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Les Utah Jazz défient tous ceux qui ont dit qu’ils perdraient


SALT LAKE CITY – La foule a rugi et a rebondi avec tant d’enthousiasme que les sièges du pont supérieur de l’arène tremblaient.

L’annonceur de sonorisation chantait depuis le troisième quart-temps que le Jazz était sur le point de gagner le match, exhortant les fans de l’Utah à le croire aussi. Avec 23 secondes à jouer au quatrième quart et le Jazz en hausse d’un point, le tireur Malik Beasley a coulé un 3 points et a commencé à danser. Puis toute son équipe s’est précipitée du banc pour l’entourer en fête. Lorsque leur adversaire, Memphis, a perdu le ballon sur un jeu de dernière seconde, les fans ont éclaté.

Cela ressemblait à un match éliminatoire au lieu de ce qu’il était vraiment: le septième match d’une saison au cours de laquelle l’Utah est censé être – du moins selon les experts du basket-ball – tankant sa saison pour obtenir un positionnement favorable lors du repêchage de juin.

Mais le Jazz (12-7) n’a pas joué de cette façon. Ils siègent près du sommet de la Conférence Ouest et leurs joueurs ont été provocants face au mépris des étrangers à leur égard. Il est encore tôt dans la saison de 82 matchs, mais le Jazz profite de son succès.

« À l’intérieur, nous avons toujours pensé que nous allions concourir », a déclaré l’attaquant du Jazz Kelly Olynyk. « Nous laissons en quelque sorte tout le monde penser et dire ce qu’il veut. »

La NBA est dirigée par des stars, alors quand l’Utah a largué ses deux éternels All-Stars au cours de l’été, sa voie semblait claire : l’Utah se dirigeait vers une reconstruction spectaculaire, reposant ses espoirs sur les meilleurs choix et faisant les bons choix avec eux. Droit?

Les trois dernières équipes du classement à la fin de la saison auront chacune 14% de chances d’obtenir le premier choix au repêchage, une sélection susceptible d’être utilisée sur Victor Wembanyama, le prodige français de 7 pieds 3 pouces. Même le deuxième choix rapporterait un prix précieux – le gardien de la G League Ignite Scoot Henderson, qui a obtenu son diplôme d’études secondaires tôt pour commencer sa carrière professionnelle. Avant la saison, toute liste d’équipes susceptibles de rédiger Wembanyama incluait le Jazz.

Il y a quelques années à peine, il aurait pu sembler insondable que le Jazz soit bientôt à la recherche du premier choix. L’Utah s’attendait à ce que le centre Rudy Gobert, 30 ans, et le garde Donovan Mitchell, 26 ans, livrent ensemble la magie des séries éliminatoires pour les années à venir. L’Utah avait acquis les deux lors de contrats avec Denver: Gobert en 2013 et Mitchell en 2017.

Au cours de leurs cinq saisons ensemble à Salt Lake City, ils ont été nommés dans six équipes All-Star combinées, mais n’ont jamais dépassé les demi-finales de conférence. Le Jazz avait le meilleur bilan de la NBA au cours de la saison 2020-21, mais a tout de même fait une sortie en séries éliminatoires au deuxième tour. La saison dernière, l’Utah a perdu contre les Mavericks de Dallas au premier tour, puis l’entraîneur Quin Snyder a démissionné après huit ans avec l’équipe.

« Je pense fermement qu’ils ont besoin d’une nouvelle voix pour continuer à évoluer », a déclaré Snyder dans un communiqué publié par l’équipe à l’époque. « C’est ça. Aucune différence philosophique, aucune autre raison.

Le Jazz a embauché Will Hardy, un ancien assistant des Boston Celtics, qui à 34 ans est l’un des plus jeunes entraîneurs de la ligue. Ensuite, ils se sont mis au travail pour démanteler leur liste.

En juillet, ils ont échangé Gobert, trois fois joueur défensif de l’année, au Minnesota contre quatre choix de première ronde, un échange de choix et cinq joueurs: Beasley, Patrick Beverley, Jarred Vanderbilt, Leandro Bolmaro et le centre recrue Walker Kessler, par ses droits de traite.

Puis ils ont échangé Beverley aux Lakers contre Talen Horton-Tucker et Stanley Johnson.

En septembre, ils ont échangé Mitchell à Cleveland contre trois choix de première ronde, le droit d’échanger deux autres choix de première ronde et trois joueurs : Lauri Markkanen, Collin Sexton et Ochai Agbaji.

Quelques semaines plus tard, Utah a échangé le talentueux attaquant Bojan Bogdanovic aux Pistons contre de l’argent, Olynyk et Saben Lee, qu’ils ont ensuite libérés.

Olynyk, Vanderbilt et Markkanen se sont glissés dans la formation de départ. L’Utah a également lancé les gardes de retour Mike Conley et Jordan Clarkson, qui ont remporté le prix du sixième homme de l’année 2020-21.

C’étaient des joueurs établis de la NBA avec une expérience de départ, mais peu de spectateurs pensaient qu’ils pouvaient réellement concourir – ou que le front office le voudrait.

ESPN a classé l’Utah 25e dans un classement de pré-saison des 30 équipes de la NBA. Selon Basketball Reference, le Jazz était à égalité avec les Pistons, Thunder, Magic, Pacers, Kings, Spurs et Rockets – qui ont tous raté les séries éliminatoires la saison dernière – pour les pires chances de remporter un championnat cette saison.

Leur over/under pour les victoires a été fixé à 23,5. L’Utah est déjà à plus de la moitié du chemin à peine au quart de la saison.

Le Jazz a surpris les observateurs de la ligue avec une victoire de 123-102 lors de leur match d’ouverture contre les Denver Nuggets, une équipe dirigée par Nikola Jokic, qui a été nommé le joueur le plus utile de la ligue au cours des deux dernières saisons.

« Chaque match, les gens sont surpris que nous gagnions », a déclaré Markkanen. «Nous avons un excellent personnel d’entraîneurs, nous avons de grands joueurs dans cette équipe, nous pouvons donc battre n’importe qui lorsque nous jouons notre meilleur basket. Nous essayons d’avoir cette mentalité d’outsider dans les matchs.

« Les gens n’attendent vraiment pas grand-chose de nous. Utilisez cela pour nous alimenter – pas que vous en ayez vraiment besoin; nous allons évidemment là-bas et concourons tous les soirs. Juste si jamais nous avons besoin d’une motivation supplémentaire, je suppose.

Le Jazz a obtenu des contributions importantes de plusieurs joueurs, mais Markkanen, 25 ans, a connu une sorte de renaissance personnelle avec Utah, sa troisième équipe.

Il affiche une moyenne de 22,4 points, 0,9 blocs et 2,4 passes décisives par match, tous meilleurs que ses sommets en carrière. Ses 8,5 rebonds par match cette saison sont ses meilleurs depuis sa deuxième saison NBA quand il en avait en moyenne neuf par match avec Chicago. Cela faisait 15 ans qu’un joueur de Jazz n’avait pas récolté au moins 70 points, 25 rebonds et 10 passes lors des trois premiers matchs de la saison, jusqu’à ce que Markkanen le fasse avec 72 points, 29 rebonds et 11 passes lors de ses trois premiers matchs.

Hardy a aidé le Jazz, qui avait 15 nouveaux joueurs au camp d’entraînement, à gélifier rapidement.

« Un jeune entraîneur qui vient vous demander cet effort, mais en même temps il dit : ‘Allez vous amuser. Soistoimême. Jouons », a déclaré Conley, 35 ans, aux journalistes ce mois-ci. Il a ajouté: « Nous avons une grande joie pour le jeu en ce moment, et c’est très amusant d’être là. »

Ils ont battu des équipes en difficulté et en plein essor. Ils ont remporté des matchs dans lesquels ils ont eu des avances précoces, et ils ont gagné grâce à des efforts de retour. Une récente séquence de trois défaites consécutives a fait allusion à leurs défauts, mais ils l’ont suivie en battant les Phoenix Suns et les Portland Trail Blazers, des équipes qui ont bien joué cette saison.

« Gagner est amusant », a déclaré Olynyk. « Gagner est très amusant. »


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