard, Plouffe s’émerveille toujours de la capacité de Walsh à exploiter les médias sociaux et Internet pour bâtir une organisation politique à partir de zéro.

« C’était comme l’aube d’une nouvelle ère », a-t-il déclaré, réfléchissant à ce que lui et Axelrod ont appris de Walsh. «Cela a été révélateur pour moi.»

Il est particulièrement intrigant, dit-il, que tout cela vienne de quelqu’un que Plouffe considérait initialement comme n’importe quel autre agent politique brutal du Massachusetts. Au lieu de cela, il s’est découvert un brillant esprit politique.

Le succès de Walsh lors de sa première campagne à l’échelle de l’État a incité un sénateur assiégé, Edward Markey, confronté à un redoutable défi de réélection en 2020 de la part du représentant américain Joseph P. Kennedy III, à l’embaucher. Les chances de vaincre l’héritier de la plus célèbre dynastie politique de l’État semblaient faibles. Mais au final, ce n’était même pas si proche. Les compétences d’organisation de base de Walsh ont été l’une des principales raisons pour lesquelles la famille Kennedy a subi sa première défaite dans le Massachusetts depuis l’élection de Jack Kennedy au Congrès en 1946.

Certes, il y a eu aussi quelques défaites. L’une d’elles s’est produite au cours de son long mandat à la présidence du Parti démocrate du Massachusetts, lorsque le parti n’a pas réussi à occuper le siège du défunt sénateur américain Edward M. Kennedy en 2010. Ce fut un embarras national.

Le profil de Walsh était tout sauf tape-à-l’œil. Il a grandi comme fils d’immigrants irlandais dans la petite ville d’Abington, dans le Massachusetts, juste au sud de Boston. Il y a vécu la majeure partie de sa vie, dirigeant une petite compagnie d’assurance.

Son humilité était légendaire. Beaucoup de ses amis et connaissances de longue date ont été choqués d’apprendre qu’il était diplômé de l’Université de Princeton. Il était aux antipodes des consultants politiques fanfarons qui peuplent désormais les campagnes politiques. Il n’a jamais non plus été une bonne source pour les journalistes politiques à la recherche de potins et de recherches d’opposition sur d’autres candidats.

Jusqu’à ce que Patrick l’embauche pour sa campagne de 2006, Walsh avait peu de notoriété, même parmi les journalistes politiques chevronnés. Il avait principalement travaillé dans la politique locale dans la région de la rive sud du Massachusetts, l’une des rares régions où les républicains peuvent remporter les élections locales.

Mais sa combinaison d’optimisme sans fin, son profond amour de la politique et son attitude douce au milieu du chaos des campagnes ont fini par faire de lui une légende de la politique démocrate du Massachusetts.

« John était juste quelqu’un qui traitait tout le monde de la même manière, que vous soyez sénateur américain ou volontaire », a déclaré Rubin, le consultant politique de Patrick. «Il a toujours été optimiste et avait une confiance inébranlable dans les gens.»


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