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L’économie italienne entre dans des eaux agitées – POLITICO


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La navigation en douceur de l’Italie est sur le point de toucher à sa fin.

Une combinaison de facteurs – la marque « Super Mario » de son Premier ministre, des taux d’intérêt négatifs et la possibilité de dépenser près de 200 milliards d’euros dans les fonds de relance de l’UE – signifiait que la troisième économie de l’UE se dirigeait vers une forte croissance cette année après avoir été écrasée pendant la pandémie.

Ces espoirs sont désormais déçus. La guerre, l’inflation et les élections imminentes signifient qu’une tempête parfaite se prépare, qui menace de secouer l’économie sur plusieurs fronts.

Le Premier ministre Mario Draghi a été franc avec les journalistes après un sommet des dirigeants européens à Bruxelles vendredi sur l’évolution des attentes.

« Dans la zone euro, principalement en raison des prix de l’énergie et de l’inflation en général, les prévisions pour l’économie prévoient un certain ralentissement dans tous les pays », a-t-il déclaré. L’économie italienne se porte toujours « relativement bien », notamment grâce à un boom du tourisme, a déclaré Draghi, mais il a ajouté qu’il sera important de maintenir le pouvoir d’achat des citoyens pour maintenir la « paix sociale ».

Problèmes de gaz

Après que la production italienne ait chuté de près de 9% en 2020, elle a rebondi de plus de 7% l’année dernière et était sur le point de connaître une croissance supérieure à la moyenne cette année, portée par une demande refoulée. Mais la guerre, les chaînes d’approvisionnement serrées et les flambées des prix de l’énergie ont radicalement changé ces perspectives, réduisant les prévisions de croissance du PIB pour 2022 à 2,4 %, selon la Commission, contre 4,1 % précédemment attendus.

L’économie pourrait se contracter davantage si la Russie, après avoir réduit l’approvisionnement en gaz de 40 %, décide de fermer complètement le robinet.

L’Italie dépend toujours de la Russie pour environ un quart de ses besoins en gaz. Bien que ce chiffre soit en baisse par rapport aux 40 % de l’année dernière, l’Italie reste le deuxième acheteur européen de gaz après l’Allemagne. Ainsi, un arrêt total de l’approvisionnement pourrait déclencher des fermetures et des licenciements.

« Le risque numéro un qui existe actuellement dans l’économie européenne et italienne, en particulier, est le risque d’une interruption totale de l’approvisionnement en gaz naturel », a déclaré Filippo Taddei, économiste en chef pour l’Europe du Sud chez Goldman Sachs.

Dans ce scénario, le PIB chuterait de 2 points de pourcentage en moyenne dans la zone euro, les pays les plus dépendants du gaz – l’Allemagne et l’Italie – se rétrécissant davantage en territoire négatif, a-t-il déclaré.

« Les investissements chutent, la consommation chute et, par conséquent, vous entrez dans une récession », a-t-il ajouté.

Cette peur est répandue en Italie. Confindustria, le principal lobby des entreprises, prévoit de la même manière qu’un arrêt de l’approvisionnement en gaz signifierait une baisse de 2 points de pourcentage du PIB en 2022 et 2023.

Ce scénario est la raison pour laquelle le gouvernement de Rome se démène maintenant pour trouver des alternatives, poursuivant des accords gaziers avec d’autres pays, dont le Qatar, l’Angola et l’Algérie. Il maximise également l’utilisation de ses centrales au charbon pour économiser du gaz dans le but d’assurer la sécurité énergétique en cas de fermeture complète de la Russie.

Le stockage de gaz du pays est un peu plus à moitié plein, mais si la Russie continue de réduire les flux, l’Italie pourrait avoir du mal à atteindre son objectif de 90% de capacité d’ici novembre, à temps pour l’hiver.

Il existe également un risque inhérent d’aggravation de l’inflation des prix de l’énergie : plus l’offre diminue, plus les prix de l’énergie augmentent.

L’inflation italienne a atteint près de 7 % en mai, le niveau le plus élevé depuis plus de deux décennies, principalement en raison des prix de l’énergie. Dans un effort pour atténuer les factures de services publics exorbitantes, Rome veut imposer un plafond de prix sur les importations de gaz russe – mais l’idée n’a pas encore convaincu les autres capitales de l’UE, qui craignent que cela ne provoque encore plus de représailles de la part de Moscou.

La réplique de Draghi est que la Russie réduit déjà l’approvisionnement de l’Europe, faisant grimper les prix du gaz et aboutissant à une situation où le président russe Vladimir Poutine « encaisse plus ou moins la même chose, et l’Europe éprouve d’immenses difficultés », a-t-il déclaré vendredi.

Cette sensation de resserrement

Rome regarde également nerveusement la Banque centrale européenne, qui devrait resserrer sa politique monétaire pour contrer l’inflation galopante de la zone euro. La banque met fin à ses achats nets d’obligations – qu’elle a intensifiés pendant la pandémie pour maintenir les taux d’intérêt bas et faciliter les emprunts – et devrait augmenter les taux d’intérêt en juillet, suivis d’une deuxième hausse en septembre qui pourrait être encore plus importante.

Ces plans ont déclenché des turbulences sur les marchés, les indices boursiers plongeant et les rendements obligataires augmentant en raison des attentes de taux plus élevés. La dette italienne a été particulièrement touchée. La différence entre les rendements des obligations d’État italiennes à 10 ans et de son équivalent allemand, le bund ultra-sûr, a atteint des niveaux jamais vus depuis 2020, ce qui fait craindre à Rome que le fameux « spread » qui a fait la une des journaux italiens pendant la crise de la dette souveraine soit retour.

La Banque centrale européenne devrait resserrer sa politique monétaire pour contrer l’inflation galopante de la zone euro | André Pain/AFP via Getty Images

Après que la BCE a convoqué une réunion ad hoc la semaine dernière et annoncé qu’elle développait un nouvel outil pour limiter la divergence des coûts d’emprunt de la zone euro, cette différence entre les rendements allemands et italiens s’est rétrécie, les inquiétudes concernant la solvabilité de l’Italie s’étant apaisées. Mais les marchés surveilleront attentivement la BCE qui dévoilera sa hausse des taux en juillet et plus de détails sur l’outil lui-même.

« Je ne pense pas que les marchés testent l’Italie en ce moment », a déclaré Taddei. « Ils testent l’engagement de la BCE. »

Même si la BCE augmente encore et que les conditions de financement des pays les plus endettés de la zone euro se détériorent, les rendements ne devraient pas augmenter au point de remettre en cause la capacité de l’Italie à payer ses dettes, s’accordent à dire de nombreux économistes.

En effet, le taux de croissance actuel du PIB de l’Italie est encore suffisamment élevé pour réduire son important ratio dette/production – à 150 % en 2021 – même en cas de déficit budgétaire. Une grande partie de cette dette est financée à des taux d’intérêt très bas et à des échéances longues, avec une moyenne de sept ans. Pris ensemble, tout cela fait gagner du temps à Rome.

« Il faut être très clair sur le calendrier », a déclaré Klaus Regling, directeur général du Mécanisme européen de stabilité, lors d’un récent événement à Bruxelles. « S’attendre à une crise de la dette dans deux, trois, cinq ans parce que les taux d’intérêt augmentent, c’est tout simplement totalement irréaliste. »

Mais les hauts responsables italiens restent inquiets face à la hausse des coûts de financement, le gouverneur de la Banque d’Italie, Ignazio Visco, qualifiant les pics de rendement actuels « d’injustifiés ».

Il semble que le fameux « Draghi put » qui a maintenu le marché obligataire italien au calme pendant plus d’un an s’estompe.

Tous les regards tournés vers 2023

En tant que Premier ministre, le travail principal de Draghi a été de tenir les engagements pris par l’Italie dans le cadre du fonds de relance de l’UE, qui débourse des milliards en échange de réformes structurelles.

Mais cette tâche devient de plus en plus difficile avant le printemps prochain, lorsque les Italiens se rendront aux urnes. Ces résultats électoraux auront des conséquences directes sur les perspectives de croissance à long terme du pays et sur la volonté de tout futur gouvernement d’orienter les finances du pays vers un territoire plus sain.

Des signes de posture électorale sont déjà apparents. La semaine dernière, le plus grand parti au parlement, le mouvement populiste 5 étoiles, s’est divisé sur la fourniture d’armes à l’Ukraine. Ces cascades ne feront qu’augmenter à mesure que les élections approchent et que les partis se disputent les votes, et Draghi pourrait avoir du mal à maintenir sa majorité de soutien concentrée sur le programme de réforme.

« Si ces frictions affectent le degré de mise en œuvre du fonds de relance, elles pourraient s’avérer plus matérielles », a déclaré Taddei.

À ce stade, une coalition de partis eurosceptiques de droite – Frères d’Italie et la Ligue – votent à près de 40%, ce qui leur donne une avance sur une alliance de gauche du Parti démocrate et du Mouvement 5 étoiles, selon POLITICO’s Poll of Les sondages. Il est peu probable qu’un gouvernement dénigrant l’UE se conforme volontairement aux exigences de Bruxelles en matière d’autocontrôle budgétaire, ce qui pourrait entraîner d’autres problèmes pour l’économie.

« [If] vous avez un gouvernement stable qui fera passer les réformes et a le soutien du grand public, alors … un gouvernement raisonnable peut empêcher une crise de la dette », a déclaré Stefan Kooths, vice-président de l’Institut de Kiel pour l’économie mondiale. Mais si le message passe dans l’autre sens, et qu’il y a un gouvernement très faible ou que les partis populistes gagnent les prochaines élections, aggravant encore les choses, alors cela devient critique », a-t-il ajouté.

« C’est entièrement entre les mains des électeurs italiens. »

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Cet article fait partie de POLITICO Pro

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