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Les vrais exécutants du titre IX : Parents en colère


Il y a dix ans, le fils de Ginger Folger, John, jouait au football au lycée à Gainesville, en Géorgie, leur ville natale, à environ 80 km au nord-ouest d’Atlanta.

« Les ressources financières de l’équipe de football étaient incroyables », a déclaré Folger, qui s’est émerveillé des installations, de l’équipement, des vêtements et des services d’entraînement de niveau collégial.

Plusieurs années plus tard, la fille de Folger, Isabella, a rejoint l’équipe de softball de Gainesville High School. Folger a été abasourdie lorsqu’elle s’est rendue au premier entraînement de l’équipe.

« Notre terrain de softball était horrible ; une fille s’est cassé la cheville en entrant dans l’un des nombreux trous du champ extérieur », a-t-elle déclaré. « Nous n’avions pas de barrières de protection devant les pirogues, les lignes de faute étaient emportées et l’herbe était inexistante à certains endroits. Pendant ce temps, le terrain de baseball des garçons avait une belle tribune de presse, des pirogues fantastiques et une machine à lancer de 10 000 $.

Folger s’est plainte auprès des responsables du district scolaire de Gainesville, mais lorsque des améliorations n’ont pas été apportées, elle a fait quelque chose que de nombreux parents lésés à travers les États-Unis font depuis plus de 20 ans. Stimulée par la protection offerte par la législation de 1972 connue sous le nom de Titre IX, elle a intenté une action en justice fédérale accusant le district scolaire de discriminer les filles qui jouaient au softball au lycée.

Le procès s’est terminé par une résolution commune: le district scolaire de Gainesville a réglé en dépensant environ 750 000 $ pour moderniser l’installation de softball, tout en payant les frais d’avocat de Folger, selon une porte-parole du district.

« Nous avons une nouvelle salle de presse, un stand de concession, des pirogues, une surface de jeu entièrement rénovée, un nouvel éclairage, de nouveaux gradins, un nouveau tableau de bord, un nouveau filet autour de l’installation – essentiellement un tout nouveau stade », a déclaré Folger à propos du règlement de 2017. « Et nous avons obtenu la garantie qu’à l’avenir, toute amélioration des installations sur le terrain de baseball se refléterait sur le terrain de softball. »

De nombreuses discussions sur les effets du titre IX, signé le 23 juin 1972 par le président Richard M. Nixon, se sont concentrées sur les inégalités dans les collèges et les universités. Mais l’impact de la loi sur 50 ans s’étend encore plus largement sur des milliers de lycées et collèges, exigeant des opportunités de base pour des millions de jeunes athlètes féminines. Pourtant, dans les écoles locales, l’application du titre IX s’est notamment traduite par des poursuites judiciaires – ou la menace d’une telle poursuite – menées par les familles des élèves.

Cela a fait plus que nourrir le pipeline sportif des collèges et universités. Ceux qui sont dans les tranchées de la lutte pour la conformité au titre IX disent que cela a été stimulant et a créé des défenseurs du sport féminin sur la base de leur expérience personnelle.

Comme l’a dit Sam Schiller, dont le cabinet à avocat unique du Tennessee a intenté des poursuites au titre IX contre des districts scolaires dans plus de 30 États et n’a jamais perdu une affaire, a déclaré: «Nous en sommes maintenant au point où les femmes qui étaient des athlètes du secondaire élèvent des familles, et ils savent parfaitement que leurs filles sont censées avoir ce que les hommes ont toujours eu. C’est le titre IX 2.0.

Folger a ajouté: «Je n’ai jamais été une féministe qui brûle des soutiens-gorge. Mais j’ai pu montrer à ma fille qu’elle peut se défendre et ne pas être traitée comme une personne inférieure ou non égale.

Il est difficile de suivre le nombre de poursuites fédérales liées exclusivement à la discrimination sexuelle dans le sport scolaire – par opposition aux différends du titre IX impliquant une discrimination dans les opportunités d’éducation ou le harcèlement sexuel. Mais les poursuites ne sont pas le seul moyen de mesurer à quel point les parents sont devenus proactifs dans l’utilisation du titre IX pour préserver les droits sportifs de leurs enfants.

Au ministère fédéral de l’Éducation, l’agence chargée de l’application du titre IX, le nombre de plaintes concernant la discrimination sexuelle dans l’athlétisme de la maternelle à la 12e année a dépassé de 40 à 1 celles impliquant des collèges depuis janvier 2021, selon un porte-parole du ministère de l’Éducation. La grande majorité des plus de 4 000 plaintes au cours de cette période ont été déposées par des individus plutôt que par des groupes.

La pression pour un accès égal aux sports pour les garçons et les filles dans les lycées intervient alors que la participation globale des filles a explosé depuis l’entrée en vigueur de la loi. En 1971, il y avait 294 015 filles pratiquant des sports au lycée dans tout le pays, ce qui représentait 7% de tous les athlètes du secondaire, selon la Fédération nationale des associations de lycées d’État. En 2018-19, la dernière saison complète où la fédération a pu enquêter sur les écoles en raison de la pandémie de coronavirus, il y avait plus de 3,4 millions de filles participant à des sports, 43 % de tous les athlètes du secondaire.

Cependant, plusieurs obstacles empêchent les écoles de se conformer à la loi.

L’une est de savoir qu’elle existe. Une enquête menée en mars par Ipsos et l’Université du Maryland auprès de plus de 1 000 parents et de plus de 500 enfants âgés de 12 à 17 ans a révélé que plus de la moitié des parents et près des trois quarts des enfants n’avaient pas entendu parler du titre IX.

Un autre obstacle majeur est la désinformation. Dans de nombreuses écoles secondaires, par exemple, la qualité des installations, les opportunités de formation et même les salaires des entraîneurs sont renforcés par des clubs de rappel spécifiques au sport financés par les parents des athlètes et des sponsors locaux, qui collectent souvent des dizaines de milliers de dollars pour soutenir un seul sport. Le plus souvent, ce genre d’argent est utilisé pour élever le football, le basketball masculin et le baseball.

Si ce financement entraîne une disparité entre ce qui est dépensé pour des sports similaires chez les garçons et les filles, les dirigeants des clubs de rappel soutiennent généralement qu’ils sont une entité privée en dehors de la compétence des responsables du district scolaire – et donc pas obligés de se conformer au titre IX.

La loi, cependant, tient les districts scolaires responsables de l’argent et des autres ressources acheminées vers chaque équipe, quelles que soient les sources. Les dirigeants de district sont tenus de veiller à ce que l’expérience sportive reste équitable pour les filles et les garçons, même avec un financement indépendant. Et cette expérience va au-delà des terrains et des installations, englobant des détails tels que le personnel, les horaires des matchs et des entraînements et les modalités de transport.

En fin de compte, un grand pourcentage de lycées, peut-être même la majorité, restent non conformes aux réglementations du titre IX, selon les dirigeants de plusieurs associations de lycées d’État. Mais progressivement, des progrès ont été accomplis, et notamment, les affrontements au titre IX ont rarement conduit à l’élimination des équipes de garçons du secondaire pour aider à atteindre l’équité entre les sexes – une décision qui divise des dizaines de collèges depuis des décennies.

Schiller a traité son premier procès sportif au titre IX au milieu des années 1990, peu de temps après avoir obtenu son diplôme de la faculté de droit, alors que de tels cas étaient rares. La pratique de Schiller est désormais entièrement dédiée aux cas impliquant la discrimination sexuelle des athlètes du secondaire ou du collège.

Pas un seul de ses centaines d’affaires n’a été jugé, a déclaré Schiller à la voix douce. Et il pense qu’une nouvelle race de chefs de district scolaire est mieux informée sur les droits protégés par le titre IX. Il a dit que pour un cas récent, il a visité les installations d’une école pour les équipes de garçons et de filles avec un surintendant nouvellement embauché, une femme qui avait été une athlète au lycée.

Après la visite, Schiller a déclaré que le surintendant lui avait dit: « Je sais ce que c’est censé être, et nous allons faire cet équivalent. »

Schiller a ajouté: « Pour une raison quelconque, il faut un tribunal fédéral pour attirer leur attention et leur faire comprendre qu’ils doivent le faire. »

Schiller avertit également les familles de s’attendre à un refoulement, voire à de l’hostilité, dans la communauté lorsqu’elles intentent des poursuites contre les districts scolaires.

« Une fois que la nouvelle de mon procès est sortie, les gens ont commencé à m’appeler le fauteur de troubles – ils pensaient que je détruisais l’athlétisme de Gainesville », a déclaré Folger. « Il y a probablement des gens qui grognent encore contre moi derrière mon dos. »

Jennifer Sedlacek, qui vit à Bennington, dans le Neb., a ressenti une réaction similaire lorsqu’elle et deux autres familles de sa communauté ont intenté une action en justice fédérale contre leur district scolaire pour discrimination à l’encontre des équipes de leurs filles.

« Lorsque la nouvelle du costume est sortie, cela a secoué notre petite ville », a déclaré Sedlacek, dont la fille, Taylor, jouait au softball et au basket-ball. « Cela a divisé la ville parce que les gens pensaient que cela allait avoir un impact sur le sport des garçons, ce qui n’est pas vrai. Les gens te lançaient ce regard et ils ne te parleraient plus vraiment.

Folger a déclaré que la stigmatisation d’être la personne d’une communauté qui a poursuivi le district scolaire pour des écarts entre les sports des garçons et des filles a probablement empêché des milliers de parents à travers le pays d’intenter une action en justice au titre IX. Dans son cas, elle n’a pas pu convaincre une autre famille Gainesville d’un joueur de softball de se joindre à sa poursuite en tant que co-plaignante.

« Ils craignaient que leur mari ait des problèmes au travail à cause du costume ou ils craignaient que les gens ne soient en colère contre eux », a déclaré Folger. « Cela m’a frustrée parce que je pensais : et votre fille ? Qu’est-ce que tu lui apprends ? Vous vous inquiétez de ce que quelqu’un va vous dire et vous apprenez à votre fille à être douce et douce ? C’est le mauvais message.

Sedlacek avait des co-demandeurs. Ils ont rallié les parents de divers sports féminins à leur école secondaire pour souligner les nombreuses divergences entre la façon dont les équipes de garçons et de filles étaient traitées. Ils ont critiqué l’inégalité d’accès aux salles d’haltérophilie, le manque d’entraîneurs sportifs et l’utilisation de toilettes portables sans eau courante sur le terrain de softball, un sujet particulièrement douloureux pour les athlètes et leurs parents.

Les parents ont également lancé un site Web à l’appui du procès et organisé une campagne de vente de t-shirts qu’ils avaient fabriqués et qui étaient en relief avec les chiffres romains IX. Les athlètes des équipes féminines ont porté les T-shirts à l’école et à une réunion du conseil municipal. L’affaire a attiré l’attention dans les nouvelles locales.

« Lorsque vous êtes dans un procès, vous ne pouvez pas vraiment dire quoi que ce soit, mais les filles étaient là-bas en train de se faire entendre et d’essayer d’éduquer les gens », a déclaré Jennifer Sedlacek. « Ça n’a pas toujours été facile pour eux parce que quand tu es athlète, la plupart de tes amis sont des garçons sportifs et puis l’administration est en colère contre toi aussi. Mais j’étais vraiment fier qu’ils aient persévéré.

Le procès contre les écoles de Bennington a été déposé en février 2021 et réglé six mois plus tard. Des améliorations au terrain de softball des filles ont été rapidement apportées. Les uniformes des équipes féminines de basket-ball et de softball ont été améliorés, tout comme d’autres équipements pour plusieurs équipes féminines. De nouvelles toilettes ont été ajoutées au terrain de softball.

«Cette construction a démarré très rapidement et le terrain a été entièrement refait; ça a l’air incroyable », a déclaré Jennifer Sedlacek.

Taylor Sedlacek, qui jouera au softball à Wichita State la saison prochaine, a assisté l’année dernière aux Women’s College World Series, la dernière partie du tournoi de softball de la Division I de la NCAA, à Oklahoma City avec sa mère. Les parents de 14 joueurs du tournoi avaient été clients de Schiller et de son ancien partenaire, Ray Yasser, qui est à la retraite.

« Je pensais que c’était une déclaration fière – de savoir que 14 de ces filles avaient le titre IX au travail pour elles », a déclaré Jennifer Sedlacek. « C’est peut-être ainsi que ces filles ont eu l’opportunité d’aller aussi loin dans leur carrière. Il a fallu que quelqu’un les défende. »


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