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Les stars de Nashville rendent hommage au passé du baseball en se concentrant sur l’avenir


NASHVILLE – Il est normal que les Nashville Stars, une équipe pour joueurs de 10 ans et moins, soient nommées en l’honneur d’une ancienne équipe des ligues noires qui a joué à Music City dans les années 1930, 40 et 50. De la base agressive qui court au personnel d’entraîneurs entièrement noir et au haut-parleur qui diffuse un mélange de hip-hop et de R&B depuis les gradins, les Stars incarnent l’énergie et l’excitation qui ont fait du baseball noir avant l’intégration un phénomène culturel autant qu’un événement sportif. attraction. L’équipe est également une contradiction flagrante de l’image stéréotypée du baseball des jeunes américains.

Pour les enfants de cette équipe, dont la majorité sont noirs, le baseball n’est pas un palliatif printanier pour les retenir jusqu’au début de la saison de football, ou l’activité gratuite parrainée par l’organisme communautaire qui peut ou non recevoir un soutien financier de la Major League. Base-ball. Pour ces enfants, le baseball est à la fois une passion et un but.

Alors que la Major League Baseball et la communauté du sport au sens large célèbrent le 75e anniversaire des débuts de Jackie Robinson avec les Dodgers de Brooklyn, la tendance est de se tourner vers le passé, d’examiner ce que Robinson a accompli avec ses efforts de pionnier – et, finalement, ce qu’il n’a pas fait. . La volonté de Robinson de tendre l’autre joue et sa capacité à réussir face au racisme manifeste ont peut-être fait de lui une icône et un héros, mais cela n’a pas rendu le sport moins hostile aux Noirs dans l’ensemble.

Aujourd’hui, le nombre de joueurs noirs dans les majors est à son plus bas niveau depuis les années 1950, lorsque certaines équipes n’avaient pas encore signé de joueur noir, et le nombre de jeunes noirs dans le sport n’est pas beaucoup plus élevé. Selon un rapport de la Sports and Fitness Industry Association, seulement 11,1 % des enfants noirs ont joué au baseball en 2018 – une statistique qui a un impact sur le nombre d’athlètes en compétition au plus haut niveau.

Ce manque de participation est souvent attribué aux coûts élevés associés au baseball pour les jeunes et au manque général d’accès au sport pour les enfants noirs des quartiers défavorisés. Mais les Stars ne sont pas une équipe « d’enfants du centre-ville », et de nombreux parents noirs du programme n’ont aucun problème à acheter des bâtons à 300 $ et à payer des frais d’entraînement supplémentaires. Ici, leurs enfants trouvent refuge contre d’autres défis qui affligent le jeu des jeunes, et grâce au leadership d’hommes noirs qui se sont engagés à faire avancer l’héritage de Robinson, ils peuvent jouer au jeu qu’ils aiment sans compromis.

Si vous demandez à Ro Coleman Jr. et DJ Merriwether, qui entraînent les Stars avec Xavier Turner, il n’a jamais été censé y avoir une véritable équipe.

Ils ont tous deux grandi avec le jeu – Coleman à Chicago et Merriwether à Nashville – et bien qu’ils aient pris des chemins divergents après le lycée, ils savaient qu’ils finiraient par se retrouver dans la communauté, plantant l’amour du baseball dans le cœur et l’esprit de une nouvelle génération d’enfants noirs. Ils pensaient également qu’ils seraient plus utiles en offrant une formation approfondie aux enfants, puis en les envoyant jouer pour d’autres entraîneurs.

Puis le destin et la nécessité sont intervenus.

Après avoir joué au Kentucky Wesleyan puis au Crichton College de Memphis, Merriwether retourne à Nashville et, en 2016, lance Beyond the Diamond. Le programme de développement a fourni une formation de baseball aux jeunes en mettant l’accent sur l’aide aux enfants pour trouver des avantages du jeu au-delà d’une bourse d’études universitaires ou d’une chance de jouer au ballon professionnel.

« Pour moi, le tout n’était pas de dire que chaque enfant allait faire les ligues majeures », a déclaré Merriwether. «Il s’agit d’utiliser le baseball pour créer d’autres avenues pour les enfants, comme si c’était moi-même. Être capable de réseauter, de rencontrer beaucoup de personnes différentes de beaucoup d’endroits différents. Pouvoir s’asseoir à des tables auxquelles je n’aurais jamais pensé m’asseoir. C’est ce que le baseball a fait pour moi.

Finalement, après avoir suffisamment mendié de la part de parents insatisfaits des autres programmes de la ville, il a décidé de mettre sur pied une équipe. Tout faire par lui-même faisait des ravages, mais Merriwether est allé de l’avant, notant qu’il croyait que s’il continuait à « semer des graines et à essayer de construire le baseball dans la ville, certaines choses finiraient par se connecter ».

La connexion qui a tout changé est survenue en 2019, lorsqu’il a été présenté à Coleman et Jarrod Parker, l’ancien lanceur des ligues majeures qui avait été repêché au neuvième rang par les Diamondbacks de l’Arizona en 2007. Après avoir réhabilité son coude chroniquement blessé pendant deux ans, Parker a décidé de ouvrir un centre d’entraînement sportif, offrant plus tard l’espace à Coleman et au groupe de clients d’entraînement qu’il avait commencé à cultiver.

Coleman, un ancien hors concours de la Simeon High School de Chicago, avait remporté un championnat national avec Vanderbilt en 2014 avant d’être repêché par les Tigers de Detroit après sa dernière année. Il dit maintenant que les mineurs étaient un frein, et avec un diplôme en main et aucune garantie de se qualifier pour les grandes ligues, Coleman a décidé de raccrocher ses crampons et de retourner à Nashville pour se consacrer au travail de sa vie. Comme Merriwether, il connaissait le potentiel du baseball pour avoir un impact profond sur la vie des enfants noirs.

« En grandissant, mes amis et moi voulions pouvoir créer un changement, et nous n’avions pas réalisé très tôt que nous aurions l’impact que nous avons maintenant », a déclaré Coleman. « Nous voulions juste voir plus de Noirs jouer le jeu à un niveau élevé. »

Parker était complètement convaincu par la vision de Coleman, et Merriwether s’est avéré être une pièce manquante du puzzle qui a permis à Coleman et Parker d’atteindre un public encore plus large. Et en 2020 – après s’être associé à Music City Baseball, une organisation travaillant à amener une équipe d’expansion de la MLB appelée les Stars à Nashville – le programme jeunesse Nashville Stars est né.

« Voir un autre homme noir à Nashville essayer d’offrir des opportunités dans le jeu de baseball aux enfants afro-américains et d’autres minorités était quelque chose de spécial à voir », a déclaré Coleman à propos de Merriwether. « C’est la même passion que Jarrod et moi avions en ce qui concerne l’investissement dans les enfants. C’est un vrai mec; nous avons vibré; et ça a juste décollé.

Les Stars ont commencé avec une équipe pour les joueurs de 15 ans et moins (15U) en 2020, et après une première saison réussie (les joueurs se sont déjà engagés à Vanderbilt, Stanford et certaines écoles plus petites), Coleman et son équipe ont décidé de former des équipes au 13U et Niveaux 10U à la fin de l’été 2021.

La décision d’aligner une équipe 10U était juste à temps pour Brandon Hill, qui venait de déménager sa famille – y compris son fils de 10 ans, Brendon – de Hoover, en Alabama, à Nashville. Hill dit que Brendon est tombé amoureux du baseball très tôt, et dès son plus jeune âge, Hill a toujours recherché des équipes dirigées par des Noirs.

« Je ne voulais pas qu’il soit traité différemment », a déclaré Hill. « Je ne voulais pas faire partie du système du bon vieux garçon, ou être dans une situation où un entraîneur se dit: » Eh bien, il devrait jouer là-bas, mais il ne peut pas parce que le fils de mon ami veut jouer là-bas. et nous sortons prendre des bières le week-end.

Alors que les experts discutent fréquemment des obstacles financiers au baseball pour les jeunes, ces parents savent que bon nombre des problèmes qui affectent le jeu au niveau professionnel – l’isolement que ressentent les joueurs noirs dans des équipes où peu ou pas de joueurs leur ressemblent, la pression pour passer à les positions stéréotypées associées aux joueurs noirs comme le terrain central, et les règles tacites et les manœuvres politiques qui épuisent même les athlètes les plus inébranlables – imprègnent également le jeu des jeunes. En plus des défis économiques, ce sont les problèmes qui empêchent davantage d’enfants noirs de pratiquer ce sport.

Avant de rejoindre l’équipe Beyond the Diamond de Merriwether et d’atterrir finalement sur les Stars, le fils de Christopher Gordon, Austin, a joué dans un programme à prédominance blanche dans une banlieue juste au sud de Nashville. Bien que l’équipe ait une solide réputation, Gordon dit qu’Austin a été poussé dans le champ extérieur parce que les joueurs de champ intérieur étaient souvent les enfants des entraîneurs.

« Pour moi, en tant que père, j’ai dû prendre la décision qu’il devait faire partie d’un programme qui allait vraiment investir en lui », a déclaré Gordon. « Si c’est un voltigeur, c’est un voltigeur. Mais je veux que ce soit juste; une zone de niveau de jeu. »

Merriwether a déplacé Austin au deuxième but, et il alterne maintenant entre le lanceur et d’autres positions sur le terrain. Gordon dit qu’il s’amuse aussi beaucoup plus – et pas seulement parce qu’il joue à un poste différent.

Les frais totaux du programme sont d’environ 2 400 $ par an, a déclaré Coleman, ou comparables à ceux de la plupart des équipes de voyage compétitives. La fondation Empowerment Pursuit travaille avec les parents pour compenser les coûts autant que possible.

Selon parent après parent, noir ou blanc, l’accent mis sur le plaisir tout en restant compétitif différencie les Nashville Stars des autres programmes de la région. « Vous passez d’avoir des parents qui le font comme deuxième emploi à des entraîneurs qui le font comme profession, et le niveau d’investissement et la qualité de l’entraînement ne font que s’améliorer dans l’ensemble », a déclaré Kristen Menke, mère du joueur de champ intérieur Max Goetz.

Gordon est d’accord. « C’est génial d’avoir un programme avec des entraîneurs de ce calibre et de pouvoir donner aux enfants ce type d’exposition au sport dont, franchement, quand je grandissais, j’ignorais même l’existence », a-t-il déclaré.

Parfois, cependant, cette exposition n’est pas positive. Lors d’un tournoi à Lawrenceburg, dans le Tennessee, une petite ville à la frontière de l’Alabama, les Stars ont rencontré un groupe de parents hostiles d’une équipe de l’Alabama.

« Je pense qu’ils ont été choqués de perdre face à une équipe majoritairement noire, et ils ne se sont pas bien comportés », a déclaré Menke, qui est blanc. « Ils avaient l’impression que les arbitres appelaient les choses en notre faveur alors qu’en réalité, les choses étaient appelées de la même manière. »

Bien que Merriwether ait déclaré que les entraîneurs n’avaient rien entendu sur le terrain, les parents ont déclaré avoir entendu les parents de l’équipe adverse utiliser le mot n et faire d’autres déclarations grossières.

Ce fut un signal d’alarme pour Menke, qui a déclaré qu’elle n’avait jamais rien vécu de tel mais, par la suite, était plus certaine que jamais d’avoir pris la bonne décision en faisant rejoindre son fils dans les Stars.

Dans le même temps, l’expérience passée de Merriwether lui a permis de guider l’équipe et de se concentrer sur « le contrôle des éléments contrôlables ».

« Son père était là, disant: » Nous avons traité de cela tout le temps que DJ grandissait « , que ce genre de choses a toujours tourmenté le baseball noir », a déclaré Menke. « Et je pense: » Si notre mission est de changer la culture du baseball, alors nous ne pouvons plus supporter cela. «  »

« Il y a une communauté au sein de l’équipe, mais il s’agit aussi de faire en sorte que cette équipe soit le reflet de la communauté. »

Andrea Williams est un écrivain indépendant à Nashville et l’auteur de « Baseball’s Leading Lady: Effa Manley and the Rise and Fall of the Negro Leagues »..”


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