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Le mirage high-tech aux combustibles fossiles des EAU d’un avenir vert

Dévalant une autoroute en direction d’Abu Dhabi à 4 heures du matin, toujours groggy de mon vol, le chauffeur a nonchalamment agité les mains vers un scintillement au loin. Alors que nous contournions le virage, un moulin à vent solitaire est apparu. Ses lames font exploser des lasers rouges, bleus et verts sur une casse post-apocalyptique. Encadrant l’épave ensoleillée (apparemment un restaurant à thème) se trouvait un panneau indiquant les mots : La dernière sortie.

Un présage approprié, ai-je pensé, même si un peu sur le nez, car j’ai été invité à assister à l’événement de lancement officiel du Sommet des Nations Unies sur le climat (COP28) organisé à Dubaï plus tard cette année. Et beaucoup considèrent que c’est la dernière chance de l’humanité de relancer l’action climatique et d’empêcher le monde de ressembler à ce restaurant.

  • La Semaine de la durabilité d’Abou Dhabi était axée sur les solutions de haute technologie pour la crise énergétique. (Photo : Wester van Gaal)

Quand l’invitation est arrivée, je n’étais pas sûre de devoir y aller. Un événement commercial axé sur la technologie conçu en 2006 pour rafraîchir les références vertes d’un pétrostate semblait être une chose douteuse sur laquelle passer mon temps. Mais je cherchais un moyen d’apprendre de nos compatriotes eurasiens non membres de l’UE comment ils perçoivent le monde dans lequel nous vivons maintenant, alors j’ai décidé de franchir le pas.

Ville du Futur

Quelques heures plus tard et encore plus groggy, un bus m’a emmené faire une visite guidée de la ville de Masdar, le quartier durable d’Abu Dhabi nommé d’après la société géante d’énergie renouvelable de l’État du Golfe à la demande de laquelle j’étais ici. La construction de la ville de Masdar a commencé en 2006. Elle était censée abriter 50 000 habitants et servir de modèle pour une ville zéro carbone et révolutionner la réflexion sur l’environnement bâti.

Mais les habitants ne sont jamais venus, et il a maintenant été réaménagé en une vallée de démarrage.

La seule route pour y arriver est par l’autoroute qui traverse la ville de Khalifa, un quartier ouvrier muré subdivisé par des blocs de bâtiments identiques couleur sable. De l’autre côté de l’autoroute, des gratte-ciel et des stations balnéaires dominaient le gratte-ciel – un modèle de comment ne pas concevoir une ville. « C’est là que vivent tous les chauffeurs de taxi », m’a dit le chauffeur de bus du Pakistan. « Cinq par chambre. Pas d’intimité. Mais ça va, monsieur. Il n’y a pas de corruption. »

Masdar City était complètement vide quand je suis arrivé.

Le mirage high-tech aux combustibles fossiles des EAU d’un avenir vert
Masdar City a été conçue comme une ville de taille modeste de 50 000 habitants et 40 000 navetteurs, mais le projet n’a jamais décollé (Photo : Masdarcity.ae)

Les cafés et restaurants à l’allure occidentale étaient tous ouverts aux affaires, mais il n’y avait pas de clientèle en vue. Et un restaurant avait encore des étiquettes de prix sur ses meubles.

Contrairement à pratiquement toutes les autres parties d’Abu Dhabi, Masdar City est faite pour la marche. Il existe également une petite flotte de pods sans conducteur qui transportent les gens, mais avec des taux d’occupation à des niveaux très bas (seulement quelques milliers de personnes travaillent ici pendant la semaine), cela aurait été abandonné.

Je me demande pourquoi ils m’ont emmené dans un endroit qui, apparemment, a si complètement échoué. Mais apparemment, le président américain Joe Biden s’y était rendu lorsqu’il était vice-président de Barack Obama. « Très impressionné », a-t-il tweeté plus tard. « Un véritable imprimé vert pour les villes du futur. »

Vers la Lune

Après avoir vérifié d’autres restaurants pour les étiquettes de prix, j’ai été introduit dans une salle d’exposition remplie de délicieuses collations arabes, françaises et américaines. Un Africain chargé d’ouvrir la porte m’a accueilli. Un homme d’apparence sud-asiatique dont le travail consistait à appuyer sur le bouton pour le café m’a donné du café. Et des hommes portant des Kandura blancs, tous directeurs à Masdar, étaient assis à une grande table pour écouter.

« Nous allons envoyer du graphène sur la lune, d’accord ? » dit un Américain avec confiance. Il tenait un seau de matière grise soigneusement scotché. Je l’avais déjà vu.

Le graphène a été isolé pour la première fois en 2004, et en raison de ses propriétés – il est 200 fois plus résistant que l’acier et ne pèse rien – il a été envisagé de révolutionner la construction et de réduire considérablement l’impact environnemental du ciment. L’UE a même lancé un projet phare de graphène d’un milliard d’euros en 2013, dans l’espoir de gagner « la course mondiale au graphène ».

Le mirage high-tech aux combustibles fossiles des EAU d’un avenir vert
Une vue de la ville de Masdar (Photo : Wester van Gaal)

Près de deux décennies plus tard, il tient toujours cette promesse mais n’a pas encore prouvé sa valeur. Cela ne veut pas dire que ce ne sera pas le cas, mais les technologies révolutionnaires ont le moyen de ne pas tout à fait percer pendant des décennies. La fusion est un autre exemple. Tout comme l’hydrogène vert.

C’est pourquoi j’ai été un peu énervé d’apprendre que les EAU veulent devenir un leader mondial de l’hydrogène vert et veulent utiliser le Sommet des Nations Unies sur le climat comme tremplin pour cette ambition.

L’hydrogène vert a été décrit comme le « couteau suisse » de la transition et peut être utilisé pour assainir certains types de processus de production industrielle. Mais des coûts élevés ont empêché son développement, et comme le graphène, il n’existe pas encore en dehors de quelques projets pilotes.

Pour en savoir plus sur la stratégie hydrogène des Émirats arabes unis, cliquez ici.

Se lancer à fond dans l’hydrogène vert peut aider à développer la technologie. Mais c’est un pari à haut risque, et la nature ouvertement commerciale du sommet de cette année a fait grincer des dents parmi les défenseurs du climat.

Laser bleu

Il s’avère que les Européens et les Émiratis voient l’effondrement planétaire sous un angle différent, délimité par le fait que l’UE traverse une crise énergétique et que les États du Golfe connaissent le premier boom pétrolier depuis plus d’une décennie.

Il n’était donc peut-être pas surprenant que Sultan Al Jaber, un PDG pétrolier émirati qui venait d’être élu directeur de la COP28, ait mis l’accent sur les opportunités économiques lors de l’événement d’ouverture. « Nous partageons tous le même climat », a-t-il déclaré devant un arbre bleu géant fait de lasers. « Mais je crois que nous pouvons transformer le plus grand défi auquel nous sommes confrontés en l’opportunité de notre vie. »

Pour parvenir à une « transition juste pour tous », a-t-il déclaré, les EAU visaient à tracer la voie vers une « destination à forte croissance » et à investir leurs pétro-profits dans des technologies « révolutionnaires ».

À mes oreilles, cela semblait assez simple de « résoudre les problèmes par la croissance et l’innovation », mais l’État du Golfe s’est fixé un objectif difficile : 100 gigawatts d’énergie verte d’ici 2030 (environ un quart de la capacité solaire et éolienne actuelle de l’UE), 25 dont 1 % sera utilisé pour créer de l’« hydrogène vert ».

Et selon la secrétaire générale du Forum mondial de l’énergie Angela Wilkinson, l’une des voix les plus puissantes de l’énergie, Al Jaber est la vraie affaire et un « leader visionnaire ».

Bien que Wilkinson admette que « jeter de l’argent et de la technologie sur le problème » ne résoudra pas tous les problèmes – les Émirats arabes unis ne se sont pas engagés à éliminer progressivement les combustibles fossiles – elle suggère que l’Europe et les États-Unis pourraient utiliser leur poids financier comme levier pour faire avancer le Sud. avec les petrostates pour augmenter leur ambition. « Le leadership mondial consiste à apprendre ce que les autres pays visent et quelles sont leurs histoires, et non à les dominer et à leur dire quelle est la réponse », a-t-elle déclaré.

Émissions inversées ?

Une partie de l’histoire des EAU est qu’ils veulent « inverser les émissions » et augmenter la production de pétrole en même temps, c’est pourquoi de nombreux défenseurs du climat ont tiré la sonnette d’alarme.

Dans les années à venir, l’État du Golfe a affecté 127 milliards de dollars [€116bn] dans la nouvelle production de combustibles fossiles, ce qui fera passer la production de quatre à cinq millions de barils par jour d’ici 2027.

Les responsables des Émirats arabes unis insistent sur le fait qu’ils peuvent compenser ces émissions nouvellement créées en exportant des énergies renouvelables et de l’hydrogène vert. Mais cette affirmation n’est pas soutenue par l’Agence internationale de l’énergie, et les défenseurs du climat ont souligné qu’il n’y a rien de nouveau dans le fait que les États pétroliers se couvrent des énergies renouvelables tout en maximisant les profits pétroliers.

À Charm el-Cheikh, lors de la COP27, les États pétroliers ont fait en sorte que la sortie progressive du pétrole et du gaz ne puisse pas être discutée et l’a tenue hors de l’agenda officiel. Mais la corruption ou le cynisme ne racontent peut-être pas tout. C’est aussi la peur. « Sans pétrole, nous n’avons rien », m’a dit un délégué d’un État du Golfe.

Le problème c’est que ça n’a pas d’importance. Dans une diatribe largement partagée, l’ancien vice-président américain Al Gore s’exprimant (ou criant) au Forum économique mondial de Davos, en Suisse, la semaine dernière, a rappelé à la salle que la planète ne traite que dans des limites strictes et des points de basculement irréversibles. Il n’y a pas de place pour les histoires et les excuses, a-t-il dit : « Nous devons arrêter d’utiliser notre atmosphère comme un égout. »

Moulins à vent

Sur le chemin du retour, j’ai cherché The Last Exit. J’avais appris que le moulin à vent surplombant le restaurant sur le thème de la rouille et de l’essence était une réplique d’un modèle du XIXe siècle produit par la société Aermotor Windmill.

L’entreprise existe toujours et appartient maintenant à un groupe de rangers farouchement patriotiques de l’ouest du Texas. Bien qu’un petit acteur dans le jeu de l’énergie de nos jours, lorsqu’il a été introduit pour la première fois dans les années 1880, il a transformé la vie rurale aux États-Unis. D’abord comme dispositif d’irrigation et plus tard comme source d’électricité, jusqu’à ce qu’il soit rendu obsolète par l’assaut du pétrole et du gaz bon marché au milieu du XXe siècle.

Cela m’a fait penser à la préhistoire méconnue des énergies renouvelables qui existait avant l’ère fossile. Comme le dispositif à énergie solaire qui a impressionné les juges de l’Exposition universelle de 1878 à Paris en créant de la glace avec la puissance du soleil ; comme les premières voitures électriques qui ont surpassé les modèles à essence et se sont suffisamment répandues pour avoir eu leur propre «âge d’or», les éoliennes modulaires Aermotor bon marché racontent l’histoire d’une histoire interrompue.

En tant qu’historien scolarisé, j’ai découvert que l’histoire peut agir comme un antidote au battage médiatique, et on m’a rappelé de ne pas accorder trop de crédit au besoin de technologies révolutionnaires pour sauver la situation. Nous n’avons qu’à reprendre le fil qui a toujours été là. Bien que si nous l’avions fait, les Émirats arabes unis n’auraient probablement pas existé.

EUobserver était à Abu Dhabi dans le cadre d’un voyage tous frais payés par Masdar Clean Energy.



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