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Le Japon, symbole du renouveau du football asiatique

Les Samurai Blues affrontent la Croatie lundi, avec à la clé une place en quart de finale du Mondial-2022. Face à l’un des finalistes de la précédente Coupe du monde, le Japon va devoir sortir une nouvelle performance après s’être déjà imposé face à l’Allemagne et l’Espagne en phase de poules. La sélection japonaise incarne à elle seule le renouveau du football asiatique, qui se porte bien au Qatar.

Jamais deux sans trois pour le Japon ? Après s’être imposés contre la Mannschaft (1-2) et la Roja (2-1), les Samouraïs Bleus tenteront de prendre le meilleur sur la Croatie, lundi 5 décembre (à 16 heures, heure française), pour atteindre les quarts de finale de la Coupe du monde. -2022 – qui serait une performance historique pour les Japonais, qui n’ont jamais atteint ce niveau de la compétition internationale.

Que Lukas Modric et ses coéquipiers aient été finalistes lors de l’édition précédente n’est pas pour déplaire au Japon, habitué à renverser des montagnes ces derniers temps. Dans ce qui était considéré comme le « groupe de la mort » [Allemagne, Espagne, Costa Rica], personne ne les attendait contre l’Allemagne. Cependant, ils ont pris l’avantage sur leur adversaire en dix minutes. L’Espagne, qui jouait sa qualification lors de la dernière journée de la phase de poules, a également été renversée par une sélection japonaise généreuse dans l’effort et unie en toutes circonstances.

Malgré une défaite contre le Costa Rica (0-1), le Japon a logiquement terminé premier du groupe E, même si cela peut surprendre tant la concurrence s’avérait rude. La sélection japonaise est désormais en huitièmes de finale – une performance déjà réalisée en 2002, 2010 et 2018.

« Je dois être honnête : je ne m’y attendais pas, personne ne s’y attendait », a déclaré le milieu de terrain croate Lovro Majer. « Mais félicitations au Japon ! La chose la plus importante dans le football aujourd’hui, c’est le courage et le cœur ; et, en ce sens, ils l’ont mérité [la qualification]. »

« Combattez comme les samouraïs » avec des individualités plus fortes

La recette du succès japonais se trouve déjà dans l’état d’esprit des joueurs qui composent la sélection. Yuto Nagatomo, défenseur du Japon, est celui qui en parle le mieux : « Avant notre match contre l’Allemagne, on s’est tous dit ‘coraggio’ [le défenseur a longtemps joué à l’Inter Milan]. Tous les joueurs font preuve de cet esprit de courage. L’ambiance sur le banc est bonne, je pense que nous sommes l’une des équipes les plus soudées de ce tournoi. Je n’ai plus besoin de dire ‘coraggio’, nous sommes complètement motivés. »

Puis le joueur a fait l’analogie entre l’état d’esprit de son équipe et celui… du samouraï. « Ils essaient d’améliorer leur technique, mais s’ils ont peur avant d’aller au combat, ils ne pourront pas mettre leur technique en place. C’est pareil pour le football. Si vous arrivez avec la peur, on ne pourra pas mettre en place améliorer notre jeu », explique Yuto Nagatomo. « Je mentionne souvent les samouraïs, qui sont assez célèbres dans le monde. Nous voulons nous battre comme les samouraïs. »

L’esprit combatif compte, mais l’individualité aussi. Et de ce côté-là, l’entraîneur Hajime Moriyasu a des joueurs qui évoluent dans les plus grands championnats européens – principalement en Allemagne : sept en Bundesliga plus un, Ao Tanaka, qui évolue en deuxième division au Fortuna Düsseldorf et qui a inscrit le but de la victoire face à l’Allemagne.

« Nous avons grandi mentalement et physiquement depuis 2018. Je pense que la sélection japonaise cette année est la plus forte de l’histoire du football japonais », a déclaré Yuto Nagatomo. « Nous voulons battre la Croatie. Les joueurs individuels sont devenus meilleurs. »

Substituts efficaces et sélection porte-drapeau dans la zone Asie

La force collective de la sélection japonaise tient aussi à l’efficacité de ses remplacements en cours de match. Si une équipe de cette Coupe du monde a particulièrement profité du passage à cinq remplaçants – contre trois par le passé – c’est bien le Japon puisque 75 % de ses buts (trois sur quatre) sont venus du banc.

Le match, souligne Ritsu Doan, « c’est onze contre onze, mais entre nous, on se dit qu’on est vingt-six contre onze ». Le milieu de terrain japonais illustre parfaitement la force des remplaçants japonais. Fribourgeois joueur du championnat d’Allemagne, il est entré en jeu à la 71e minute contre l’Allemagne et a égalisé pour son équipe quatre minutes plus tard.

« Les règles ont changé pour permettre cinq changements, et je pense que nous pouvons nous en réjouir. Nous avons des joueurs qui peuvent changer le cours du match », a ajouté Ritsu Doan. « J’ai déjà marqué beaucoup de buts en tant que remplaçant. Au PSV Eindhoven, j’ai joué plus souvent en tant que remplaçant, et je sais comment me préparer. »

Dans un pays où le baseball est le sport collectif le plus populaire devant le football, Hajime Moriyasu a demandé à ses joueurs de s’inspirer de ce sport où chacun a un rôle à jouer.

L’entraîneur japonais a également souligné le rôle moteur du Japon dans la promotion du football asiatique : « Le principal développement du Japon est l’amélioration individuelle de ses joueurs. Les joueurs ont grandi. Le Japon élève le niveau général du football asiatique, je pense que nous avons participé à un beaucoup dedans. »

En plus de cette équipe, cinq nations de la zone Asie étaient engagées dans ce Mondial-2022 : le Qatar (car pays hôte), l’Iran et l’Arabie Saoudite (qui n’est pas passé loin d’aller en huitièmes de finale), l’Australie (qualifiée en huitièmes de finale mais éliminé par l’Argentine) et la Corée du Sud (qui affronte le Brésil lundi soir).

Un parcours globalement honorable pour les pays asiatiques qui ne demande qu’à être fructueux par une victoire coréenne et/ou japonaise lundi. L’adversaire croate reste en tout cas méfiant. « Si vous sous-estimez l’adversaire, vous allez déchanter », se méfie Lovro Majer, rappelant qu’il y a eu « beaucoup de surprises dans cette Coupe du monde ». Et d’ajouter : « Dans ce contexte, difficile de savoir ce que signifie être favori ».

Avec l’AFP

France 24 Sport

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