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La NASA va tester un moteur de fusée nucléaire pour d’éventuelles missions sur Mars

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Un moteur de fusée thermique nucléaire en développement pourrait un jour transporter des humains sur Mars.

La Defense Advanced Research Projects Agency, une branche de recherche du département américain de la Défense, et la NASA visent un type de moteur de fusée qui pourrait être le Saint Graal pour amener rapidement et en toute sécurité les humains sur la planète rouge. Les premiers tests pourraient avoir lieu dès 2027, selon un communiqué publié mardi par l’agence spatiale.

« La DARPA et la NASA ont une longue histoire de collaboration fructueuse dans l’avancement des technologies pour nos objectifs respectifs, de la fusée Saturn V qui a emmené des humains sur la Lune pour la première fois à l’entretien robotique et au ravitaillement en carburant des satellites », a déclaré la directrice de la DARPA, le Dr Stefanie Tompkins. dans un rapport. « Le domaine spatial est essentiel au commerce moderne, à la découverte scientifique et à la sécurité nationale. »

L’armée américaine et la NASA ont cherché à développer ce type de technologie au milieu du XXe siècle, mais le programme a stagné. Désormais, l’initiative gagne du terrain à l’ère moderne en tant que programme de fusée de démonstration pour les opérations cislunaires agiles, ou DRACO.

La recherche sur les moteurs-fusées thermiques nucléaires par la NASA a commencé en 1959. Un programme clé dans les années 1960, appelé Nuclear Engine for Rocket Vehicle Application, a même cherché à démontrer la technologie dans l’espace – mais cela n’a jamais abouti.

« Le financement de NERVA, cependant, a diminué à la fin des années 1960 et le programme a été annulé en 1973 avant que tout essai en vol du moteur n’ait eu lieu », selon le site Web de l’agence spatiale.

Ces jours-ci, la NASA a renouvelé son intérêt pour envoyer des humains sur la planète rouge. Le programme Artemis de l’agence spatiale, qui a effectué son premier vol d’essai sans équipage vers la lune l’année dernière, ordonne à l’agence spatiale de ramener les humains sur la surface lunaire comme tremplin pour éventuellement mettre les premiers humains sur Mars.

« Les récents progrès en matière de matériaux et d’ingénierie aérospatiaux permettent une nouvelle ère pour la technologie nucléaire spatiale, et cette démonstration en vol sera une réalisation majeure vers l’établissement d’une capacité de transport spatial pour une économie Terre-Lune », a déclaré Jim Reuter, administrateur associé de la mission de technologie spatiale de la NASA. Direction, a déclaré dans un communiqué.

Comme son nom l’indique, un moteur thermique nucléaire s’appuierait sur un réacteur nucléaire, utilisant un processus appelé fission atomique – dans lequel un neutron claque dans un atome pour le déchirer, déclenchant une puissante réaction en chaîne – pour chauffer le propulseur et fournir le poussée nécessaire pour propulser une fusée dans l’espace. (Le processus de fission nucléaire est mieux connu dans la conscience publique pour son rôle dans la production d’énergie, et la NASA a précédemment signé un accord avec le département américain de l’énergie pour rechercher ses applications pour les voyages spatiaux.)

Ce processus, selon la NASA, est au moins trois fois plus efficace que la propulsion chimique utilisée par les fusées actuellement en service, dans laquelle un carburant explosif est mélangé à un oxydant pour créer une poussée ardente. Le processus nucléaire plus efficace, a déclaré la NASA, pourrait permettre aux engins spatiaux de parcourir la distance moyenne de 140 millions de milles (225 millions de kilomètres) entre la Terre et Mars beaucoup plus rapidement qu’il n’est possible aujourd’hui, réduisant considérablement le temps pendant lequel les astronautes sont exposés à des niveaux dangereux de rayonnement lors de futures missions dans l’espace lointain.

Dans le cadre de l’accord avec la DARPA – qui est peut-être mieux connue pour son rôle dans la préparation du terrain pour Internet – la NASA dirigera le développement technologique du nouveau moteur. La DARPA concevra un vaisseau spatial expérimental et dirigera l’ensemble du programme, conformément au contrat.


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