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L’angle mort des sanctions européennes sur les « métaux critiques » à hauteur de 13 milliards d’euros

Depuis l’invasion de l’Ukraine par la Russie en février 2022, les 27 pays de l’UE ont adopté 11 paquets de sanctions, ciblant toutes sortes de matières premières comme le pétrole, le charbon, l’acier et le bois.

Mais les matières premières que l’UE considère comme « critiques » ou « stratégiques » – 34 au total – circulent toujours librement de Russie vers l’Europe en grandes quantités, fournissant des fonds cruciaux aux entreprises d’État et aux entreprises appartenant à des oligarques.

  • Airbus et d’autres sociétés européennes achètent toujours du titane, du nickel et d’autres produits auprès d’entreprises proches du Kremlin, plus d’un an après l’invasion (Photo : Wikipédia)

Alors que certains de ses alliés occidentaux ont ciblé le secteur minier russe – le Royaume-Uni a récemment interdit le cuivre, l’aluminium et le nickel russes – l’UE a poursuivi ses importations.

Airbus et d’autres sociétés européennes achètent toujours du titane, du nickel et d’autres matières premières auprès d’entreprises proches du Kremlin plus d’un an après l’invasion, peut révéler Investigate Europe.

Entre mars 2022 et juillet de cette année, l’Europe a importé pour 13,7 milliards d’euros de matières premières critiques et stratégiques de Russie, selon les données d’Eurostat et du Centre commun de recherche de l’UE.

Plus de 3,7 Md€ sont arrivés entre janvier et juillet 2023, dont 1,2 Md€ de nickel. Le Centre politique européen estime que jusqu’à 90 pour cent de certains types de nickel utilisés en Europe proviennent de fournisseurs russes.

« Pourquoi les matières premières critiques ne sont-elles pas interdites ? Parce qu’elles sont critiques, n’est-ce pas. Soyons honnêtes », a déclaré avec brio l’envoyé spécial de l’UE pour les sanctions, David O’Sullivan, lors d’une conférence en septembre.

L’UE a désespérément besoin de matières premières essentielles pour atteindre son objectif de neutralité climatique d’ici 2050. Ces matières premières sont cruciales pour l’électronique, les panneaux solaires et les voitures électriques, mais aussi pour les industries traditionnelles comme l’aérospatiale et la défense. Pourtant, ils sont trop souvent rares, inégalement disponibles à travers le monde et très demandés.

« La guerre en Ukraine a clairement montré la volonté de la Russie de militariser l’approvisionnement en ressources clés. En tant qu’Européens, nous ne pouvons pas tolérer cela », a déclaré Henrike Hahn, eurodéputée verte allemande travaillant sur la nouvelle loi sur les matières premières critiques.

Lacunes

Les importations européennes financent non seulement l’économie de guerre de la Russie, mais profitent également aux oligarques et aux entreprises d’État soutenus par le Kremlin. Même si l’UE a ciblé certains actionnaires, les entreprises minières russes n’ont été confrontées à aucune restriction.

La faille est d’autant plus flagrante que les États-Unis et le Royaume-Uni ont sanctionné directement plusieurs entreprises, isolant ainsi davantage l’UE dans son double standard.

L’analyse des données douanières russes montre que Vsmpo-Avisma, le plus grand producteur mondial de titane, a vendu au moins 308 millions de dollars (290,5 millions d’euros) de titane dans l’UE via ses succursales allemandes et britanniques entre février 2022 et juillet 2023. par le conglomérat russe de défense nationale Rostec.

Les deux sociétés partagent le même président : Sergei Chemezov, un proche allié de Poutine. Les deux hommes étaient officiers du KGB en Allemagne de l’Est dans les années 1980.

Chemezov et Rostec sont tous deux sous le coup de sanctions de l’UE et ont contribué à la fourniture de chars et d’armes à l’armée russe. Bruxelles n’a pas directement sanctionné Vsmpo-Avisma, mais les États-Unis ont interdit les exportations vers l’entreprise le 27 septembre, affirmant qu’elle était « directement impliquée dans la production et la fabrication de produits en titane et en métal pour l’armée et les services de sécurité russes ».

Parmi les plus gros clients européens de Vsmpo-Avisma figure Airbus, le géant de l’aérospatiale détenu en partie par les Etats français, allemand et espagnol.

Entre le début de la guerre et mars 2023, Airbus a importé de Russie pour au moins 22,8 millions de dollars de titane ; une multiplication par quatre en valeur et en tonnes par rapport aux 13 mois précédents.

Depuis le 14 mars 2023, Vsmpo-Avisma a cessé d’identifier les acheteurs dans les déclarations douanières, mais rien n’indique un changement significatif de tendance. Les importations de titane vers la France n’ont que légèrement diminué entre cette date et juillet 2023, et Airbus a toujours répertorié l’entreprise comme fournisseur en juillet.

« Nous n’avons aucun commentaire sur les détails et l’évolution de nos volumes d’approvisionnement en titane », a déclaré un porte-parole d’Airbus. « D’une manière générale, Airbus accélère actuellement la production d’avions commerciaux et cela a un impact mécanique sur ses volumes globaux d’achats. »

Même si cela prendra du temps, le groupe réduit sa dépendance à l’égard de la Russie, a déclaré le porte-parole, ajoutant qu’une interdiction du titane russe pour l’aviation civile « encouragerait l’industrie russe à se concentrer sur les besoins de défense ».

Contrairement à Vsmpo-Avisma, d’autres sociétés russes ont évité de nommer leurs acheteurs dans les déclarations douanières. Pourtant, les données donnent encore une idée de leur relation fructueuse avec l’Occident.

Nornickel, leader mondial du palladium et du nickel de haute qualité, a exporté vers l’UE pour 7,6 milliards de dollars de nickel et de cuivre via des filiales finlandaises et suisses entre le début de la guerre et juillet 2023. Il a également envoyé plus de 3 milliards de dollars de palladium, de platine et rhodium à l’aéroport de Zurich.

En 2022, près de 50 % des ventes de Nornickel ont été réalisées en Europe. Bruxelles n’a pas sanctionné le groupe ni son président et principal actionnaire, Vladimir Potanine, un oligarque et ancien vice-Premier ministre, dans le cadre des sanctions américaines et britanniques.

Le géant de l’aluminium Rusal utilise également les paradis fiscaux pour acheminer ses minerais vers l’Europe, où il possède la plus grande raffinerie d’alumine de l’UE en Irlande et une fonderie en Suède. Ses maisons de commerce basées à Jersey et en Suisse ont importé au moins 2,6 milliards de dollars d’aluminium dans le bloc au cours des 16 mois qui ont suivi l’invasion de l’Ukraine. En août 2023, Rusal a déclaré que l’Europe représentait encore un tiers de ses revenus.

Le principal actionnaire de Rusal est l’oligarque Oleg Deripaska, sanctionné par l’UE et ses partenaires occidentaux.

L’ONG anti-corruption Transparency International estime qu’il n’est pas logique que le secteur ait évité les sanctions étant donné les liens connus.

« Ils font partie du système et alimentent la guerre de Poutine », déclare Roland Papp, responsable politique. « Il est donc tout à fait logique d’interdire ces matières premières critiques de Russie, comme nous l’avons fait pour d’autres secteurs et biens. »

Depuis le début de la guerre, parmi les autres acheteurs européens de métaux russes figurent l’allemand GGP Metal Powder (66 millions de dollars de cuivre), le fabricant d’armes français Safran (25 millions de dollars de titane) et le grec Elval Halcor (13 millions de dollars d’aluminium). La société de logistique néerlandaise C. Steinweg a également traité pour le compte de ses clients au moins 100 millions de dollars de divers métaux critiques.

Safran a confirmé qu’il achète toujours du titane à Vsmpo-Avismo mais qu’il s’efforce de réduire ses achats en Russie. GGP Metal Powder a déclaré : « il n’y a pas de véritable alternative à notre fournisseur russe ». C. Steinweg a déclaré qu’ils respectaient toutes les règles et sanctions. Elval Halcor, Vsmpo-Avisma, Rusal et Nornickel n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Au début de la guerre, l’Europe dépendait des producteurs russes pour 30 pour cent de son nickel, 35 pour cent de son alumine et 15 pour cent de son aluminium, selon une note interne de l’organisme commercial Eurométaux consultée par Investigate Europe. La Russie représentait 41 pour cent de la production mondiale de palladium et jusqu’à 25 pour cent de sa production de vanadium.

« La Russie occupe une grande partie de l’Eurasie et possède une grande partie des réserves stratégiques de matières premières critiques, à égalité avec la Chine », explique Oleg Savytskyi de Razom We Stand, une ONG ukrainienne. De plus, « la faible densité de population, le contrôle autoritaire et l’absence pratique de protection de l’environnement et des droits de l’homme rendent les investissements dans l’exploitation minière des ressources russes terriblement attractifs », ajoute-t-il.

Une dépendance paralysante

La dépendance paralysante de l’UE aurait dû être réduite plus tôt, affirme Papp de Transparency International.

« Nous avons eu suffisamment de temps pour réagir. L’annexion de la Crimée remonte à 2014, l’invasion de la Géorgie remonte même à 2008, il y a 15 ans. Et qu’avons-nous fait ? Nous avons accru notre dépendance à l’égard de la Russie. C’était un erreur absolue et grave. »

Un diplomate polonais a déclaré que la Pologne avait pressé l’UE de « se découpler complètement » de la Russie dans plusieurs domaines, « mais dans un souci d’unité et d’efficacité dans l’adoption de nouveaux paquets de sanctions, nous avons convenu de reporter certaines mesures jusqu’à de nouvelles discussions ».

Dans la mesure où les sanctions de l’UE nécessitent l’unanimité entre tous les États membres, les intérêts économiques nationaux divergents peuvent souvent édulcorer les mesures.

Lorsque la neuvième série de sanctions a interdit de nouveaux investissements dans le secteur minier russe en décembre 2022, elle comprenait une exemption pour certaines matières premières critiques. En conséquence, les entreprises européennes peuvent toujours investir de l’argent dans les mines russes pour extraire du nickel, du titane et d’autres métaux clés.

La Commission européenne ne commentera pas publiquement si elle a proposé une interdiction sur les matières premières critiques. Une des raisons pourrait être que « les sanctions sont soigneusement conçues pour atteindre leurs cibles tout en préservant les intérêts de l’UE », a déclaré une source européenne à Investigate Europe.

Il sera difficile de sevrer l’UE des matériaux critiques et stratégiques russes. Remplacer les fournisseurs et nouer de nouveaux partenariats internationaux est un processus ardu. Trouver une matière première, comme le titane ou le cuivre, avec une qualité et un prix similaires à ceux de Russie est également un défi.

Imposer des droits de douane ou rompre les liens trop rapidement pourrait conduire à une flambée des prix mondiaux qui nuirait aux acheteurs européens tout en profitant à Moscou. Une interdiction pourrait également inciter l’Inde, l’Iran et la Chine à intensifier leurs achats, épuisant ainsi encore davantage les ressources en matières premières essentielles aux industries européennes.

Tymofiy Mylovanov, président de l’École d’économie de Kiev, estime qu’une interdiction serait difficile à mettre en œuvre étant donné les défis de la demande mondiale et la dépendance de l’Europe à l’égard de la Russie.

« Dans l’ensemble, avec ces matériaux spécifiques, la valeur monétaire de ce que la Russie perdrait à cause de l’interdiction d’importation de l’UE pourrait être inférieure à l’effet sur la production de l’UE », a déclaré l’ancien ministre ukrainien du Commerce et du Développement économique.

Les données commerciales de l’ONU montrent que même si les importations européennes de cuivre, de nickel et d’aluminium russes ont diminué au cours des deux dernières années, les revenus du nickel et de l’aluminium sont restés stables. Les ventes de nickel de la Russie à l’UE représentaient 1 milliard de dollars au premier semestre 2021 et 1,1 milliard de dollars deux ans plus tard.

L’UE tente désormais de réduire sa dépendance.

En mars, la Commission européenne a présenté sa loi sur les matières premières critiques (CRMA), une nouvelle législation visant à réduire la dépendance de l’UE à l’égard des pays tiers pour les matières premières critiques.

« La guerre en Europe est un risque qui n’était pas présent au cours des dernières décennies et la Russie était connue comme un fournisseur fiable », a déclaré l’eurodéputée allemande Hildegard Bentele, rapporteur fictif sur le CRMA au Parlement européen. « L’UE devrait prendre des mesures immédiates pour aider les entreprises européennes à réduire et à remplacer dès que possible leurs livraisons de CRM en provenance de Russie. »

Le haut représentant de l’UE pour les affaires étrangères et la politique de sécurité devrait proposer dans les semaines à venir un 12e paquet de sanctions, qui sera ensuite discuté par les États membres. Bruxelles espère que ce paquet renouvellera la pression sur l’économie russe et sapera sa force de combat sur les champs de bataille d’Ukraine.

Les restrictions sur les matières premières critiques ne semblent pas être à l’ordre du jour.


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