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La NFL envoie des discussions sur les billets du dimanche avec Apple et Google en heures supplémentaires


Roger Goodell, le commissaire de la Ligue nationale de football, s’est rendu cet été à Sun Valley, dans l’Idaho, pour la conférence de presse annuelle d’Allen & Company, convaincu que la NFL était sur le point d’annoncer son dernier accord sur les droits de télévision à succès.

« Nous aurons probablement une décision d’ici l’automne », avait-il déclaré à CNBC à l’époque.

Mais près de cinq mois plus tard, la ligue est toujours à la recherche d’une société de technologie ou de médias prête à remplacer DirecTV en tant que détenteur des droits de Sunday Ticket, qui permet aux fans de regarder tous les matchs de la NFL, pas seulement ceux diffusés dans leur région. Les négociations devraient maintenant se prolonger jusqu’à l’année prochaine, selon cinq personnes proches des pourparlers.

Les négociations du Sunday Ticket ont été suivies de près par les analystes et les dirigeants. Les sports en direct, en particulier les matchs de la NFL, sont l’un des derniers incontournables de la télévision traditionnelle. Qui est le soumissionnaire gagnant, combien il paie et comment l’accord est structuré aura des implications sismiques pour les industries du sport, des médias et de la technologie.

Les enchères pour le précieux ensemble de jeux de Sunday Ticket pourraient créer un précédent quant au montant que des entreprises technologiques comme Apple et Google sont prêtes à payer pour attirer les téléspectateurs des sociétés de télévision traditionnelles, qui dépendent toujours des frais d’abonnement au câble et de la publicité pour rester à flot.

Le paysage concurrentiel de Sunday Ticket a changé à mesure que les pourparlers traînaient en longueur, ont déclaré les personnes familières avec les pourparlers. Les dirigeants du sport et des médias considèrent depuis longtemps Apple comme le favori, certains impliqués dans le processus d’appel d’offres affirmant qu’ils pensaient que le géant de la technologie était parvenu à un accord.

Mais en l’absence d’un accord, Google a intensifié ses efforts, visant à remporter le package pour YouTube TV, le service de streaming par câble de la société, ont déclaré quatre de ces personnes. Les autres soumissionnaires intéressés incluent Amazon et ESPN de Disney.

Robert Kyncl, directeur commercial de YouTube, a joué un rôle clé dans la poursuite de Google. Bien qu’il prendra un nouveau poste au début de l’année prochaine en tant que directeur général de Warner Music Group, M. Kyncl s’est engagé à travailler avec YouTube pour mener à bien l’accord, ont déclaré trois personnes familières avec ses priorités. Il entretient une relation avec Brian Rolapp, le directeur commercial de la NFL, qui a travaillé avec M. Kyncl lors de l’offre infructueuse de Google pour Sunday Ticket en 2013.

Les négociations de la ligue avec Apple, Google et d’autres se sont prolongées parce qu’elle essaie de regrouper l’ensemble des jeux NFL du dimanche hors marché avec d’autres actifs médiatiques, y compris NFL Network et la chaîne NFL RedZone, selon ces personnes.

L’année dernière, la NFL a embauché Goldman Sachs pour l’aider à explorer la vente d’une participation dans ces entreprises de médias. La décision a été en partie motivée par la reconnaissance par la ligue que Sunday Ticket est en concurrence pour les abonnés avec la chaîne RedZone, qui fait des allers-retours entre les matchs de football en direct du dimanche alors que les équipes sont sur le point de marquer des touchés.

En recherchant des investisseurs dans cette chaîne et dans d’autres entreprises médiatiques, la NFL doit négocier la manière de structurer une coentreprise avec un partenaire d’investissement qui voudrait probablement avoir voix au chapitre dans la structure d’exploitation de la société en copropriété, ont déclaré ces personnes.

Un responsable des médias qui a négocié à la fois avec Apple et la NFL a cité une autre raison de l’impasse de plusieurs mois : les deux parties ont l’habitude de se frayer un chemin dans les négociations.

La NFL, Apple, Amazon et ESPN a refusé de commenter. Google n’a pas immédiatement commenté.

La ligue demande plus de 2,5 milliards de dollars par an, soit une augmentation de 1 milliard de dollars par rapport à l’accord actuel de huit ans, qui expire à la fin de cette saison. Il veut un partenaire à long terme pour les droits, ayant verrouillé ses forfaits phares l’année dernière pour les matchs des jeudis, dimanches et lundis avec des accords de 11 ans.

Le ralentissement de l’économie pourrait créer un autre défi pour la NFL alors qu’elle tente de conclure un accord qui pourrait dépasser 10 milliards de dollars au cours de sa vie. Les entreprises technologiques et médiatiques subissent la pression de Wall Street et des investisseurs pour réduire leurs effectifs et contrôler leurs dépenses, un renversement après des années de dépenses somptueuses.

Le ralentissement a contribué à aigri certains analystes de Wall Street sur l’accord d’Amazon d’un milliard de dollars par an pour « Thursday Night Football ». Tom Forte, analyste chez DA Davidson, une banque d’investissement, a déclaré qu’il était sceptique quant au fait que la société attirerait suffisamment de nouveaux membres Amazon Prime ou de revenus publicitaires pour couvrir ses coûts. Il a ajouté que la lutte d’Amazon pour gagner de l’argent signifiait qu’il était très peu probable qu’il fasse une offre sérieuse pour Sunday Ticket.

« À une époque où les entreprises technologiques se serrent la ceinture, il serait choquant de voir Amazon dépenser davantage pour les droits de la NFL compte tenu des défis qu’ils ont déjà rencontrés », a déclaré M. Forte.

Il existe un scepticisme similaire quant à la viabilité d’une offre d’ESPN. Rich Greenfield, analyste chez LightShed Partners, a déclaré que le retour de Robert Iger en tant que directeur général rendait Disney, qui détient 80% d’ESPN, plus susceptible de réduire les coûts d’ESPN ou de le vendre. Il a cité les remarques de M. Iger lors d’une conférence organisée par Vox Media en septembre, lorsqu’il a déclaré qu’il n’était «pas optimiste» sur certaines entreprises de médias traditionnels.

Google a également fait face à des pressions pour réduire ses coûts et éclaircir ses rangs. Après avoir signalé en octobre que les ventes avaient ralenti sur YouTube et la recherche, les dirigeants de Google se sont engagés à réduire de moitié les embauches et à réduire les dépenses.

Mais M. Kyncl a déclaré que conclure un accord pour Sunday Ticket ne serait pas soumis au resserrement de la ceinture de la société, ont déclaré deux personnes familières avec sa pensée. Il a déclaré que ce serait un bon investissement en raison des abonnés YouTube TV qu’il fournirait, ce qui pourrait rivaliser avec les deux millions d’abonnés estimés que DirecTV attribue à son contrat actuel Sunday Ticket.

Apple a évité un ralentissement de ses activités pendant une grande partie de l’année, mais une épidémie de Covid-19 dans sa plus grande usine d’iPhone en Chine a fait dérailler la production et pourrait réduire ses ventes pendant les vacances de Noël. Pourtant, Tim Cook, directeur général d’Apple, a déclaré qu’il croyait en l’investissement en période de ralentissement, et un accord avec la NFL pendant une décennie correspondrait à cette philosophie.

La NFL a agressivement poursuivi Apple en tant que partenaire de Sunday Ticket plus tôt cette année, en partie parce qu’elle n’avait pas de relations commerciales majeures avec le géant de la technologie, ont déclaré trois personnes familières avec les pourparlers. Mais l’urgence s’est calmée après que la ligue a conclu un accord cet automne pour faire d’Apple le sponsor principal du spectacle de mi-temps du Super Bowl.

Alors que les discussions sur Sunday Ticket languissaient, la NFL s’est concentrée sur une recherche distincte d’un studio indépendant qui pourrait aider à produire et à distribuer des films liés au football aux côtés de la ligue. NFL Films, qui réalise des documentaires et d’autres émissions, a présenté une proposition qui a suscité l’intérêt d’enchérisseurs tels que Sony, A24, North Road et Skydance, le studio qui a coproduit « Top Gun: Maverick », selon deux personnes familières avec la recherche. .

M. Rolapp, qui a mené les négociations pour la ligue, a rencontré des soumissionnaires ces derniers mois et a opté pour Skydance Sports, qui fera équipe avec la NFL pour développer et distribuer des projets cinématographiques et télévisuels. L’un des principaux objectifs de la NFL est de commercialiser le sport en atteignant un public plus jeune et des téléspectateurs en dehors des États-Unis.

Les travaux sur l’accord ont détourné l’attention de la ligue des discussions sur les billets du dimanche, ont déclaré certaines de ces personnes. Seuls quelques hauts dirigeants de la NFL sont impliqués dans les négociations avec les médias, ce qui rend difficile pour la ligue de s’engager pleinement dans de nombreuses négociations simultanées. Maintenant que Skydance a été sélectionné, la ligue devrait reprendre les discussions sur les billets du dimanche.


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