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La stratégie de la table rase du rêve a fait de la place pour une star : Rhyne Howard


Les Atlanta Dream cherchaient à recommencer.

Après quelques saisons difficiles – suspensions de joueurs, nombreuses défaites, révolte contre un propriétaire d’équipe – il était temps d’essayer quelque chose de nouveau.

Rien ne dit table rase comme la construction d’une nouvelle liste.

Atlanta n’a gardé que quelques joueuses de l’équipe de l’an dernier : Monique Billings, Aari McDonald, Tiffany Hayes et Cheyenne Parker.

Une autre pièce s’est mise en place lorsque le Dream a échangé contre le premier choix du repêchage de cette année et a sélectionné la garde Rhyne Howard de l’Université du Kentucky. Howard est entré dans l’histoire en tant que seul ancien Wildcat à être sélectionné au premier rang par une franchise WNBA. Malgré les mouvements de puissance qu’Atlanta a faits pour s’assurer que Howard faisait partie de leur reconstruction, elle ne ressent aucune pression pour expier les échecs des anciennes équipes d’Atlanta.

« J’étais au courant de ce qui se passait, mais nous n’en avons pas parlé », a déclaré Howard lors d’un entretien téléphonique plus tôt ce mois-ci. « Nous ne l’avons pas fait, et nous ne l’avons même pas fait avant le repêchage parce que c’est comme si c’était du passé maintenant. Tout le monde ici est fondamentalement nouveau, donc nous cherchons juste à reconstruire, ce que nous avons fait jusqu’à présent.

Les Atlanta Dream sont en lice pour les séries éliminatoires alors que la WNBA approche de la pause des étoiles, mais à peine. Ils ont une fiche de 8-8 après avoir battu les Wings de Dallas mardi. Leur départ 6-4 sous la direction de la première entraîneure Tanisha Wright était prometteur pour une franchise avec moins de 16 victoires au cours des deux dernières saisons.

Prometteur, oui, mais pas satisfaisant.

The Dream n’a pas atteint les séries éliminatoires depuis 2018, lorsque Nicki Collen a mené Atlanta à un record de 23-11 en route pour remporter le prix de l’entraîneur de l’année. Il semblait que l’âge d’or du Dream Basketball était peut-être revenu.

Après avoir remporté seulement quatre matchs en tant que club d’expansion en 2008, le Dream a remporté six places consécutives en séries éliminatoires, dont trois voyages pour la finale de la WNBA.

Cependant, en 2019, le Dream grattait à nouveau au bas du classement et ne gagnerait pas plus de huit matchs en trois saisons consécutives. Il y avait aussi de l’agitation hors du terrain.

En 2020, le Dream a attiré l’attention du monde sportif et politique lorsque les joueurs de l’équipe ont publiquement soutenu le révérend Raphael Warnock, un démocrate de Géorgie qui se présentait pour un siège au Sénat contre le républicain sortant Kelly Loeffler, copropriétaire du Dream. .

Puis la saison dernière, le Dream a suspendu le garde Chennedy Carter après 11 matchs pour « conduite préjudiciable à l’équipe ». En mai, les gardes Courtney Williams et Crystal Bradford ont été impliqués dans une bagarre à l’extérieur d’un club à Atlanta. Ce n’est qu’après la saison, lorsque la vidéo du combat a fait surface, que la WNBA les a suspendus. Aucun n’est avec Atlanta maintenant.

Loeffler non plus, qui a vendu l’équipe en février 2021 après avoir perdu contre Warnock. Il y a beaucoup de nouveaux visages, dont Wright, Howard et le directeur général Dan Padover, qui a été embauché loin des Las Vegas Aces en octobre. Un mois plus tôt, le Dream a embauché un nouveau président d’équipe, Morgan Shaw Parker. À chaque mouvement, l’Atlanta Dream a clairement indiqué qu’il n’y a pas de regard en arrière, seulement en avant.

« C’était vraiment une façon d’entrer dans quelque chose au rez-de-chaussée que je n’ai jamais pu faire », a déclaré Padover. Il a ajouté: « Je voyais cela comme un défi, et je savais aussi que j’allais être avec de très bonnes personnes, et nous allions faire venir de très bons joueurs. »

Howard avait récolté en moyenne 20,5 points par match lors de la saison 2021-22 au Kentucky et est parti en tant que joueur SEC de l’année à deux reprises. Elle a été nommée dans la première équipe de l’Associated Press pendant trois de ses quatre années à Lexington.

Sa transition vers les rangs professionnels s’est faite en douceur. En 16 matchs, Howard affiche une moyenne de 16,3 points, 4,3 rebonds et 2,7 passes décisives par match. Elle a été nommée recrue WNBA du mois de mai.

Elle mène le Dream en points et minutes (31) par match et est l’une des meilleures candidates pour le prix de recrue de l’année de la ligue. Jusqu’à présent, elle a validé tout ce qu’il a fallu à Atlanta pour l’avoir.

Cinq jours avant le repêchage, Atlanta a échangé ses choix de premier tour (troisième au total) et de deuxième tour (14e au total) aux Washington Mystics pour le choix n ° 1 au total. De plus, les Mystics peuvent échanger leur choix de premier tour de 2023 contre le choix de premier tour de 2023 que Dream a acquis dans un échange avec les Los Angeles Sparks.

« Quand nous avons regardé le commerce, nous avons su dans le W qu’il est vraiment, vraiment difficile d’obtenir des joueurs de niveau élite », a déclaré Padover. « Et quand vous avez l’opportunité d’en obtenir un, vous devez vraiment y réfléchir. »

Il a poursuivi: «Pour que nous puissions obtenir un joueur du calibre de Rhyne pour commencer ce processus de reconstruction, nous ne pensions pas pouvoir le laisser passer. Et je pense que l’autre chose que nous avons examinée n’était pas seulement le repêchage de 2022 – nous avons regardé le repêchage de 2020 à 2023, et il n’y avait pas beaucoup de joueurs que nous pouvions comparer à Rhyne.

Bien qu’il y ait beaucoup d’excitation pour le chemin à parcourir, Padover ne se fait aucune illusion sur le fait que ce sera une route facile. Personne dans l’équipe n’a remporté de championnat à l’exception de Wright, qui a gagné en 2010 avec le Seattle Storm.

« Nous devons arriver là où nous voulons aller d’un point de vue compétitif », a-t-il déclaré. «Nous voulons être une équipe cohérente en séries éliminatoires pour les années à venir. Nous verrons ce qui se passera cette année, mais je ne suis pas sûr que nous en soyons encore là.

Atlanta avait perdu quatre matchs de suite avant de battre Dallas mardi. Les adversaires ont marqué au moins 90 points dans trois des quatre défaites. Lors des 11 matchs précédents, seuls les As de Las Vegas, tête de série, avaient marqué plus de 80 points contre le Dream.

« Défensivement, nous devons revenir à nous-mêmes », a déclaré Wright après une défaite de 105-92 contre le Connecticut Sun la semaine dernière. Atlanta enregistre en moyenne 17,7 revirements par match, en tête de la ligue. Le Dream a concédé 15,1 points par match à cause des revirements et 9,3 points supplémentaires par match sur les contre-attaques. Mais les chiffres défensifs ne sont pas tous mauvais : Atlanta est juste derrière le Connecticut Sun avec le troisième moins de points de deuxième chance autorisés (9,2) par match.

Nia Coffey mène l’équipe avec cinq rebonds défensifs par match, mais Parker et Billings sont juste derrière elle avec 4,8 par match. Parker mène également l’équipe avec 1,3 blocs par match et une moyenne de 11,8 points par match.

« Ce sur quoi nous étions déterminés, c’est que nous devions nous assurer de faire appel à des professionnels qui allaient se respecter les uns les autres et rendre la ville et cette franchise fières », a déclaré Padover.

À quoi cela ressemblera-t-il à la fin de la saison régulière ? Est-ce qu’une place en séries éliminatoires ou un prix dans une ligue majeure montrera qu’Atlanta va dans la bonne direction?

« Un de mes objectifs est d’être la recrue de l’année », a déclaré Howard, « mais le simple fait de pouvoir avoir un impact sur cette équipe de manière continue et cohérente et de nous conduire là où tout le monde veut aller me suffit. Je n’obtiendrai aucune réussite sans mon équipe.

Le Dream devra se battre pour rester en lice pour les séries éliminatoires, mais Howard mène toutes les recrues dans les moyennes par match pour les minutes, les points, les interceptions et les 3 points et les buts sur le terrain réalisés. Les premiers retours disent qu’elle peut être la joueuse d’élite que Padover et le rêve pensaient qu’elle serait.


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