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Le musée Rubin, paradis de l’art asiatique, fermera ses portes après 20 ans

Le Rubin Museum of Art de Manhattan fermera ses portes après deux décennies passées à défendre sa précieuse collection d’art d’Asie himalayenne, les dirigeants ayant déclaré mercredi qu’ils voulaient envisager un musée moderne sans murs. Mais le musée, qui va vendre son bâtiment, a également été confronté à quelques difficultés financières ces dernières années.

Les portes du Rubin Museum fermeront le 6 octobre, à la fin de sa dernière exposition, avant de devenir une institution qui se concentrera sur les expositions itinérantes et les prêts à long terme. Près de 40 pour cent de ses employés perdront leur emploi ; le directeur du musée, Jorrit Britschgi, avait supprimé près de deux douzaines de postes en 2019 pour réduire les coûts.

« La définition de ce qu’est un musée a considérablement évolué ces dernières années », a déclaré Noah Dorsky, président du conseil d’administration du musée, dans un communiqué. « Historiquement, la culture Rubin embrasse un changement et une évolution continus, et dans notre nouvelle incarnation, nous redéfinissons ce que peut être un musée. »

La fermeture de ses galeries a choqué certains professionnels des musées, qui ont déclaré que c’était la première fois de leur mémoire récente qu’un grand musée fermait à New York. Les principaux musées sont confrontés à une grave crise de trésorerie depuis que la pandémie de Covid-19 a modifié les habitudes des touristes, conduisant plusieurs institutions à supprimer des emplois et à augmenter le prix des billets. Cependant, aucun n’a pris la mesure extrême du Rubin en renonçant à tous ses biens immobiliers.

« Financièrement, les choses sont vraiment difficiles pour les institutions en ce moment », a déclaré Laura Raicovich, une ancienne directrice de musée qui écrit sur les défis auxquels sont confrontés les arts. « Le modèle de rareté dans lequel fonctionnent les organisations culturelles dans ce pays est devenu extrême, où la dépendance à l’égard des donateurs individuels et des entreprises est plus élevée que jamais. »

Le musée a déclaré qu’il ne fermerait pas son bâtiment en raison de difficultés financières. Une porte-parole du musée a déclaré que sa dotation était passée à plus de 150 millions de dollars à la fin de 2023, ce qui est important pour une organisation de sa taille. Et son budget a augmenté depuis la pandémie.

Mais il y avait des signes de difficultés en ce qui concerne les dépenses de fonctionnement. Le Rubin Museum a enregistré un déficit de 5,9 millions de dollars en 2022, selon ses dernières déclarations fiscales. Et comme beaucoup de musées, il a vu sa fréquentation baisser après la pandémie. Mais le musée a déclaré qu’il s’attendait à ce que ses prochaines déclarations fiscales montrent un excédent.

Fondé en 2004 pour promouvoir la collection d’art de Donald et Shelley Rubin, le musée d’art a abrité près de 4 000 objets d’art himalayens couvrant 1 500 ans d’histoire. Son emplacement sur West 17th Street occupait près de 70 000 pieds carrés à l’intérieur d’un bâtiment précédemment occupé par Barneys New York, le grand magasin de mode. La famille Rubin a acheté la propriété en 1998 pour 22 millions de dollars.

Britschgi a déclaré que le musée avait l’intention de vendre son site de Chelsea, un bien immobilier de premier ordre qui rapporterait très probablement des dizaines de millions de dollars. Cet argent, a-t-il dit, serait déposé dans le fonds de maintien du Rubin.

Le bâtiment voisin du musée, 115 Seventh Avenue, qui abritait Barneys jusqu’en 1997, a été vendu pour 21,5 millions de dollars à un promoteur du Queens en décembre. Louis Puopolo, responsable des opérations de Douglas Elliman Commercial, a déclaré que cela pourrait être le moment optimal pour le Rubin et une opportunité de faire pression sur les nouveaux voisins pour qu’ils fassent une offre compétitive.

« Ils disent probablement à bon escient : ‘Nous allons le mettre sur le marché car c’est un endroit tellement fantastique' », a déclaré Puopolo, qui a ajouté que la propriété pourrait être convertie en résidence ou être utilisée pour abriter un autre musée ou centre culturel.

Au fil des années, les expositions du Rubin pourraient être révélatrices ; c’était l’un des seuls endroits à New York axés sur l’art asiatique, et il y a eu une série d’expositions saluées tout au long des années 2010 qui ont amené les artistes contemporains dans le contexte des traditions tibétaines et népalaises.

« Ce que Rubin a essayé de faire, c’est de transformer des objets qui sont normalement classés comme artefacts dans d’autres musées en objets aussi vibrants et vivants que l’art contemporain », a déclaré Chitra Ganesh, une artiste qui fera partie de la dernière exposition du musée. « Ce que la fermeture signale, c’est qu’il continue d’y avoir un manque de soutien structurel et de visibilité pour les artistes asiatiques. »

Des objets de la collection du musée seront inclus dans les prochaines installations à Milan et à Chicago cette année, et une exposition intitulée « La passerelle vers l’art himalayen » voyagera dans les universités de plusieurs États jusqu’en 2026.

Erin Thompson, professeur de crime artistique au John Jay College of Criminal Justice de Manhattan, a noté que le musée pourrait être confronté à des questions sur son statut d’organisme de bienfaisance si le public n’avait pas un accès régulier à la collection d’art.

« Les donateurs du musée ont pu réclamer des déductions fiscales pour avoir aidé le musée à exposer des œuvres d’art au public américain », a-t-elle déclaré. « Le public continuera-t-il à bénéficier de cet art une fois le musée fermé ?

Britschgi a déclaré que le musée, qui restera basé à New York et collaborera avec d’autres institutions, était classé comme organisme de bienfaisance public et ne changerait pas son statut juridique. « Les gens entendent « musée » et pensent que c’est un espace dans lequel on peut entrer », a-t-il déclaré. « Cela change pour nous. »

Les chercheurs ont également exprimé leur inquiétude quant au fait que le déclin du musée pourrait affecter son engagement dans la recherche de provenance. L’institution a rapatrié plusieurs œuvres d’art religieuses au Népal après que des militants citoyens ont découvert des informations indiquant que des reliques du Rubin avaient été sorties clandestinement du pays.

Britschgi a noté que le musée a récemment embauché un autre employé pour mener des recherches de provenance. « Le rapatriement reste une partie importante de notre travail », a-t-il déclaré. « Cette décision n’a rien à voir avec les œuvres que nous avons rapatriées. »

Le directeur du musée s’est dit fier de son mandat de sept ans. Il avait prévu de partir en 2021, mais il est resté pendant la pandémie après que le conseil d’administration lui ait permis de travailler à distance depuis l’Europe.

« Je suis fier d’avoir dirigé l’organisation à travers des périodes intéressantes, mais aussi des périodes de turbulences », a déclaré Britschgi. « Je suis fier d’avoir dirigé l’organisation à travers une phase d’innovation et d’expérimentation, et maintenant une phase de changements et de transformation audacieux alors que nous entrons dans un nouveau chapitre.

Ronda Kaysen rapports contribués.

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