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L’avertissement de Powell: « Des surprises pourraient être en magasin » sur l’inflation

Les prix du carburant ont grimpé en flèche depuis l’invasion de l’Ukraine par la Russie, ajoutant aux problèmes d’inflation qui pourraient entraîner des pertes électorales importantes pour les démocrates cette année. Dans le but de répondre à l’anxiété des Américains, le président Joe Biden a appelé à une pause de trois mois sur la taxe fédérale sur l’essence, bien qu’elle n’ait presque aucune chance d’être adoptée au Congrès.

Powell a déclaré que l’inflation ne serait pas aussi élevée sans une forte demande de biens et de services de la part des consommateurs américains, mais il a également souligné que les chaînes d’approvisionnement mondiales subissaient toujours des tensions, auxquelles la Fed n’a pas les outils pour faire face. Et la flambée des prix des denrées alimentaires « serait certainement beaucoup plus faible » sans la guerre en Ukraine, a-t-il déclaré.

Voici quelques autres points à retenir du témoignage de Powell :

Le risque d’en faire trop

Powell a comparu devant le comité une semaine après que la Fed a appuyé sur la gâchette d’une hausse des taux de trois quarts de point de pourcentage – la plus forte augmentation en une seule réunion en près de 30 ans.

Les démocrates du panel ont exprimé leur inquiétude quant au fait que la Fed s’engageait dans des hausses de taux agressives pour lutter contre l’inflation qui, selon eux, est principalement causée par des problèmes de chaîne d’approvisionnement et la guerre. Ils craignent que cela ne nuise à l’économie sans beaucoup aider les prix.

« Les augmentations de taux rendent plus probable que les entreprises licencient des employés et réduisent les heures de travail pour réduire les coûts salariaux », a déclaré le sénateur. Elisabeth Warren (D-Mass.) dit. « Les augmentations de taux font aussi qu’il est plus coûteux pour les familles de faire des choses comme emprunter de l’argent pour acheter une maison. L’inflation est comme une maladie, et les médicaments doivent être adaptés au problème spécifique, sinon vous pourriez aggraver les choses. Et à l’heure actuelle, la Fed n’a aucun contrôle sur le principal moteur de la hausse des prix.

Powell et d’autres responsables de la Fed ont reconnu que même si certains facteurs affectant l’inflation échappent à leur contrôle, ils estiment qu’il reste encore beaucoup de place pour ralentir les achats de biens et de services – et par extension, la demande de travailleurs – à un rythme plus durable.

« Il est clair que les deux facteurs sont principalement à l’œuvre ici », a déclaré le chef de la Fed. « Vous ne pourriez pas obtenir ce type d’inflation élevée sans une forte demande, et vous ne pourriez certainement pas l’obtenir sans le genre de problèmes d’approvisionnement que nous avons eu, à la fois sur le marché du travail reflété par des salaires élevés et sur le marché des biens. »

En retard à la fête

Les républicains ont réprimandé Powell pour n’avoir augmenté les coûts d’emprunt qu’au début de cette année, certains affirmant que la banque centrale devait aller beaucoup plus loin.

« Bien que je sois heureux que vous ayez commencé à prendre les mesures drastiques nécessaires pour redresser l’économie américaine, ces mesures se font attendre depuis longtemps et la politique monétaire reste trop accommodante », a déclaré Sen. Thomas Tillis (RN.C.), soulignant l’augmentation de 8,6% des prix au cours de l’année écoulée.

Tillis a relancé un point de discussion de longue date du GOP selon lequel la banque centrale devrait être liée par des règles formalisées dans ses décisions en matière de taux d’intérêt. Il a souligné une formule, nommée d’après l’économiste de Stanford John Taylor, suggérant que le principal taux directeur de la banque centrale devrait être plusieurs fois supérieur à ce qu’il est.

« La Fed s’est largement enfermée dans un menu de mesures politiques purement réactives », a-t-il déclaré. « À moins que la Fed ne travaille rapidement pour s’éloigner de son approche de politique monétaire basée sur la discrétion qui est restée constamment bien en deçà de la courbe, je crains que la Fed ne perde sa crédibilité pour gérer efficacement la situation économique nationale. »

Le marché du travail est-il trop chaud ?

Le taux de chômage se situe près des creux modernes à 3,6 %, et il y a plus d’offres d’emploi que de travailleurs disponibles, un état qui a conduit Powell à qualifier le marché du travail de « insoutenablement chaud ». Moins de personnes participent à la population active qu’avant la pandémie, ce qui a exacerbé les pénuries de main-d’œuvre.

« Nous voulons que les gens obtiennent de fortes augmentations de salaire, mais à un certain point, les salaires deviennent suffisamment élevés pour que les entreprises commencent à augmenter les prix, et vous finissez par avoir une inflation élevée », a-t-il déclaré. « Il ne s’agit vraiment pas de réduire les salaires. Il s’agit d’avoir un rythme d’augmentation plus durable.

L’inflation a augmenté plus rapidement que les salaires moyens, ce qui signifie que la plupart des travailleurs se retrouvent avec moins d’argent malgré les augmentations.

Powell a déclaré que les augmentations de salaire pour les Américains ne sont pas encore un moteur de l’inflation, mais la Fed craint un scénario où les revenus sont tirés à la hausse par l’inflation plutôt que par une plus grande productivité, ce qui peut alors conduire à une boucle de rétroaction malsaine où les prix et les salaires ne cessent de s’accroître.

Le risque est que « nous permettions à cette forte inflation de s’enraciner dans notre économie », a-t-il déclaré. «Nous savons par l’histoire que cela nuira aux personnes que nous aimons aider, les personnes à faible revenu qui souffrent actuellement d’une inflation élevée. Cela les blesserait plus que quiconque. Nous ne pouvons donc pas échouer dans cette tâche. Nous devons revenir à une inflation de 2 % afin que nous puissions avoir le type de marché du travail que nous voulons vraiment. »

Regarder les prix des maisons

Le marché du logement est très sensible aux hausses de taux d’intérêt, et Powell a déclaré qu’il s’attendait à ce que les mesures de la Fed soient clairement ressenties par ceux qui cherchent à acheter et à vendre des biens immobiliers. Alors que les taux hypothécaires ont grimpé à près de 6%, la demande de logements a commencé à ralentir, a-t-il déclaré.

« Cela devrait avoir un effet sur les prix des logements, peut-être même assez rapidement, de sorte que les prix ne baisseront pas nécessairement, mais que les hausses de prix se stabiliseront », a-t-il déclaré.

Pour les besoins de la Fed, cela signifiera que ses politiques fonctionnent comme prévu, mais il a reconnu que cela pourrait également ralentir la construction de logements dans un marché qui manque depuis longtemps d’approvisionnement suffisant. Cela pourrait poser des problèmes d’accessibilité plus larges que la banque centrale n’est pas équipée pour résoudre.

« Il est très possible que nous soyons dans une position où il n’y a pas assez de logements appropriés au bon prix », a-t-il déclaré.

L’économie évolue de façon mystérieuse

Powell a souligné que même si la Fed s’attend à continuer d’augmenter les taux, la rapidité et le niveau auxquels elle le fera dépendront de l’évolution des données économiques.

« Pour élaborer une politique monétaire appropriée dans cet environnement incertain, il faut reconnaître que l’économie évolue souvent de manière inattendue », a déclaré Powell. « L’inflation a évidemment surpris à la hausse au cours de l’année écoulée, et d’autres surprises pourraient être en réserve. Nous devrons donc être agiles pour répondre aux données entrantes et à l’évolution des perspectives. Et nous nous efforcerons d’éviter d’ajouter de l’incertitude dans ce qui est déjà une période extraordinairement difficile et incertaine.

Kate Davidson a contribué à ce rapport.


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