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La mort d’El Tel rend l’anniversaire du choc des Socceroos de 1997 plus douloureux que d’habitude


La mort prématurée du coloré entraîneur de football Terry Venables signifiera beaucoup de choses pour de nombreuses personnes.

Pour les adeptes du sport et du football australiens, les supporters, les joueurs, les experts, les aficionados, les souvenirs de cette fameuse nuit au MCG entre les Socceroos et l’Iran (il y a 26 ans ce mercredi) seront ravivés à l’annonce du décès de ‘El Tel’.

Lorsque Venables est arrivé à la tête de l’Australie, le football était sans doute coincé dans une ornière qui fait écho à la place qu’il occupe aujourd’hui dans le paysage sportif australien.

Essayer de devenir un sport grand public majeur au niveau local (l’ancienne NSL à l’époque, les A-Leagues maintenant), tout en obtenant son « moment au soleil » lorsque les équipes nationales se qualifient/jouent en Coupes du monde/Jeux olympiques/Coupes d’Asie/Tournois majeurs (les Socceroos à l’époque, les Socceroos et les Matildas maintenant).

Entrez David Hill, l’immigrant anglais qui a porté plusieurs chapeaux.

Patron de la Sydney Rail Corporation (aujourd’hui CityRail de Sydney), l’un des principaux moteurs de la rénovation du North Sydney Oval, une figure importante de la suppression de la publicité sur les cigarettes et du parrainage des sports, le patron de l’ABC (sept cents par jour) dans le début du 21e siècle.

En 1996, Hill était le patron de Soccer Australia et voulait un coupe-circuit pour mettre le football en première page (et, espérons-le). Cela contribuerait sans relâche à ses efforts simultanés pour rendre l’ancienne NSL « grand public » – un code pour éloigner le jeu des clubs ethniques qui dominaient l’ancienne NSL depuis sa création en 1977.

Avec Venables sur le marché après avoir terminé avec l’Angleterre à l’Euro 1996, Hill avait la cible parfaite – une figure (alors) actuelle et flamboyante du jeu anglais.

Pour seulement un contrat de 200 000 £ (500 000 AU) sur 12 mois, c’était une bonne affaire – si Venables nous permettait d’atteindre la finale de la Coupe du monde 1998.

Beaucoup pensaient qu’avec un tournoi élargi à 32 équipes pour la première fois et contre une équipe non pas d’Argentine ou d’Écosse mais d’Asie lors des dernières séries éliminatoires – tout comme l’Australie l’avait fait lors des qualifications en 1974 – l’ombre que l’équipe de 1974 jetait sur le code allait être levé.

La campagne simple en Océanie – encore renforcée par des victoires consécutives contre la Nouvelle-Zélande pour remporter la place en séries éliminatoires – a renforcé cette vision.

Surtout après que l’Iran ait été douloureusement battu par le Japon en prolongation la semaine précédant le premier match de barrage – pour avoir sa dernière chance contre l’Australie.

Après le match nul 1-1 lors du match aller des séries éliminatoires dans l’intimidant stade Azadi de Téhéran devant 128 000 hommes et une, peut-être deux femmes – l’une étant la petite amie de Hill, qu’il a réussi à introduire dans la délégation officielle australienne (et qu’il a épousée un an plus tard). plus tard), l’autre serait un supporter courageux des Socceroos qui s’est déguisé en homme pour franchir le portail – on pensait qu’une équipe iranienne fatiguée serait mûre pour être choisie par le puissant MCG une semaine plus tard lors du match retour.

(Oui, seuls les hommes étaient autorisés à regarder les matchs en direct sur le terrain en vertu de la loi iranienne – jusqu’en 2019 pour les internationaux et l’année dernière pour les matchs de club).

J’ai eu la chance et la chance (dans ce qui semble maintenant une vie antérieure) d’être au « G » pour couvrir ce match retour le samedi soir 29 novembre 1997 pour la défunte station de radio Canberra Racing/Sports 2SSS-FM – en entre les trots et les chiens de Moonee Valley, Albion Park, Wentworth Park et Globe Derby Park.

Il fallait être à Melbourne avant et après ce match pour savoir à quoi ça ressemblait vraiment.

Le manager australien, Terry Venables, se promène pour discuter avec l’attaquant de Leeds United, Harry Kewell à Melbourne, en Australie (Photo de Matthew Ashton/EMPICS via Getty Images)

En me promenant dans le Crown Casino et dans les rues de la ville de Melbourne, j’ai entendu une conversation sur deux parlant d’aller au match et d’où ils étaient venus pour y être.

Les autocollants « Salman Rushdie Lives » distribués dans un pub de la ville et à nouveau au bout de Punt Road dans les heures précédant le coup d’envoi de l’ultime luge non-PC contre le régime iranien.

Jusqu’à la présentation de cette équipe de 1974 devant 85 022 spectateurs lors de la préparation d’avant-match.
Tout était prêt pour le retour glorieux de l’Australie au plus grand événement sportif mondial (aux côtés des Jeux olympiques d’été).

Le sentiment du destin a été encore renforcé par les réactions du public aux deux hymnes nationaux avant le coup d’envoi.

Premièrement, les huées qui ont noyé l’hymne iranien – qui n’ont été égalées que par des huées similaires de l’hymne uruguayen au stade olympique de Sydney lors d’une autre éliminatoire de la Coupe du monde huit ans plus tard.

Puis Jane Scali (qui s’est fait un nom dans Young Talent Time dans les années 70) s’est noyée lorsqu’elle a tenté de chanter Advance Australia Fair.

Je n’entrerai pas dans les détails sanglants du match lui-même – nous savons tous ce qui s’est passé cette nuit-là – à l’exception de ces souvenirs.

Aurelio Vidmar a fait exploser deux gardiens dans les cinq premières minutes, ce qui aurait enterré l’égalité sur-le-champ.

Le ravageur en série Peter Hoare fait ce que Peter Hoare a fait à ce moment-là au milieu de la seconde mi-temps.

Venables tarde à réagir à la façon dont le ton du match a changé au cours des 25 dernières minutes avec ses tactiques et ses remplacements.

Karim Bagheri venant d’une position de hors-jeu suspect pour marquer le premier but de l’Iran.

Steve Horvat se tenait au milieu du MCG essayant de déclencher le piège du hors-jeu à la 75e minute – et ayant l’air de héler un Silver Top Taxi à la place alors que Khodadad Azizi le dépassait pour marquer le but qui a brisé le cœur d’une nation.

Le silence absolu – à part peut-être une centaine de supporters iraniens au bout de Punt Road – quand Azizi a marqué. Un silence qui n’a d’égal que celui que 92 453 Indiens ont abandonné lorsque Virat Kohli a été joué par Pat Cummins lors de la finale de la Coupe du monde de cricket la semaine dernière à Ahmedabad.

Tous les Australiens présents dans la foule savaient que le match était terminé.

Le vide qui a enveloppé le MCG lorsque l’arbitre hongrois (le regretté) Sandor Puhl a sifflé la finale ce soir-là. Ce vide a fait de ce match sans aucun doute l’événement sportif le plus triste auquel j’ai jamais assisté – et auquel j’assisterai probablement jamais.

L’entraîneur iranien – le Brésilien expérimenté Valdeir ‘Badu’ Viera qui a été expulsé après avoir fait franchir la ligne d’arrivée à l’Iran avec un contrat de trois matches – a admis après le match que la meilleure équipe de la soirée ne s’était pas qualifiée.

En effet, l’Australie a traversé cette campagne de qualification invaincue – et a eu le milieu d’un beignet pour le prouver.

Le regretté grand John Warren était en larmes à la fin de l’appel SBS ce soir-là. Il était au centre de la couverture médiatique aux côtés du regretté grand Les Murray et du regretté Paul Williams – un football jamais égalé dans ce pays avant ou depuis (avec tout le respect que je dois à Simon Hill et David Basheer qui l’ont suivi). C’est une couverture qui a valu à SBS sa première Sports Logie – alors que les Logies signifiaient réellement quelque chose.

Je n’oublierai jamais le silence qui est tombé comme une enclume de 20 tonnes lors de la conférence de presse d’après-match lorsque Venables et Hill sont entrés dans cette pièce l’un à côté de l’autre.

C’était comme regarder les deux hommes arriver à la potence pour affronter le bourreau. Tout le monde dans cette pièce savait que c’était la fin du chemin pour eux. Venables a finalement démissionné au début de 1998 sans Coupe du monde à disputer et Hill a quitté Soccer Australia à la fin de 98.

Le regard stupéfait que m’a lancé Venables lorsqu’on l’interroge sur la Coupe des Confédérations qui a débuté quinze jours plus tard, suivi du «c’est une bonne question», vivra également éternellement. Cela a été suivi par le regretté Mike Cockerill qui a rapidement tiré au sort.

« Seras-tu là, Terry ? Venables a dit « ouais, je serai là » – et il l’était. Il a guidé les Socceroos vers la finale lors de son dernier grand hourra en tant qu’entraîneur australien – pour ensuite être battu 6-0 par un Brésil mené par Ronaldo et Romario en route vers la finale des deux prochaines Coupes du monde.

Le fait qu’un groupe de Socceroos dévastés ait pu participer à cette finale vous montre ce qui aurait pu se passer en France 98.

Tous les Australiens quittant le « G » ce soir-là étaient convaincus que l’équipe des Socceroos était non seulement la meilleure équipe du monde à ne pas se qualifier, mais également convaincus qu’une opportunité de faire de réels dégâts en France 98 avait été perdue. Jeté avec les poubelles.

Quand on regarde l’équipe des Socceroos, il est facile de comprendre pourquoi – Bosnich, Zelic, Moore, Tobin, Ivanovic, Lazaridis, tous deux Vidmars (Tony et Aurelio), l’expérience d’Arnold et Slater, Foster, Tapai, un jeune Aloisi, un jeune Viduka. Et un Harry Kewell de 19 ans qui n’était pas blessé, inexploité, sans restriction… et incroyable. Nous ne saurons jamais ce qu’ils auraient pu faire – nous nous demandons simplement ce qui aurait pu se passer.

Finalement, il a fallu de nouvelles séries éliminatoires vouées à l’échec contre l’Uruguay en 2001, un rapport Crawford, des changements dans les structures à la tête de la FFA rebaptisée, le retour de Frank Lowy et ses millions, et la prise de conscience que l’avenir du football australien ne se trouvait pas en Océanie mais en en Asie, pour permettre à l’Australie de franchir la ligne d’arrivée vers une qualification régulière pour la Coupe du monde.

Oui, l’Australie s’est qualifiée lors de notre dernière tentative lors de cette glorieuse soirée de 2005 à Sydney pour remporter l’Océanie. Cependant, nous aurions sans doute dû attendre l’expansion ridicule d’une Coupe du monde à 48 équipes en 2026 – 29 ans après cette nuit de 1997 – pour une qualification automatique hors d’Océanie.

Nous n’avons pas manqué une finale de Coupe du Monde depuis 2006 en Asie – grâce à des matches de qualification acharnés qui nous ont préparés bien plus pour les séries éliminatoires, nous avons gagné en 2017 (contre le Honduras) et en 2022 (les 2 victoires en 4 jours contre les Émirats arabes unis et Pérou).

La même série de matches de qualification acharnés que l’Iran a disputés en 1997 en Asie avant les séries éliminatoires contre les Socceroos.

(Au fait, l’Iran était une équipe décente – bien meilleure que ce que nous leur attribuions. Aux côtés de Bagheri et Azizi, ils avaient Ali Daei en attaque – qui détenait le record du monde du plus grand nombre de buts internationaux de n’importe quel joueur pendant plus de 20 ans après. il a pris sa retraite avant d’être battu par un certain Cristiano Ronaldo. Quiconque marque plus de 100 buts internationaux complets n’est pas une tasse).

On peut également se demander si le football a fait de réels progrès au niveau national au cours des 26 années écoulées depuis cette nuit de novembre.

C’est un autre débat pour une autre fois – et peut-être un autre article.

Même si nous ne voulons toujours pas reconnaître, et encore moins en parler, ce match – prenez au moins un peu de temps aux alentours du 26e anniversaire de cette nuit fatidique au MCG ce mercredi soir.

Prenez le temps de vous souvenir du court et coloré tour de montagnes russes que Terry Venables nous a offert à tous en tant que fans de sport australiens en sa mémoire.

Peut-être même (une autre gorgée) testez votre courage et regardez une partie ou la totalité de la rediffusion complète (une autre gorgée) qui existe dans l’univers numérique.

Car nous avions besoin de ressentir la douleur du MCG en novembre 1997 pour ressentir la pure joie que nous avons tous ressentie au Stadium Australia en novembre 2005.

Repose en paix, « El Tel ».



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