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Les dauphins échoués peuvent se perdre parce qu’ils ont la maladie d’Alzheimer animale

Selon une étude, des dauphins pourraient s’échouer dans les eaux écossaises parce qu’ils souffrent de la maladie d’Alzheimer animale.

Les scientifiques ont examiné les cerveaux de trois espèces différentes de dauphins échoués et ils ont découvert qu’ils présentaient des marqueurs classiques de la maladie d’Alzheimer humaine.

Les cerveaux de 22 odontocètes, qui s’étaient tous échoués dans les eaux côtières écossaises, ont été analysés dans le cadre de recherches menées par les universités de Glasgow, St Andrews et Édimbourg et le Moredun Research Institute dans la capitale écossaise.

L’étude, qui est publiée dans le European Journal of Neuroscience, comprenait cinq espèces différentes – les dauphins de Risso, les globicéphales noirs, les dauphins à nez blanc, les marsouins communs et les grands dauphins.

Il a découvert que quatre animaux de différentes espèces de dauphins présentaient certains des changements cérébraux associés à la maladie d’Alzheimer humaine.

Les résultats peuvent fournir une réponse possible aux événements d’échouage vivant inexpliqués chez certaines espèces d’odontocètes.

Le chef de groupe est peut-être devenu confus

Les auteurs de l’étude pensent que cela pourrait soutenir la théorie du « chef malade », selon laquelle un groupe d’animaux par ailleurs en bonne santé se retrouve dans des eaux dangereusement peu profondes après avoir suivi un chef de groupe qui peut être devenu confus ou perdu.

Baleines, dauphins et marsouins s’échouent régulièrement sur les côtes du Royaume-Uni. On les trouve souvent échoués en groupes, ou en groupes, dans des eaux peu profondes et parfois sur des plages.

Alors que certains animaux peuvent être déplacés vers des eaux plus sûres et plus profondes par des équipes d’experts, d’autres animaux ont moins de chance et périssent en conséquence. Les causes sous-jacentes des événements d’échouage en direct ne sont pas toujours claires et des recherches sont en cours pour obtenir de meilleures informations.

Pour cette étude, les chercheurs ont examiné des animaux échoués pour la présence de la pathologie cérébrale qui fait partie des caractéristiques de la maladie d’Alzheimer, y compris la formation de plaques amyloïdes-bêta, l’accumulation de phospho-tau et la gliose (un changement du nombre de cellules en réponse à lésions du système nerveux central).

Les résultats révèlent que le cerveau de tous les animaux âgés étudiés présentait des plaques de bêta-amyloïde.

Trois animaux en particulier – chacun d’une espèce d’odontocète différente – avaient des plaques amyloïdes-bêta ainsi qu’un certain nombre d’autres pathologies liées à la démence dans leur cerveau, montrant que certaines espèces développent une neuropathologie de type Alzheimer.

Cependant, l’étude ne peut pas confirmer si l’un des animaux aurait souffert des mêmes déficits cognitifs associés à la maladie d’Alzheimer clinique chez l’homme.

Le chercheur principal, le Dr Mark Dagleish de l’Université de Glasgow, a déclaré: « Ce sont des découvertes importantes qui montrent, pour la première fois, que la pathologie cérébrale des odontocètes échoués est similaire au cerveau des humains touchés par la maladie d’Alzheimer clinique.

Recherches complémentaires nécessaires

« Bien qu’il soit tentant à ce stade de spéculer que la présence de ces lésions cérébrales chez les odontocètes indique qu’ils peuvent également souffrir des déficits cognitifs associés à la maladie d’Alzheimer humaine, des recherches supplémentaires doivent être menées pour mieux comprendre ce qui arrive à ces animaux. « 

Le co-auteur, le professeur Frank Gunn-Moore de l’Université de St Andrews, a déclaré : « J’ai toujours voulu répondre à la question : seuls les humains sont-ils atteints de démence ?

« Nos résultats répondent à cette question car ils montrent que la pathologie potentielle associée à la démence n’est en effet pas seulement observée chez les patients humains.

« Cette étude est également un excellent exemple de collaboration entre différents instituts de recherche, mais également différentes branches des sciences de la vie. »

Le professeur Tara Spires-Jones, de l’Université d’Edimbourg, a déclaré : « Nous étions fascinés de voir des changements cérébraux chez les dauphins âgés similaires à ceux du vieillissement humain et de la maladie d’Alzheimer.

« La question de savoir si ces changements pathologiques contribuent à l’échouement de ces animaux est une question intéressante et importante pour les travaux futurs. »

Tous les animaux de cette recherche ont été étudiés après un échouage. Marine Scotland et Defra financent des examens post-mortem, via le Scottish Marine Animal Stranding Scheme, des cétacés (y compris les odontocètes), des pinnipèdes et des tortues marines qui s’échouent et meurent dans les eaux côtières écossaises.

L’article, « La neuropathologie de type maladie d’Alzheimer chez trois espèces de dauphins océaniques », est publié dans le European Journal of Neuroscience.


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