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le jour où « Taram et le Chaudron Magique » a failli couler le célèbre studio d’animation


A l’aube des années 1990, décennie de succès pour le studio d’animation, ce film très sombre, racontant l’histoire d’un jeune agriculteur, connaît un échec retentissant en salles qui aurait pu coûter cher à Disney.

« Chaque jour, lorsque je franchissais la porte du studio, je me demandais : « Est-ce que je vais revenir demain ? Ma peur, c’est de faire partie de la génération qui a fait couler les studios Disney. » Au milieu des années 1980, les temps étaient difficiles pour le studio mythique, qui fête aujourd’hui son 100e anniversaire, raconte l’animateur américain David Pruiksma. Billetterie en berne, modèle dépassé, déficits de lignes, créativité mise au vestiaire… Derrière leurs tables à dessin, on entend les animateurs fredonner l’air du chant de Noël du dernier téléfilm avec Mickey : le sarcastique. Quel mauvais jour de Noël, l’avenir de Disney semble si grisune chansonnette déprimée sur un budget sacrifié, un bateau qui coule, la suppression des places de parking ou la fin des cachets oculaires dans la poste.

A cette époque, le studio d’animation Disney était plongé dans le formol depuis la mort de Walt en 1966. « La première fois que je suis entré, en 1981, j’ai eu l’impression d’avoir voyagé dans le tempsdécrit David Pruiksma. On avait l’impression d’être dans les années 1950. » Des ordinateurs ? N’y pensez même pas. Pour voir leurs dessins préparatoires prendre vie, les animateurs sont obligés de soulever les feuilles de papier à la main une à une. « Sinon, nous avons demandé à un service qui les a photographiés, les a filmés et nous avons pu les visionner… trois jours plus tard. » Un mode de fonctionnement archaïque, sans scénario pour les longs métrages mais juste un storyboard dessiné au fur et à mesure, des réalisateurs qui partagent les scènes et les remodèlent au fur et à mesure et aucune pression sur le résultat.

Pour l’oncle Walt, l’argent est un concept secondaire : Bambi n’était rentable qu’après deux décennies, Fantaisie après trente ans. Et ce n’est pas le dernier projet, Taram et le chaudron magique l’histoire d’un jeune agriculteur opposé à un seigneur des ténèbres convoitant les pouvoirs du sujet du titre, qui va arranger les choses. Au contraire. Le bruit court que ce projet mal conçu à 44 millions de dollars, un budget record pour l’époque, sera le dernier clou sur le cercueil de Mickey et consorts.

Hé ho, hé ho, ils n’ont plus de travail

Taram et le chaudron magique a été lancé au milieu des années 1970, après que Disney a acheté les droits d’une saga fantastique, Les Chroniques de Prydain, long de cinq volumes, à condenser en 1h30. L’enjeu est de taille pour le studio qui espère reconquérir le public adolescent qui le fuit depuis des années. « Disney était au bord de la faillite à l’époque.soutient Didier Ghez, historien d’atelier. Les films qu’il produit ne correspondent plus au marché de l’époque. L’entreprise est sur le point d’être rachetée par les financiers de Wall Street puis revendue au coup par coup. » Pour contrer cette manœuvre, deux grands noms de la Paramount furent débauchés en 1984: Michael Eisner – qui de son propre aveu n’a vu qu’un seul film d’animation dans sa vie, Pinocchio – et Jeffrey Katzenberg.

Choc des cultures entre ces deux loups d’Hollywood et du fonctionnement pépère de Disney, où selon James B. Stewart dans le livre Le Royaume Enchantéde nombreux animateurs ne pointent au bureau qu’une demi-journée avant de se rendre dans le studio chez le masseur employé. « Peu après leur arrivée, Eisner et Katzenberg ont organisé une cérémonie de bienvenuese souvient David Pruiksma. Je ne l’ai pas vraiment ressenti, je n’y suis pas allé et j’ai bien réussi. C’était un vendredi. Lundi, beaucoup de gens présents ont commencé à recevoir avis de licenciement. Ils ont externalisé des services entiers, et certains ont été mis dehors comme ça, après 40 ans dans la maison… »

Katzenberg bouscule les habitudes des animateurs en leur donnant cette fameuse phrase : « Il va falloir que tu travailles aussi le dimanche si tu veux aussi travailler le samedi ! Le premier rendez-vous des créatifs est ainsi programmé par leur nouveau patron un dimanche matin à 7 heures du matin. Le premier visionnage des rushes du film, en préparation depuis dix ans, a reçu un accueil glacial. « Katzenberg a demandé à voir les scènes coupées… ce qui montre clairement qu’il ne connaissait rien à l’animation, où l’on ne fait pas un plan de trop »décrit Sébastien Durand, spécialiste Disney.

Tout sauf un rêve bleu

Taram et le chaudron magique, c’est l’histoire d’un accident industriel prévisible. Dix ans de gestation, des départs majeurs du studio, une grève record en 1982, la retraite progressive des « Neuf vieillards », premier cercle de Walt Disney…  » Du coup, ce sont les seconds couteaux qui se sont retrouvés en charge de Taram, grince Randy Cartwright, dix ans dans le box à l’époque. Ils n’avaient aucune vision, aucun charisme et peu de talent, au point de devenir paranoïaques envers la jeune garde des animateurs. » Une méfiance pas tout à fait injustifiée : « On se moquait discrètement d’eux pendant la quotidiens (regardant les séquences animées de la journée), raconte David Pruiksma, l’un des jeunes talents de l’époque. À l’époque, nous pensions tout savoir sur tout.

Roy E. Disney lors d'une conférence de presse en Union soviétique en 1988. (GALINA KMIT/SIPA / SIPA)

C’est là qu’intervient Roy E. Disney, celui qui porte partout le surnom de « neveu idiot » que lui avait autrefois donné son oncle Walt. Avec sa fine moustache et sa ressemblance frappante avec le patriarche, le rôle de gardien du temple lui convient parfaitement. Invincible, Roy Disney défend farouchement le studio d’animation. « Il m’a décrit sa stratégie à l’époque : ‘Je choisis mes combats’se souvient Sébastien Durand. ‘Sauvez le studio, je pourrais le faire, mais pas Taram.« Son sort était déjà scellé. »

Roy E. Disney a laissé Katzenberg couper les scènes les plus sombres du film, ajouté à la hâte de l’humour, décalé de six mois la sortie du film, sans parvenir à empêcher que le film soit classé PG-13 (accord parental recommandé), une première pour un Disney. Le film, sorti à l’été 1985, a coûté la somme énorme de 44 millions de dollars, dont la moitié n’a pas été récupérée en salles. Il se fait même atomiser par le Bisounoursproduit bon marché sous-traité à des studios taïwanais et coréens.

L’un des dirigeants de Disney à l’époque, Ollie Johnston, n’a pas bougé : « La nouvelle direction n’y a jamais cru. C’est terrible» s’emporte-t-il dans une interview au site spécialisé norvégien Norskanimasjon. Le film aurait pu être aussi bon que Blanc comme neige« . Lors de la projection test, de nombreux parents partent avant la fin, leur bambin en pleurs sous le bras. « On n’entendait pas ce qu’ils disaient, mais ce n’était pas le cas : ‘J’ai hâte d’aller chez McDonald’s et de manger un Happy Meal à l’effigie de ces sympathiques morts-vivants' »ironise l’animateur Mike Peraza sur son blog.

Il en faut (très) peu pour être heureux

La punition tombe. Les animateurs sont priés de vider leurs bureaux de Burbank, dans la banlieue de Los Angeles, qu’ils occupent depuis 1941, au profit d’une armée de cols blancs plus axée sur le maniement des chiffres que sur les pinceaux. Le nouveau site de Glendale n’est qu’à quelques kilomètres de là, mais cela ressemble à un exil pour David Pruiksma : « Nous nous sommes retrouvés au fond d’une banlieue pourrie, dans un entrepôt sans climatisation qui datait de l’après-guerre. » Sous-dimensionné aussi. «J’ai travaillé sur La petite Sirène dans une caravane »se souvient son collègue Ruben Procopio. « Eh bien, une caravane façon Hollywood, assez spacieuse. Mais à l’époque, le signal était clair. Vous n’êtes plus la priorité. »

Alors que Taram se précipite vers le précipice, Roy Disney fait avancer le projet suivant à un rythme forcé et à moindre coût, Basil Détective privé, qui sortira en 1987. « Nous avons présenté le projet à la direction comme s’il s’agissait de quelque chose de nouveau alors que nous y travaillions depuis un an et demi », raconte le réalisateur Ron Clements au site américain Collider. Première réaction du duo Eisner-Katzenberg : « Merde, ça va nous coûter encore un bras et une jambe, nous n’allons pas être dupes deux fois. »

S’ensuit une démarche d’austérité qui n’aura pas échappé au spectateur attentif. « C’est comme ressentir BasilicC’est bon marché« acquiesce Jessie Duvet, chroniqueuse cinéma sur YouTube, qui a consacré une longue vidéo à Taram et le chaudron magique. Nous constatons que de nombreux cellulos ont été réalisés avec un photocopieur plutôt qu’à la main. » Vendu avec le slogan rassurant de « Tout neuf ! Vraiment rassurant » pour se démarquer de son prédécesseur, ce fut une réussite avec 25 millions de dollars de recettes pour un budget de 14 millions.

Selon l’historiographie officielle de Disney, la renaissance n’a commencé qu’avec La petite Sirèneen 1991. On pourrait le dater précisément du jour où Katzenberg engagea le parolier Howard Ashman, qui insufflera les recettes des comédies musicales de Broadway. « Il faut qu’une chanson arrive vite au début qui révèle l’univers, comme Histoire de la vie Dans Le Roi Lion, détaille Jessie Duvet. Ensuite, une pièce dans laquelle le personnage principal doit détailler sa quête (je serais déjà roi pour Simba). Enfin, dans le dernier tiers, réduire la proportion de chansons en faveur de l’action. Et ça marche comme ça, jusqu’à ce que Reine des Neiges Ou Encanto ! » Il faudra attendre 1994 pour que les animateurs soient réintégrés dans un bâtiment flambant neuf à Burbank, coiffés du chapeau d’apprenti sorcier de Mickey en Fantaisie. Signe que la magie opère à nouveau.

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