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L’image des séries éliminatoires de la NFL n’est pas aussi trouble que les records le semblent


Il ne reste plus que cinq prétendants sérieux au Super Bowl cette saison – six si vous comptez les Vikings du Minnesota, même si vous ne devriez vraiment pas.

Les Bills de Buffalo (9-3), les Bengals de Cincinnati (8-4), les Cowboys de Dallas (9-3), les Eagles de Philadelphie (11-1) et Kansas City (9-3) sont les meilleures équipes de la NFL à tous égards. Tous les cinq sont solides à spectaculaires à la fois en attaque et en défense, et, surtout, tous sont en assez bonne santé pour bien jouer sur la durée.

Au-delà des Fab Five, cependant, le champ des séries éliminatoires est surpeuplé de candidats battus ou sous-qualifiés. Et les Vikings.

Les 49ers de San Francisco (8-4) se classeraient parmi les prétendants sérieux si Jimmy Garoppolo ne s’était pas cassé le pied la semaine dernière, une blessure qui a mis fin à sa saison régulière. Avec une défense qui permet un minimum de 283,9 verges par match et une attaque construite autour de la précipitation et du micro-passage, les 49ers fonctionnent sur le pilote automatique du quart-arrière. Malheureusement, à moins que Garoppolo ne puisse revenir en séries éliminatoires, le remplaçant recrue Brock Purdy – le troisième partant de l’équipe cette saison – sera chargé de débarquer l’équipe pendant un orage.

Purdy a poussé juste assez de boutons pour que les 49ers battent les Dolphins (8-4) la semaine dernière, révélant l’attaque de Miami en tant que voiture de sport réglée avec précision capable de dépasser 200 miles par heure et de s’enflammer si une poussière passe sous le capot .

Les Ravens de Baltimore (8-4) figuraient également sur la liste restreinte des parieurs pour le Super Bowl avant la blessure au genou de Lamar Jackson lors de la semaine 13. Jackson ne devrait manquer que quelques semaines, mais les Ravens sont également des artistes du désastre défiant les probabilités qui ont perdu trois matchs cette saison au cours desquels ils sont entrés dans le quatrième quart-temps avec deux scores d’avance. Si les Ravens doivent convertir un quart de pouce pour éviter le rallye de fin de partie d’un adversaire lors des séries éliminatoires, leur groupe sera probablement frappé par la foudre.

Les Seahawks de Seattle (7-5) ont été une agréable surprise mais n’ont pas le talent nécessaire pour survivre au gantlet des séries éliminatoires. Les Seahawks seront contraints de se contenter du trophée « We Won the Russell Wilson Trade », qui est accompagné d’un choix de premier tour en 2023 : pas un mauvais prix de consolation.

L’AFC South est comme l’une de ces conférences de basket-ball universitaires pleines de minuscules écoles de divinité, et les Titans du Tennessee (7-5) sont ses champions éternels qui gagnent une offre de tournoi automatique uniquement pour se faire écraser par Duke. Les Eagles ont battu les Titans, 35-10, la semaine dernière, soulignant la différence entre les vrais prétendants et les équipes construites pour vaincre les Texans de Houston.

La NFC Sud regorge d’équipes mal gérées et paralysées financièrement, permettant aux Buccaneers de Tampa Bay (6-6) de rester au sommet du classement avec une défense serrée et des scintillements résiduels de la sorcellerie de Tom Brady. Les Buccaneers décrocheront la division à moins que les Falcons d’Atlanta (5-8) ne profitent d’une poussée. En d’autres termes, les Buccaneers ont décroché la division.

Les Patriots de la Nouvelle-Angleterre (6-6) restent dans le tableau des séries éliminatoires par tradition, malgré une attaque tirée de l’édition 1968 de « Junior Varsity Strategies for Sluggish Lads ». De nombreux adversaires se rendent encore à vue aux Patriots en raison de 20 ans de conditionnement pavlovien, c’est tout ce qu’il faut dire des Jets (7-5).

Les Chargers de Los Angeles (6-6), après une défaite contre les Raiders de Las Vegas, sont meilleurs pour produire des faits saillants de la vidéo virale de Justin Herbert que des victoires.

La poursuite des séries éliminatoires est devenue si morne que lorsque les Giants (7-4-1) et les Washington Commanders (7-5-1) se sont affrontés dans ce qui équivalait à un duel gagnant-gagnant pour une place de joker, aucune équipe a gagné. Rien ne signale une indignité mutuelle comme une égalité 20-20.

Enfin, il y a les déroutants Vikings (10-2), qui peuvent décrocher la NFC North avec une victoire sur les Lions de Detroit dimanche. L’offensive des Vikings se classe au 19e rang de la NFL en verges par match (335,8), et la défense abandonne le deuxième plus grand nombre de verges par match de la ligue (398,7) – pas exactement le profil statistique d’un favori du Super Bowl. Les Vikings sont les anti-Corbeaux, gagnant souvent sur des échappés de dernière seconde, plusieurs positions sur la ligne de but, des relectures fortuites ou des pluies de météores.

Les Cowboys et les Eagles ont battu les Vikings par un score combiné de 64-10 lors de leurs rencontres, illustrant jusqu’où la bonne fortune des Vikings devrait mener l’équipe en séries éliminatoires.

Avec cinq puissances légitimes qui se disputent 14 places en séries éliminatoires, la NFL aura du mal à fabriquer du drame sur le reste du calendrier de la saison régulière. En dehors d’une poignée de matchs de chapiteau, les matchs convaincants sont rares, tandis que les éruptions probables et les concours tout sauf dénués de sens seront abondants.

Un laissez-passer au premier tour dans le NFC pourrait être en jeu lorsque les Eagles rendront visite aux Cowboys la veille de Noël. Les Bengals accueillent les Bills et les Ravens au cours des semaines 17 et 18, des affrontements qui finaliseront le classement de l’AFC.

Sinon, le bouillon de fin de saison est plutôt fluide :

Les Chargers accueillent les Dolphins dimanche soir dans un match plus susceptible de générer des arguments de talk-show ennuyeux entre Justin Herbert et Tua Tagovailoa que la clarté des séries éliminatoires.

Les géants et les commandants s’affrontent à nouveau au cours de la semaine 15. Alors que la plupart des jeux avec des implications pour les séries éliminatoires sont « flexibles » dans les fenêtres de télévision aux heures de grande écoute, les réseaux peuvent flexer ce match revanche à mercredi à 4 heures du matin, devançant le rapport sur le soja.

Les Seahawks accueillent les 49ers jeudi soir de la semaine 15: comme tous les experts l’ont prédit lors de la pré-saison, la NFC West se résumera à un duel entre Brock Purdy et Geno Smith.

Il existe également de nombreux matchs impliquant des équipes encore en vie, du moins mathématiquement, notamment les Lions, les Packers de Green Bay, les Raiders de Las Vegas et les Steelers de Pittsburgh. Les Colts d’Indianapolis (4-8-1) ont licencié leur entraîneur-chef il y a un mois et perdu, 54-19, contre les Cowboys dimanche soir, mais le Times’s Playoff Predictor donne à l’équipe 1 à 2 % de chances d’atteindre les séries éliminatoires. Leur rencontre de la semaine 15 avec les Vikings, déséquilibrée et ennuyeuse sur le papier, pourrait bien avoir des « implications en séries éliminatoires » pour les deux équipes.

La NFL a étendu les séries éliminatoires à 14 équipes en 2020 précisément pour que les fans des équipes à quatre victoires puissent rêver de places de joker à la mi-décembre et que les liens Giants-Commanders soient conséquents. Les cinq meilleurs prétendants sont tellement plus forts (et en meilleure santé) que le peloton cette année que les cinq dernières semaines de la saison semblent superficielles.

Pourrions-nous, s’il vous plaît, passer directement aux matchs de championnat de la conférence Eagles-Cowboys et Bengals-or-Bills-or-Kansas City?

Non, ce ne serait pas juste pour les 49ers toujours déterminés, les Ravens mordus de serpent, les Seahawks surprenants, les Dolphins divertissants, les Buccaneers dirigés par Brady, les Jets et Giants avides d’affirmation ou tout autre espoir des séries éliminatoires.

Quant aux Vikings, ils devraient profiter de chaque instant de cette saison régulière enchantée tant qu’elle dure.


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