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Les tensions autour de la guerre d’Ukraine aggravent le froid près du pôle Nord


BARENTSBURG, Norvège – À première vue, Sergey Gushchin, 50 ans, n’est peut-être pas un homme que l’on pourrait supposer être le consul général de Russie à la mission diplomatique la plus septentrionale du monde : queue de cheval, bluejeans, bassiste dans un groupe punk.

Pourtant, à Svalbard, un archipel norvégien situé entre la Norvège continentale et le pôle Nord, c’est depuis longtemps une fierté de distinguer les gens des gouvernements. Les Russes, les Ukrainiens et les Norvégiens ont vécu côte à côte pendant des décennies dans cette région sauvage isolée et extrême connue principalement pour les ours polaires et un climat qui se réchauffe rapidement, pas pour une politique de division.

Il y a un dicton dans l’Extrême-Arctique qui dit que si votre motoneige tombe en panne, personne ne vous demande votre nationalité avant d’aider à la réparer. Mais l’invasion de l’Ukraine par la Russie a fait écho au sommet du monde, menaçant des relations personnelles et professionnelles de longue date, des interactions culturelles et même des rivalités sportives amicales.

L’office du tourisme de Svalbard a appelé au boycott des entreprises publiques russes dans la colonie minière de Barentsburg. M. Gushchin, jusqu’à présent considéré comme une figure inclusive et modératrice, a surpris et irrité beaucoup avec des commentaires concernant l’invasion russe et une accusation selon laquelle les médias norvégiens fournissent principalement de « fausses nouvelles ».

Timofey Rogozhin, l’ancien haut responsable du tourisme russe à Barentsburg, qui a quitté son emploi l’année dernière, passe maintenant un temps considérable sur Telegram, contrant la propagande russe sur l’invasion. Se qualifiant de dissident, il décrit les atrocités commises dans les villes ukrainiennes comme « non pas des erreurs mais des crimes ».

« Le Svalbard est un endroit où les gens de tous les pays ont réussi à s’entendre pacifiquement », a déclaré Elizabeth Bourne, une Américaine qui dirige le Spitsbergen Artists Center à Longyearbyen, le centre principalement norvégien des transports, du commerce, de la recherche et de l’université de Svalbard. « Cette situation risque de mettre un terme à cela. Je pense que ce serait une tragédie.

Longyearbyen se trouve à environ 30 miles au nord-est de Barentsburg et est habitée par environ 2 500 habitants de 50 nations. Des échanges culturels impliquant le chant et la danse, et des échanges sportifs impliquant des jeux comme les échecs et le basket-ball se poursuivent entre Barentsburg et Longyearbyen depuis l’ère soviétique.

Leur longévité est rendue encore plus remarquable par l’absence de route entre les villes. Les déplacements doivent se faire en motoneige, en bateau ou en hélicoptère.

« Peut-être que les gens de Longyearbyen n’aimeraient pas me voir, mais ils aiment quand même voir les gens de Barentsburg », a déclaré M. Gushchin.

Un traité de 1920 a donné à la Norvège la souveraineté sur Svalbard. Mais d’autres nations qui ont signé le traité, y compris l’Union soviétique/Russie, ont obtenu des droits égaux pour mener des activités commerciales telles que l’exploitation minière, la recherche scientifique et le tourisme.

Le consulat russe de Barentsburg surplombe le Green Fjord et une sorte de musée en plein air du passé soviétique : un buste de Lénine, une pancarte cyrillique proclamant « Le communisme est notre but », des immeubles staliniens rénovés et des cheminées qui crachent du charbon sulfureux au pouvoir local plante.

Autrefois, plus de 1 000 personnes vivaient ici. Aujourd’hui, il n’y en a plus que 370, dont les deux tiers sont ukrainiens, a déclaré M. Gushchin. La plupart des mineurs sont originaires de la région du Donbass, dans l’est de l’Ukraine, qui entretient des liens étroits avec la Russie. C’est la zone où les combats entre les forces ukrainiennes et les séparatistes soutenus par la Russie ont commencé en 2014. D’autres de la région travaillent dans le tourisme et d’autres emplois de services.

Un certain nombre de Russes et d’Ukrainiens approchés par un journaliste du New York Times mercredi ont refusé de discuter de politique. Mais Natalia Maksimishina, une guide touristique russe, a critiqué Vladimir V. Poutine, le président russe, faisant référence à d’éventuels crimes de guerre commis par les forces russes et disant : « J’espère le voir ensuite à La Haye ».

Barentsburg est essentiellement exploité par Trust Arktikugol, une entreprise minière russe gérée par l’État. Le boycott demandé par l’office du tourisme de Svalbard recommande de ne pas dépenser d’argent dans l’hôtel de la ville, le pub et la brasserie Red Bear, les restaurants ou la boutique de souvenirs.

Barentsburg semblait presque vide mercredi, à l’exception des caillots de touristes arrivant sur un petit bateau. Avant la pandémie, le tourisme rapportait plus d’argent que le charbon, a déclaré M. Gushchin. Maintenant, a-t-il ajouté, Trust Arktikugol perd « beaucoup d’argent » chaque semaine. De nombreux touristes qui visitent apportent leur propre nourriture et partent rapidement, a-t-il déclaré.

Les détracteurs du boycott disent qu’il blesse moins le gouvernement russe que les habitants de Barentsburg, pour la plupart ukrainiens. Les cartes de crédit émises par les banques russes ne fonctionnent pas dans le système financier norvégien malgré les sanctions internationales. Les vols sont difficiles à programmer.

Dans un moment de légèreté lors d’une interview mercredi, M. Gushchin a déploré que le guitariste solo de son groupe se soit éloigné. « Lorsque vous n’avez qu’un bassiste et un batteur, cela ressemble plus à du punk qu’à du rock », a-t-il déclaré.

Dans un moment plus grave, M. Gushchin a mis des bûches sur un feu dans la zone de réception du consulat, mais n’a pas tenté de dégeler le froid soudain entre lui et de nombreuses personnes à Svalbard.

Il s’est tenu aux remarques démystifiées qu’il a faites en anglais début avril à Nettavisen, un journal norvégien en ligne. Il a déclaré au point de vente que les bâtiments de la ville portuaire ukrainienne de Marioupol avaient été détruits non pas par des projectiles russes mais par un bataillon ukrainien aux sympathies nazies. Et qu’une femme enceinte photographiée devant un hôpital assiégé n’était pas une patiente.

Interrogé par Nettavisen pour savoir s’il se sentait obligé de faire de telles remarques en sa qualité officielle, M. Gushchin a déclaré qu’elles reflétaient également son opinion. Sinon, a-t-il dit, il devrait démissionner de son poste immédiatement. Mercredi, M. Gushchin a déclaré: « J’ai vu que cela touchait vraiment les sentiments de nombreux Norvégiens, mais je leur ai dit ce que je pensais. »

Ses remarques à Nettavisen ont été choquantes pour beaucoup, qui les ont trouvées en net contraste avec la position de M. Gushchin en tant que sous-diacre dans l’Église orthodoxe russe. En août dernier, il a aidé à célébrer la liturgie à l’église Svalbard à Longyearbyen, une paroisse de l’Église de Norvège. Siv Limstrand, la pasteure luthérienne de l’église de Svalbard, a déclaré qu’elle considérait auparavant M. Gushchin comme « très amical, facile à vivre, non formel, étendant la communication et la coopération ».

« Les gens sont déçus, mais c’est un fonctionnaire de l’État », a déclaré Mme Limstrand. « Nous ne pouvons pas vraiment nous attendre à quelque chose de différent de lui. Mais un peu plus de diplomatie, je pense, aurait pu être à portée de main.

Arrivé à Barentsburg en novembre 2018, M. Gushchin attend son successeur, affirmant que sa femme et lui sont impatients de retourner à Moscou pour voir leur fille de 22 ans et sa mère de 82 ans. Peut-être, beaucoup de ceux qui le connaissent au Svalbard le disent en privé, c’est pourquoi il n’ose pas contredire M. Poutine.

De toute évidence, M. Gushchin est sensible à l’optique. Mercredi, il a refusé d’être photographié debout à côté d’un ours polaire empaillé dans le consulat, affirmant que cela véhiculerait un symbole trompeur de l’agression russe.

Il a également déclaré qu’il n’assisterait pas à un échange culturel prévu à Longyearbyen le 21 mai afin de « ne provoquer personne ».

« Il y a beaucoup de compatriotes russes et ukrainiens et aussi des Norvégiens qui ne seront pas très contents si je participe », a déclaré M. Gushchin.

Lorsqu’il a accepté le poste à Svalbard, a déclaré M. Gushchin, il considérait cela comme un travail de «rêve», qui a été «une grande aventure». Mais il a également déclaré qu’il était prêt à retourner en Russie.

Avec un soupir, puis un rire, il a dit qu’il espérait que l’invasion de l’Ukraine ne deviendrait pas « quelque chose de plus laid et mondial ». Si la Troisième Guerre mondiale éclate « et que nous sommes coincés ici », a-t-il dit avec un humour de potence, « il sera difficile de rentrer chez nous ».


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