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LIV Golf pourrait avoir besoin d’un mulligan à Capitol Hill


« C’était essentiellement de la propagande. Ils ne font que pousser leur accord, et je m’en fiche », a déclaré le représentant Tim Burchett (R-Tenn.), Qui a quitté la salle tôt lorsque Norman a rencontré le comité d’étude républicain, le plus grand caucus du GOP de la Chambre. « Honnêtement, cela ne devrait pas prendre notre temps. Il s’agit d’une organisation conservatrice, et nous devrions nous occuper de ce avec quoi nous devons nous occuper dans notre pays, sans nous soucier d’un groupe de Saoudiens, un groupe de pétroliers milliardaires. Alors je suis sorti.

L’incursion du gouvernement saoudien dans le monde du golf a alimenté la controverse non seulement pour son impact sur le PGA Tour de longue date, mais aussi parce qu’il a suscité des allégations de « sportswashing » – la pratique consistant à utiliser des sports professionnels pour réparer sa réputation. Même avant le début officiel de la série LIV de cette année, les législateurs des deux partis la critiquaient comme un effort des dirigeants radicaux d’Arabie saoudite pour blanchir le bilan épouvantable de leur pays en matière de droits de l’homme.

Une cohorte de familles qui ont perdu des êtres chers le 11 septembre 2001 a publiquement exhorté Trump à ne pas organiser de tournois LIV dans ses country clubs. Ils ont également fait appel directement aux golfeurs eux-mêmes, leur demandant de ne pas rejoindre LIV.

S’adressant aux journalistes après la réunion du GOP, Norman a indiqué que les commentaires qu’il avait reçus à huis clos étaient tous positifs. Jonathan Grella, porte-parole de LIV, a rejeté les critiques et a déclaré que « le message de Norman sur les avantages de la concurrence a été très bien accueilli, même si quelques membres du Congrès disent le contraire ».

Ce n’est pas tout à fait exact.

« Ne venez pas ici et agissez comme si vous faisiez quelque chose de bien alors que vous soutenez un milliard de dollars d’argent saoudien », a déploré le représentant Chip Roy (R-Texas), qui a été franc à propos de LIV. « Vous vous êtes enrichi sur le dos du [PGA] Tour. Vous êtes devenu riche en utilisant le Tour pour le faire.

Les législateurs ont également profité de la réunion pour faire pression pour que LIV et ses bienfaiteurs s’enregistrent en tant qu’agents étrangers, soulignant l’insistance de Trump sur le fait que l’entreprise elle-même est une bonne communication pour le royaume saoudien. Plusieurs participants ont déclaré à POLITICO que Norman n’avait pas tenté d’expliquer ou de défendre les actions des Saoudiens. Roy, un conservateur fidèle, a même critiqué l’implication de Trump, qui comprend l’organisation de tournois LIV dans plusieurs de ses cours.

« L’ancien président parle d’un milliard de dollars de relations publiques pour l’Arabie saoudite. Mais c’est en quelque sorte ignorer les familles du 11 septembre qui se rassemblent à l’extérieur de Bedminster en disant, hé, nous sommes dans l’ombre de l’ancien World Trade Center, et ici nous faisons la promotion du royaume d’Arabie saoudite sur un terrain de golf ici à New Jersey. Je pense que c’est faux », a déclaré Roy, faisant référence au complexe de golf de Trump à Bedminster, NJ, qui a accueilli un événement LIV fin juillet.

Norman a tenté de répondre à ces préoccupations, avec peu de succès. Plus tôt cette année, il a admis que les golfeurs étaient motivés par l’argent supplémentaire pour rejoindre LIV, et a ensuite fait l’objet de critiques lorsqu’il a décrit le meurtre du journaliste Jamal Khashoggi comme une simple « erreur ». (Les agences de renseignement américaines ont conclu que le prince héritier saoudien Mohammed ben Salmane avait ordonné le meurtre brutal et le démembrement de Khashoggi en 2018.)

Interrogé sur l’enregistrement des agents étrangers, Norman a déclaré aux journalistes: « Nous sommes une opération commerciale, nous sommes donc ici uniquement pour développer le jeu de golf. » Il a décrit LIV comme « une force du bien pour le jeu de golf » et a nié que l’un de ses échanges avec les législateurs ait été houleux.

« Nous donnons aux joueurs une autre plate-forme en tant qu’entrepreneurs indépendants pour jouer », a déclaré Norman. « C’est formidable d’avoir un débat ouvert. »

Roy et Norman ont eu une conversation cordiale après la rencontre, selon une personne familière avec l’échange qui a parlé sous couvert d’anonymat. Roy a dit qu’il s’agissait d’une divergence d’opinions et Norman a proposé de le rencontrer en tête-à-tête, a ajouté la personne.

Certains législateurs ont quitté la réunion du comité d’étude républicain avec un esprit ouvert. Le représentant Ralph Norman (RS.C.), qui n’a aucun lien avec le PDG de LIV, a déclaré que le gouvernement devrait rester en dehors du différend entre la PGA et LIV.

« Ma question était, qu’est-ce qui ne va pas avec la concurrence? » dit le Caroline du Sud. « La concurrence vient d’Arabie saoudite – maintenant, est-ce que l’Arabie saoudite est un partenaire avec lequel vous voulez être impliqué ? Vous avez aussi ce côté-là. … Législativement, nous ne pouvons pas résoudre le problème.

En plus de sa rencontre avec le Comité d’étude républicain, Norman a rencontré plus tôt mercredi le House Majority Whip Jim Clyburn (DS.C.), selon une personne familière avec la réunion. Il a également rencontré la représentante Nancy Mace (RS.C.), qui dirige le caucus du golf du Congrès, et le sénateur Joe Manchin (DW.Va.). Norman a récemment visité le complexe The Greenbrier dans l’État d’origine de Manchin et le considère comme un hôte potentiel de LIV pour l’année prochaine.

Et mardi soir, le représentant Mike Carey (R-Ohio) a accueilli Norman pour un dîner au ritzy Capital Grille près du Capitole.

Le porte-parole de LIV, Grella, a déclaré que l’objectif des réunions de Norman à Capitol Hill était « d’éduquer les membres sur le modèle commercial de LIV et de contrer le [PGA] Les efforts anticoncurrentiels de Tour »– un axe majeur dans la bataille en cours entre les deux organisations. Le ministère de la Justice aurait commencé à enquêter sur le PGA Tour pour violation des lois antitrust, et certains législateurs ont mis en doute une telle enquête.

Mais pour la plupart des législateurs, les droits de l’homme sont la principale préoccupation. Après le meurtre de Khashoggi, les dirigeants saoudiens sont tombés en disgrâce auprès des membres du Congrès des deux partis, alors même que l’administration Trump cherchait à approfondir les liens de sécurité avec le royaume et à travailler avec lui pour contrer l’Iran.

« Si nous arrivons au point où nous disons que l’argent compte, le dollar est le moteur de tout – je ne pense pas que ce soit la raison d’être de ce pays », a déclaré le sénateur Ron Wyden (D-Ore.), Qui a décrit LIV comme un effort de lavage sportif. « Nous avons toujours dit que nous allions parler des droits de l’homme. »

Jordain Carney, Daniel Lippman et Hailey Fuchs ont contribué à ce rapport.


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