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Les inquiétudes privées montent à propos du nouveau tsar Covid de Biden

Dans les semaines qui ont suivi l’annonce de Jha, la surprise des responsables de l’administration face à la sélection a cédé la place au scepticisme, certains se demandant en privé comment un universitaire bien connu pour ses commentaires télévisés gérera une opération complexe qui touche chaque partie de la bureaucratie fédérale.

Des alliés proches de Biden et des conseillers médicaux ont exprimé des doutes similaires quant à la capacité de Jha à exercer une influence en tant qu’étranger poussé dans une aile ouest soudée. Et parmi ceux qui ont passé l’année dernière à combattre la pandémie au centre de la présidence de Biden, il y a une confusion persistante sur ce que laisse présager le départ de Jeffrey Zients en tant que coordinateur Covid et l’élévation de Jha. Est-ce une nouvelle ère dans la guerre de Biden contre Covid, ou le début de la fin pour la réponse à la crise de la Maison Blanche ?

« Nous avons tous ces communicateurs », a déclaré un responsable de Biden travaillant sur l’effort de pandémie. « Mais est-ce qu’il nous reste quelqu’un qui connaît les opérations ? »

Jha lui-même semble être conscient des préoccupations. Selon trois personnes proches du dossier, il envisage de recruter un adjoint ayant une expérience gouvernementale et connaissant bien les structures byzantines du gouvernement fédéral.

L’incertitude qui saisit l’équipe Covid de Biden, décrite dans des entretiens avec 11 responsables de l’administration et d’autres personnes proches de la réponse, souligne la transition délicate que la Maison Blanche tente maintenant de naviguer plus de 14 mois après le mandat du président. Les cas de Covid et les hospitalisations atteignent des creux jamais vus depuis l’été dernier. Les précautions de santé publique comme le port de masque et la distanciation sociale ont disparu dans une grande partie du pays. Et parmi les électeurs démocrates et les législateurs, il y a un désir croissant de laisser enfin la pandémie derrière eux.

Pourtant, il y a aussi une reconnaissance réticente que le travail de l’administration est loin d’être terminé – et que Covid pourrait revenir en force à tout moment. Le gouvernement se prépare pour une nouvelle série de distributions de vaccins et s’efforce toujours d’autoriser les injections pour les plus jeunes enfants. Des plans de grande envergure pour renforcer les écoles et les lieux de travail contre de futures épidémies et stocker des traitements vitaux dépendent de la sortie du Congrès d’une impasse sur des milliards de dollars de financement.

En plus de tous les défis logistiques, les responsables de la santé suivent de près la montée de la sous-variante Omicron, BA.2, à la recherche de signes indiquant qu’une nouvelle poussée se profile déjà à l’horizon. La sous-variante est désormais la souche dominante aux États-Unis, les cas dans des États comme New York augmentant régulièrement au cours de la semaine dernière.

Jha, qui prend officiellement en charge la réponse de Covid la semaine prochaine, s’est fait connaître en tant qu’expert médical très respecté avec un penchant pour traverser la confusion de la pandémie avec des explications claires et des conseils faciles à comprendre.

En tant que doyen de la Brown University School of Public Health, l’homme de 51 ans est devenu une présence omniprésente à la télévision et sur Twitter, où il a fourni des conseils constants à une suite qui compte bien dans les six chiffres (il devrait continuer à tweeter en tant que fonctionnaire du gouvernement, probablement à partir d’un compte officiel de l’administration). Jha a également conseillé discrètement des chefs d’État, des fonctionnaires fédéraux et des législateurs du Congrès, gagnant le respect des démocrates et des républicains pour son approche mesurée et soigneusement non partisane de la gestion de la crise de Covid.

«La communication est un élément tellement essentiel de ce qui se passe: elle aide à établir la confiance et à maintenir la confiance», a déclaré Richard Besser, PDG de la Fondation Robert Wood Johnson et ancien directeur par intérim des Centers for Disease Control and Prevention, qui a fait l’éloge Le rendez-vous de Jha. « Il est vraiment important que la Maison Blanche continue de faire passer le message que la pandémie n’est pas terminée. »

Pourtant, même ses admirateurs se demandent comment Jha va s’adapter à la vie au sein de l’administration. Universitaire de longue date, il a une expérience gouvernementale limitée en dehors d’un passage au ministère des Anciens Combattants il y a dix ans. Alors que Zients se vantait de relations préexistantes au sein de la Maison Blanche depuis qu’il était un haut responsable de l’ère Obama – au cours de laquelle il a supervisé le sauvetage du déploiement du site Web Obamacare – Jha devra apprendre à la volée quels leviers tirer et sur qui il peut compter. .

Peut-être plus important encore, Jha sera obligé de peser ses instincts de santé publique par rapport aux considérations politiques plus larges de l’administration – un équilibre qu’il n’a pas encore eu à trouver pendant la pandémie.

« La principale question – et ce n’est qu’une question ouverte – est qu’il n’a pas d’expérience gouvernementale » aux plus hauts niveaux de l’administration, a déclaré Ezekiel Emanuel, bioéthicien et ancien conseiller Covid pour la transition Biden. « Et il y a beaucoup plus qui doit être coordonné. »

La Maison Blanche n’a pas mis Jha à disposition pour un entretien. Mais il a largement rejeté les inquiétudes à son sujet, arguant que son travail de conseil auprès des gouverneurs et des fonctionnaires fédéraux l’a imprégné du fonctionnement du gouvernement, et insistant sur le fait que la majorité du travail opérationnel est déjà effectuée.

Sous Zients, l’administration a mis en place un vaste réseau de distribution de vaccins, élargi l’infrastructure de test du pays et lancé des initiatives pour rendre les masques plus largement disponibles. Il a consacré des milliards de dollars aux efforts pour maintenir les écoles ouvertes et a créé des pipelines pour assurer l’approvisionnement en vaccins et traitements Covid.

Ces systèmes ont déjà résisté à de multiples poussées, fournissant une colonne vertébrale qui peut être adaptée et étendue alors que l’administration se concentre de plus en plus sur des efforts à plus long terme pour isoler les États-Unis des futures épidémies.

« Nous avons toutes les infrastructures en place », a déclaré un haut responsable de l’administration. « Alors maintenant, nous avons dû changer notre façon de penser, c’est comment nous gérons ce problème de santé publique à long terme. »

La Maison Blanche compte sur Jha, en attendant, pour expliquer aux Américains comment ils doivent s’adapter aux fluctuations de la pandémie – servant de voix gouvernementale crédible qui n’a pas encore été entachée d’attaques partisanes ou d’incidents de messagerie.

« Dr. Jha a la main calme et ferme et les connaissances approfondies en matière de santé publique et de préparation aux pandémies dont nous avons besoin », a déclaré Zients dans un communiqué. «Le président Biden voulait un leader qui soutiendrait et s’appuierait sur les progrès que nous avons réalisés, serait un communicateur efficace et aiderait l’Amérique à avancer en toute sécurité; ce n’est pas une trouvaille facile, mais il l’a trouvé dans le Dr Jha.

Biden, pour sa part, a semblé chercher un terrain d’entente dans son approche de la pandémie ces derniers temps – soulignant la nécessité de vigilance et vantant la préparation de son administration tout en rappelant la posture de crise de la Maison Blanche sur une question qui, selon les démocrates, a pesé sur leur chances politiques.

Le rythme des briefings Covid organisés par la Maison Blanche a ralenti alors que la nation émergeait de la montée subite d’Omicron. Un projet de budget que Biden a publié lundi recherchait des dizaines de milliards de dollars en fonds de préparation à une pandémie, mais a souligné que l’argent soutiendrait les travaux sur Covid et d’autres futures menaces pour la santé publique menées au sein du département de la santé et des services sociaux de l’administration. Mercredi, l’administration a dévoilé un site Web destiné à servir de ressource centrale permettant aux gens de trouver les dernières directives de santé publique et d’avoir accès aux masques, aux tests Covid et aux traitements.

En choisissant Jha, des personnes proches de la réponse ont déclaré que Biden avait renforcé l’impression qu’il était impatient de recalibrer l’attention de la Maison Blanche sur la pandémie – élevant un expert de confiance qui peut diriger les messages de l’administration, tout en permettant aux agences de santé individuelles de prendre en charge une plus grande partie du travail logistique. .

« En surface, il semble qu’il y ait encore beaucoup de puissance de feu à la Maison Blanche », a déclaré l’une des personnes proches de la réponse Covid. « Mais au niveau opérationnel, tout est transféré au HHS. »

La location avait le soutien du chef de cabinet de la Maison Blanche, Ron Klain – qui admirait depuis longtemps Jha pour ses évaluations claires de la menace Covid dans les fils Twitter et les apparitions télévisées – et Zients, qui a conclu que son successeur devait être en mesure de remédier à la confusion. des messages qui ont entravé la réponse à la pandémie à des moments clés, ont déclaré des personnes proches du dossier.

Zients a contesté la suggestion selon laquelle Jha aurait été sollicité pour corriger les messages de l’administration, affirmant dans un communiqué qu’il était un « éminent expert en santé publique et médecin praticien qui a été une voix de premier plan sur la pandémie depuis le premier jour ».

« Dr. Jha est exactement la bonne personne pour diriger la réponse COVID du pays », a déclaré Zients.

La Maison Blanche s’est également longtemps appuyée sur la contribution extérieure de Jha pour élaborer la réponse de la Maison Blanche au cours de l’année écoulée, et Jha a travaillé en privé avec de hauts responsables du CDC et de la Food and Drug Administration sur les problèmes de Covid.

Pourtant, la nomination a été une surprise pour une grande partie du reste de l’équipe de Covid, dont certains ont déclaré ne l’avoir découvert que peu de temps avant que l’annonce ne soit rendue publique. Le déploiement a bouleversé les hauts responsables de la santé, qui se sont demandé pourquoi ils n’avaient pas été consultés sur la nomination de Jha, selon deux personnes proches du dossier.

Et alors que l’équipe savait que Zients et son adjointe, Natalie Quillian, prévoyaient de partir finalement, certains membres du personnel se sont sentis trahis – d’autant plus que Zients avait précédemment convaincu certains d’entre eux de rester plus longtemps que prévu, trois personnes familières avec la question mentionné. Deux de ces personnes ont déclaré que même après avoir annoncé son intention de partir, Zients, lors d’une série de réunions individuelles pour discuter de la transition, a demandé aux membres du personnel de rester dans l’équipe pour aider Jha.

Deux hauts responsables de l’administration ont défendu le déploiement, déclarant à POLITICO que Zients et Quillian se sont efforcés de s’assurer que chaque membre de l’équipe Covid était informé individuellement et suivait le changement avant l’annonce publique.

Certains membres du personnel de l’équipe Covid, convaincus que la nomination de Jha précède un évidement de l’unité de réponse à la pandémie au niveau de la Maison Blanche, recherchent de nouveaux emplois. D’autres, qui n’avaient jamais prévu de rester aussi longtemps dans des rôles aussi dévorants, considèrent la transition comme une opportunité de s’en sortir. Certains de ceux qui s’attendent à rester craignent que la coordination bureaucratique essentielle à l’effort de réponse ne souffre sous Jha alors qu’il apprend comment l’administration fonctionne et que les agences de santé individuelles se battent pour une plus grande influence dans l’intervalle.

« Le problème, c’est qu’il n’a aucune expérience gouvernementale et qu’il ne peut pas brouiller les gens et briser les barrières comme l’a fait Jeff », a déclaré une autre personne proche de la réponse de Covid à propos de Jha.

Le haut responsable de l’administration a contesté que la transition représentait une sorte de ralentissement, insistant sur le fait qu’il resterait une « opération robuste » à la Maison Blanche.

« Le président a présenté un plan national de préparation sur lequel il est fermement convaincu que nous exécutons, et que le leadership viendra de la Maison Blanche », a déclaré le haut responsable.

Même ainsi, au sein du département de la santé de Biden, il y a un certain espoir que de hauts responsables de la santé comme le secrétaire du HHS Xavier Becerra et le nouveau commissaire de la FDA, Robert Califf, assumeront des rôles plus importants qui leur permettront éventuellement d’intégrer davantage de parties de la réponse Covid dans leurs agendas respectifs.

Pourtant, le virus a gâché les plans les mieux conçus de Biden à plusieurs reprises auparavant. Et alors que Jha se prépare à prendre les rênes, des experts de la santé à l’intérieur et à l’extérieur de l’administration ont averti la Maison Blanche que ce prochain tronçon sera crucial pour limiter le potentiel d’une interruption dommageable de ses progrès contre la pandémie.

« Il y a encore beaucoup de défis à relever », a déclaré Peter Hotez, virologue au Baylor College of Medicine qui est en contact avec l’équipe Biden Covid. «Ce n’est en aucun cas une campagne de ratissage. Nous sommes toujours en proie à la pandémie. »




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