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Le doigt pointé s’ensuit après que le Congrès n’a pas prolongé les repas scolaires universels


Le changement soudain a déclenché une lutte politique féroce mercredi sur qui est à blâmer.

Les démocrates et une longue liste de groupes scolaires pointent du doigt le chef de la minorité au Sénat Mitch McConnell pour avoir adopté une position ferme contre l’extension des dérogations.

« Je suis choquée et dévastée », a déclaré Danielle Bock, directrice des services de nutrition du district scolaire Greeley-Evans 6 dans le comté de Weld, Colorado. « Je suis juste très sous le choc de l’idée, si vous me pardonnez, qu’une seule personne peut déterminer si 30 millions d’enfants affamés dans ce pays ont accès ou non à des repas scolaires.

McConnell a refusé de commenter la question, mais un assistant de direction du GOP a défendu la fin de la large autorité de dérogation à la pandémie de l’USDA comme une tentative de restreindre les dépenses gouvernementales et de ramener les écoles à la normale, maintenant que les cas de Covid-19 diminuent et que l’accès aux vaccins et aux traitements est en expansion. L’assistant a noté que l’administration Biden n’avait pas inclus la demande dans ses demandes budgétaires officielles et a suggéré qu’une prolongation – qui aurait coûté 11 milliards de dollars – n’a jamais été sérieusement envisagée dans les discussions sur le projet de loi sur les dépenses. L’assistant a déclaré que blâmer les dirigeants républicains était « absurde ».

«Le président Biden a soumis une demande supplémentaire Covid de 22 milliards de dollars pour le [omnibus spending bill] sans aucune mention de l’USDA ou de la nutrition », a déclaré l’assistant. « Il n’y avait donc aucune proposition à bloquer pour quiconque. Celles-ci ont été conçues comme des mesures Covid « temporaires ».

La Chambre devrait voter mercredi sur le paquet de dépenses omnibus, suivi du Sénat plus tard cette semaine. Le financement du gouvernement devrait actuellement s’épuiser vendredi soir.

Comment nous sommes arrivés ici : En vertu de la loi intitulée Families First Coronavirus Response Act, adoptée à la mi-mars 2020, le ministère de l’Agriculture a d’abord été autorisé à émettre des dérogations pour une multitude de réglementations. Ce pouvoir de dérogation a été étendu à plusieurs reprises dans divers projets de loi sur les dépenses et l’aide sans aucune controverse. L’autorisation expire maintenant en juin. Les opérateurs du programme de nutrition scolaire ont supposé avec optimisme que les dérogations seraient prolongées d’une année scolaire supplémentaire pour les aider à revenir à la normale, alors que les chaînes d’approvisionnement continuent de manquer aux écoles d’aliments de base comme le poulet et le pain de grains entiers., et les coûts alimentaires restent élevés et les effectifs sont si faibles qu’ils approchent des niveaux de crise.

Alors que les chaînes d’approvisionnement se sont rétablies dans certaines régions, les écoles fonctionnent avec des marges très minces et déclarent largement ne pas être en mesure de planifier leurs menus des semaines en raison de pénuries généralisées de produits. Les chefs d’établissement affirment que l’argent supplémentaire et la flexibilité avec les normes nutritionnelles qu’ils ont obtenues dans le cadre des dérogations actuelles ont aidé à maintenir les programmes en cours.

La School Nutrition Association, qui représente plus de 50 000 responsables de programmes alimentaires scolaires, fait pression depuis des mois pour une extension de l’autorité de dérogation aux côtés de centaines d’autres groupes scolaires, de nutrition, de lutte contre la faim et de l’industrie alimentaire.

« Nous voulons tous mettre la pandémie derrière nous, mais ce à quoi les programmes de repas scolaires sont confrontés est loin d’être normal », a déclaré Beth Wallace, présidente de la SNA, un groupe qui s’aligne à la fois sur les démocrates et les républicains et a envoyé plus de 100 000 e-mails à Capitol Hill cette semaine pour faire pression pour une prolongation des dérogations.

« L’incapacité du Congrès à agir entraînera sans aucun doute les étudiants à avoir faim et à laisser les programmes de repas scolaires en péril financier », a déclaré Wallace.

À quoi servent les renonciations : La longue liste de dérogations accordées par l’USDA au cours des deux dernières années – à partir de l’administration Trump – a donné aux écoles plus d’argent pour payer les repas, a permis aux écoles de servir plus de repas à emporter et a réduit massivement les formalités administratives de diverses manières. . Les écoles n’exigent généralement pas de demandes d’admissibilité des familles, ce qui signifie que tous les enfants peuvent obtenir des repas sans remplir de paperasse. Les écoles ont également obtenu une pause sur les normes nutritionnelles, car beaucoup ont du mal à se procurer des aliments répondant aux règles généralement complexes.

Environ 90% des écoles ont utilisé une dérogation pour servir des repas gratuits universels à l’école, selon une récente enquête de l’USDA.

Pointer du doigt: Il existe d’intenses désaccords sur la manière et la raison pour laquelle la prolongation de la dérogation n’a pas été incluse dans le projet de loi omnibus dévoilé tôt mercredi matin. Une demi-douzaine de sources des deux côtés de l’allée ont déclaré à POLITICO que le comité sénatorial de l’agriculture négociait les détails de la manière d’étendre les dérogations avec un langage qui préciserait comment les écoles reviendraient à la normale lorsque la question serait retirée du comité par les dirigeants.

Les défenseurs de la nutrition et de la lutte contre la faim pensaient que McConnell s’opposait à l’extension de la renonciation comme tactique pour extraire des concessions des démocrates sur autre chose dans les pourparlers omnibus en cours au cours du week-end, mais fin dimanche, ils ont déclaré qu’il était devenu clair que le chef de la minorité n’était qu’un dur « non » à la politique.

Lundi matin, Cindy Long, administratrice du service d’alimentation et de nutrition de l’USDA, a déclaré à une salle de plusieurs centaines de responsables de la nutrition scolaire, qui se trouvaient à Washington pour leur réunion annuelle sur la politique SNA, que les dérogations ne figuraient pas dans le projet de loi omnibus. Il y a eu un halètement audible, ont indiqué des sources.

« Je ne sais pas si quelque chose aurait pu aspirer la vie ou l’air de cette pièce d’une manière plus significative que cette annonce », a déclaré Bock, du Greeley-Evans School District 6 dans le comté de Weld, Colorado.

Comme il est devenu clair que les prolongations de dérogation seraient supprimées, le président du Sénat pour l’agriculture Debbie Stabenowqui fait partie de la direction démocrate du Sénat, a blâmé la direction du GOP.

« Partout en Amérique, plus de 90% de nos écoles sont ouvertes et nos enfants sont de retour en classe », a déclaré Stabenow, dans un communiqué à POLITICO. «Mais malheureusement, les républicains au Congrès veulent laisser tomber nos enfants et leurs parents. Au lieu de continuer les outils bipartites et les flexibilités pour aider à fournir en toute sécurité des repas aux élèves pendant l’école et pendant l’été, ce qui pourrait facilement être fait dans l’omnibus, les dirigeants républicains ont dit NON et ont décidé qu’ils préféraient laisser nos enfants avoir faim. C’est une honte ! »

Un coup de pouce à la normalité : Un assistant à la direction du GOP a fortement repoussé la suggestion selon laquelle McConnell avait quelque chose à voir avec la fin des dérogations, suggérant à plusieurs reprises que c’était l’administration Biden qui n’avait pas correctement demandé une prolongation, ce qui aurait nécessité des compensations pour le payer, l’assistant mentionné.

« Les parents et les républicains sont pour la réouverture de nos écoles », a déclaré l’assistant. «Beaucoup de ces dérogations ont été conçues pour encourager les écoles à fermer et à devenir virtuelles. Ce n’est pas un message que nous devrions envoyer aux écoles à ce stade, alors que presque tout le monde convient que nous devrions revenir à la normale.

Les responsables de la nutrition scolaire notent que les dérogations sont principalement utilisées pour offrir des repas gratuits à tous les élèves et donner aux écoles plus d’argent par repas pour aider à couvrir la hausse des coûts de la nourriture et de la main-d’œuvre. Les dérogations n’encouragent pas les options virtuelles, mais elles permettent aux écoles de servir facilement des repas à emporter lorsque les étudiants ne sont pas sur le campus, s’ils le souhaitent.

Membre du classement de l’agriculture du Sénat Jean Boozman (R-Ark.), Qui a soutenu l’extension des dérogations tant qu’elles étaient conçues de manière à aider les écoles à revenir à la normale, n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Drame de comité : représentant Virginie Foxx (RN.C.), la républicaine la mieux classée au sein de la commission de l’éducation et du travail de la Chambre, a déclaré lundi soir dans un communiqué à POLITICO qu’elle avait de « sérieuses inquiétudes » quant à la poursuite de l’offre de repas à tous les étudiants compte tenu de l’impact décroissant de la pandémie. (À la Chambre, les programmes de repas scolaires relèvent de la commission de l’éducation, au Sénat, ils relèvent de la commission de l’agriculture)

« Depuis un certain temps, j’ai poussé toutes les parties prenantes impliquées à se préparer à revenir à un fonctionnement normal et à respecter le fait que le soutien sans précédent des contribuables à ces programmes au cours des deux dernières années ne peut pas être illimité », a déclaré Foxx dans un communiqué.

Deux assistants démocrates ont déclaré à POLITICO que c’était Foxx qui avait initialement proposé de supprimer les dérogations alors que les comités travaillaient sur un langage omnibus.

Chaire d’éducation et de travail de la maison Bobby Scott (D-Va.) n’est pas d’accord et a déclaré que changer les règles maintenant « créerait le chaos » pour les chefs d’établissement et priverait injustement les élèves de la nutrition dont ils ont besoin pour apprendre et grandir. Scott a déclaré que la flexibilité permettait à 10 millions d’élèves supplémentaires de manger des repas gratuits à l’école chaque jour.

Président du Sénat HELP Patty Murray (D-Wash.) a dit : « Aucun enfant ne devrait avoir faim, c’est vraiment aussi simple que ça. »

« Les enfants ont besoin de repas sains pour réussir et réaliser leur plein potentiel », a-t-elle ajouté. « Il ne devrait pas être controversé de s’assurer que nos écoles peuvent nourrir les enfants. »

Les défenseurs des enfants qui s’opposent à la fin des dérogations disent que le Congrès « a laissé tomber nos enfants ».

«Ces dérogations sont essentielles pour les écoles et les fournisseurs de repas locaux, qui se sont mobilisés pour nourrir les enfants depuis le début de la pandémie», a déclaré Lisa Davis, vice-présidente principale du groupe de défense Share Our Strength. « Les écoles sont sous une pression suffisante. Aujourd’hui, le Congrès a rendu leur travail encore plus difficile.

Les conséquences de ne pas prolonger les dérogations seront graves, a averti Davis. Les écoles auront moins d’argent pour couvrir le coût des aliments plus chers et devront faire face à des sanctions financières supplémentaires pour ne pas répondre aux exigences nutritionnelles fédérales. Ce nouveau paysage avec un accès restreint aux repas gratuits sera particulièrement difficile pour les enfants des communautés rurales, a-t-elle ajouté.

« Les nouvelles d’aujourd’hui sont le pire des scénarios pour les écoles et les enfants du pays », a déclaré Davis. « Nous exhortons le Congrès à inclure le pouvoir de dérogation de l’USDA dans le projet de loi omnibus avant son adoption finale. »


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