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La Chine devient une puissance paralympique du hockey sur luge derrière l’entraîneur russe


BEIJING – Tous les athlètes russes ont été expulsés des Jeux paralympiques avant le début des Jeux la semaine dernière, mais il y a toujours un Russe ici, et il a une chance de remporter une médaille.

Nikolay Sharshukov, l’entraîneur russe peu connu de l’équipe nationale chinoise de para-hockey sur glace, a transformé l’équipe naissante en un concurrent en moins de cinq ans de travail, la façonnant à l’image des anciennes puissances soviétiques du hockey.

Des joueurs comme Shen Yifeng, le meilleur marqueur du tournoi, sillonnent devant leurs coéquipiers alors qu’ils accélèrent la glace, contrôlent la possession, utilisent des passes en retrait dans le style russe classique et jouent un jeu serré et discipliné. Le programme chinois n’existait même pas avant 2017, mais maintenant, et après des années de secret et d’intrigues, il a explosé sur la scène paralympique du hockey sur luge comme une sensation instantanée.

« Je suis vraiment impressionné par ce qu’ils ont construit en seulement cinq ans », a déclaré le gardien de but Dominic Larocque du Canada après avoir regardé deux matchs de la Chine ici. « Nous les avons joués en 2019 à Montréal, et je ne les avais pas revus depuis. Ils sont bien meilleurs maintenant.

Ken Babey, l’entraîneur du Canada, a déclaré que regarder la Chine évoquait tellement le hockey soviétique que si vous arrachiez les chandails rouge, noir et orange de la Chine, vous pourriez trouver les vieux chandails rouges du CCCP en dessous.

Sharshukov a fait ressembler des joueurs comme Shen, Wang Zhidong et Lyu Zhi à Fedorov, Larionov et Konstantinov, et a transformé la Chine en un reflet des anciens Red Wings de Detroit teintés de Russie.

« L’influence russe est définitivement là », a déclaré Babey. « C’est l’ancien style de jeu de l’Union soviétique. »

Andrea Macri, un défenseur de l’Italie, qui a été battu par la Chine, 6-0, en phase de groupes mardi, a déclaré avant le début des Jeux paralympiques que les Chinois étaient un «grand mystère», en partie parce qu’en tant qu’hôtes, ils n’avaient pas pour disputer des matchs de qualification.

« Nous ne savions tout simplement pas vraiment ce qu’ils faisaient à cette époque », a déclaré Macri.

Apparemment, ils s’entraînaient. À ses débuts paralympiques, la Chine a une fiche de 4-0 et affrontera les États-Unis, le triple champion en titre, lors d’un match de demi-finale vendredi, dans l’espoir de réussir un « Miracle on Ice » inversé, et avec un entraîneur russe pour démarrer. .

Lors du premier match de la Chine, elle a battu la Slovaquie, 7-0, derrière Shen, un tireur d’élite rapide dont le surnom est Little Whirlwind. Shen a marqué quatre buts dans ce match et est devenu le nouveau prodige du sport. Il a 23 ans et ne joue que depuis la fin de son adolescence.

« C’est Connor McDavid sur un traîneau », a déclaré l’attaquant Martin Joppa, de Slovaquie.

Cette comparaison avec McDavid, la vedette des Oilers d’Edmonton, est pertinente parce que Shen est un magicien rapide et maniable avec un tir grésillant. Mais il a également quatre passes décisives et, avec Wang, mène le tournoi aux points, avec 10.

Mais Shen rappelle peut-être davantage à Sharshukov Valeri Kharlamov, le speedster russe décédé dans un accident de voiture en 1981. Sharshukov a chargé Shen de porter le numéro 17 de Kharlamov, qui est presque un numéro de maillot sacré dans le hockey russe.

Shen est originaire de la province du Hebei, près de l’un des sites d’entraînement de l’équipe. Selon CGTN, le diffuseur chinois géré par l’État, l’installation est construite pour les para-athlètes, et la nourriture est spécialement achetée et inspectée pour eux. L’équipe s’entraîne trois fois par jour et les joueurs vivent et s’entraînent sous Sharshukov.

« Il est le soutien spirituel de cette équipe », a déclaré Shen en chinois. « S’il n’est pas avec nous pendant les matchs, je ne jouerai peut-être pas très bien. »

Si l’équipe de Chine était un mystère pour Macri, le défenseur italien, alors Sharshukov est l’énigme dans laquelle elle est enveloppée. Certains joueurs adverses pensaient que Sharshukov était l’entraîneur-chef de la Russie. Il netait pas. On pensait qu’il était entraîneur dans la ligue professionnelle russe, la KHL. Il ne l’a pas fait.

Et bien que la délégation russe aux Jeux paralympiques d’hiver ait été interdite en raison de l’invasion de l’Ukraine par le pays, cela ne s’appliquait pas à Sharshukov car il ne représente pas la Russie.

Mais il y a peu d’informations en anglais sur Sharshukov sur Internet, et il n’était pas disponible pour remplir les détails. Même après que la Chine ait battu la République tchèque, 4-2, sur le match vainqueur de Wang avec 1 minute 51 secondes à faire mercredi, il était pratiquement impossible pour un journaliste de lui parler, ce qui ajoutait à l’énigme.

Ce n’était pas la première fois qu’il croisait des journalistes dans la zone mixte, un cadre où les journalistes et les participants peuvent discuter. Après que la Chine ait battu l’Italie, Sharshukov a semblé désireux de parler alors que le manager et le traducteur de l’équipe le guidaient. Il s’est arrêté trois fois pour tenter de communiquer avec un journaliste, mais le responsable de l’équipe a déclaré qu’il n’était pas autorisé à parler car il y avait un autre match le lendemain.

Cela amuserait les entraîneurs de la LNH, qui sont tenus de parler aux journalistes avant et après les 82 matchs de la saison régulière. Sharshukov a finalement levé les bras en s’excusant, comme pour dire qu’il n’était plus entre ses mains. Mercredi, c’était différent. Il a simplement pointé sa montre et a poursuivi son chemin. Pas le temps de discuter, apparemment, pas avec la puissante équipe américaine qui attend son équipe dans deux jours.

Anton Politov, gestionnaire de projet pour la Fédération russe de hockey adapté, qui développe des programmes de hockey sur luge pour enfants et d’autres événements de hockey pour les athlètes aveugles et ayant des besoins spéciaux, a pu combler certaines lacunes dans le curriculum vitae de l’entraîneur. Il a travaillé aux côtés de Sharshukov au para-hockey junior de 2012 à 2017.

Il a dit que Sharshukov a fréquenté un institut à Karaganda, au Kazakhstan, et a obtenu un diplôme de formation avancée intitulé « Théorie du hockey et méthodes d’entraînement sportif ». Ses joueurs, dit Politov, sont ses élèves.

En 2012, Sharshukov est devenu l’entraîneur-chef de l’équipe de hockey sur luge Phoenix à Moscou et a remporté des championnats au cours de ses trois premières années là-bas. Beaucoup de ses joueurs ont ensuite joué pour l’équipe nationale, qu’il a rejoint en tant qu’assistant en 2013.

Politov a déclaré que Sharshukov était un visionnaire qui planifiait des années à l’avance et surveillait de près la nutrition, l’entraînement et la charge de travail de ses joueurs.

« Il croit que la discipline devrait d’abord être dans la tête, puis ce sera certainement sur la glace », a déclaré Politov dans un message texte.

Il a également l’avantage du financement généreux et du réservoir de talents fournis par la Chine.

« C’est tellement une question d’argent pour trouver et développer des joueurs », a déclaré Joppa. « Je ne peux qu’imaginer ce que cela doit être pour eux. »

Lorsque la Chine a lancé son programme en 2017, il y avait beaucoup à apprendre. David Hoff, l’entraîneur de l’équipe américaine très appréciée, en savait également très peu sur la Chine ces dernières années. Il s’est souvenu que lors d’un tournoi en Corée du Sud, des membres de la délégation chinoise filmaient les Américains montant dans leurs traîneaux.

« Je pense qu’ils étaient intéressés par la dernière technologie des traîneaux », a déclaré Hoff à propos de son prochain adversaire. « Ils ont investi beaucoup de ressources dans leur programme en vue d’accueillir les Jeux, et ça se voit. Je pense qu’ils l’ont fait avec beaucoup de sports. Ils appartiennent définitivement au plus haut niveau du para-hockey. »

Apparemment sortis de nulle part, ils pourraient déjà appartenir à un stand de médailles.

Amy Chang Chien reportage contribué.


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