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Le rallye du Real Madrid laisse le PSG à la poursuite des buts et des fantômes


MADRID — Karim Benzema ne pouvait pas savoir, pas consciemment, ce qu’il faisait. Tout s’est passé trop vite, trop chaotiquement, pour être autre chose qu’instinctif. Il se tenait sur le bord de la surface de réparation du Paris Saint-Germain. Le ballon a glissé à travers un fourré de joueurs. C’était à ses pieds. Il a lancé un pied, un éclair de mouvement, un tic, un tic. Et puis tout a fondu autour de lui.

Benzema s’est précipité au coin du Santiago Bernabéu, son remodelage toujours en cours, où le nouveau émerge lentement de l’ancien. Ses coéquipiers du Real Madrid ont sprinté de toutes parts pour le rejoindre, le grouiller, l’engloutir. David Alaba a saisi une chaise pliante en plastique et l’a brandie au-dessus de sa tête. Les tribunes au-dessus se tordaient et tremblaient, la foule rendue folle par le fait d’être témoin de l’impossible.

Pas tout à fait 20 minutes plus tôt, le Real Madrid était sorti de la Ligue des champions. Aussi bon que parti, en tout cas. L’équipe qui se targue d’être les rois d’Europe – comme une bannière déployée par les ultras du club avant le début du match – avait l’air vieille et fatiguée, prise dans l’éclat mégawatt de la puissance vedette du PSG.

Ce n’était pas seulement que Kylian Mbappé avait marqué, prolongeant l’avance de l’équipe française à deux buts au total ; c’était qu’il avait vu deux autres non autorisés pour hors-jeu, l’un d’eux le genre de moment que seuls les vrais grands peuvent évoquer, laissant en quelque sorte Thibaut Courtois, le gardien de but du Real Madrid, vautré sur l’herbe alors qu’il ne touchait même pas le ballon.

Chaque mouvement de Mbappé scintillait de menace, pétillait d’énergie. Éder Militao, le défenseur chargé de le suivre, n’est pas en reste, mais il a passé une grande partie de la soirée à respirer, les yeux rivés sur les talons du Français. Neymar aussi commençait à dériver et à danser, à faire des trous et à tirer des ficelles. Pendant une heure, une équipe a ressemblé au futur, et l’autre au passé.

Le Bernabéu l’a aussi senti. La moitié du stade reste marqué par des travaux d’ingénierie, mais le club avait trouvé le moyen d’entasser 61 000 fans, sa plus grande foule en deux ans. Ils s’étaient rassemblés des heures auparavant, allumant des fusées éclairantes et lançant des pétards dans les rues partant du Paseo de la Castellana, la bravade effaçant les doutes et les peurs.

Ils avaient trouvé en eux-mêmes le courage d’applaudir Mbappé lorsque son nom avait été annoncé – ils le voyaient peut-être davantage, après tout – mais ce n’était pas ce qu’ils étaient venus voir. Le Real Madrid n’est pas censé être le repoussoir de l’exhibition de quelqu’un d’autre. Les grognements et les gémissements, d’abord étouffés, se sont intensifiés à chaque passe du PSG.

Et puis, de nulle part, tout a changé. Gianluigi Donnarumma a traîné sur le ballon; Benzema l’a écarté. Le ballon est tombé sur Vinicius Junior, qui l’a rendu à Benzema, à quelques mètres du but. Soudain, le Real Madrid a eu une lueur. Dans cette compétition, une lueur est tout ce dont on a besoin.

Les huitièmes de finale de la Ligue des champions ont, ces dernières années, pris l’habitude de produire l’impensable ; cela arrive si fréquemment maintenant que la seule conclusion est que le spectaculaire est ancré dans le code sous-jacent de la compétition. Grâce à une combinaison de facteurs – les enjeux élevés, la pression et la masse critique de talents – c’est devenu le terreau le plus fertile imaginable pour le spectaculaire.

Personne n’est à l’abri. C’est arrivé à l’Ajax, à Manchester City, au Bayern Munich et au Real Madrid lui-même au fil des ans. Mais que ce soit par corrélation ou par causalité, cela semble arriver à la fois au Paris Saint-Germain et à Lionel Messi, bien plus que ce à quoi on pourrait s’attendre.

Pour le PSG, ce premier but de Benzema portait en lui l’écho des échecs qui ont entaché ses tentatives désespérées et coûteuses pour remporter cette compétition : le saccage du Parc des Princes par Manchester United et, surtout, la défaite 6-1. à Barcelone en 2017, le match que le club a dépensé des centaines de millions de dollars pour essayer d’oublier.

Messi aussi semblait avoir vu un fantôme. Il était présent, après tout, pour les effondrements de Barcelone à Rome en 2018 et à Anfield en 2019 ; il était sur le terrain le jour où la plus grande équipe de club de l’histoire a succombé, 8-2, au Bayern Munich en 2020. Il avait alors été impuissant, et il semblait impuissant maintenant.

Il avait, en vérité, été une figure périphérique pendant une grande partie du jeu, ne s’animant qu’occasionnellement, éclipsé même lorsque le PSG était endémique par le dynamisme et la jeunesse de Mbappé. Dès que le Real Madrid a marqué et que le Bernabéu a rugi, cependant, il a semblé disparaître complètement, une figure insensible et diminuée, la plus grande force du football d’agence ait jamais vu, apparemment résignée à son sort.

Quand il est arrivé, il l’a frappé, ainsi que ses coéquipiers, comme une vague, déplaçant le sol sous leurs pieds en l’espace de pas plus de 120 secondes. Luka Modric, un vétéran qui fait rage plus efficacement contre la mort de la lumière, a nourri Benzema, qui a fait passer le ballon en contrebande devant Donnarumma, attirant le niveau de Madrid au total.

Le bruit des célébrations résonnait encore autour du Bernabéu lorsque le ballon a éclaté pour Benzema et il a lancé un pied et il s’est enfui, les bras tendus, dans une masse blanche se tortillant.

Il était, même alors, encore temps pour le PSG, pour l’équipe la plus chère de l’histoire du football, de trouver un but contre une équipe qu’elle avait plaquée contre les cordes quelques minutes plus tôt, mais elle semblait presque trop angoissée, trop étourdie. , à le croire.

Mbappé, Neymar et Messi, cette force de frappe parmi les meilleures qui existaient, les meilleures qui soient et les meilleures qui pourraient encore exister, rôdaient désespérément sur le terrain. Ils savaient comment cela se terminait : avec des plans prolongés d’eux, la tête baissée, les yeux hantés, fixant le sol ou regardant au loin. Au moment où le coup de sifflet final a retenti, alors que les joueurs du Real Madrid s’effondraient sur le dos et que le PSG s’effondrait à genoux, Messi n’était plus en vue. Il s’était éclipsé du terrain sans un regard, sans un mot. Il était possible, dans le chaos, d’oublier qu’il avait jamais été là.


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