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Messi et l’Argentine avancent alors que le Mexique est éliminé


DOHA, Qatar – C’était une scène étrange et sans précédent.

Après une victoire 2-0 sur la Pologne au stade 974 de Doha mercredi, l’Argentine et sa meilleure star, Lionel Messi, ont célébré leur victoire dans le groupe C et se sont qualifiées pour la phase à élimination directe. Mais la Pologne s’exaltait aussi après sa défaite. Beaucoup de ses joueurs se sont blottis sur le terrain autour d’un téléphone portable, puis ont applaudi et se sont également embrassés, une réaction étrange après une défaite.

À 30 minutes de route du stade Lusail, dans l’autre match du groupe C de la soirée, le Mexique menait l’Arabie saoudite, 2-0, avec encore quelques minutes à jouer en prolongation. Si ce score tenait, le Mexique finirait avec 4 points, comme la Pologne. Mais la séquence de progression du Mexique vers la phase à élimination directe en sept Coupes du monde consécutives se terminerait par la perte du sixième – oui, le sixième – bris d’égalité entre lui et la Pologne : le nombre de cartons jaunes et rouges de chaque équipe.

Mais lorsque Salem al-Dawsari a marqué à la cinquième minute du temps additionnel – et à trois minutes de la fin du match – la différence de cartons jaunes entre le Mexique et la Pologne est devenue sans objet. Soudain, le Mexique avait un différentiel de buts pire que la Pologne et perdait donc le premier bris d’égalité. En regardant à l’écran, les joueurs polonais se sont réjouis. Puis quelques instants plus tard, après le coup de sifflet final de la victoire 2-1 du Mexique, ils ont célébré le premier déplacement de leur pays en phase à élimination directe depuis 1986.

« Parfois, les défaites sont douces-amères, ou douces et amères », a déclaré l’entraîneur de la Pologne Czeslaw Michniewicz par l’intermédiaire d’un interprète. « Mais nous avons traversé, après de nombreuses années. »

Le drame de la phase à élimination directe attend – il commence samedi – mais mercredi a fourni un teaser rempli de tension. En début de journée, la mission était claire pour l’Argentine et la Pologne : gagner et progresser. Mais les deux équipes connaissaient – tout comme le Mexique – les scénarios dans lesquels le Mexique pourrait rattraper l’une des autres équipes du classement. Si l’Argentine battait la Pologne, le Mexique devait gagner – et marquer beaucoup de buts.

L’Argentine a pris soin de son propre destin. Après avoir perdu contre l’Arabie saoudite lors de son premier match – l’un des plus gros bouleversements de l’histoire de la Coupe du monde – l’Argentine a rebondi et renversé le Mexique puis la Pologne.

Le gardien polonais, Wojciech Szczesny, a repoussé tir après tir en première mi-temps mercredi, mais l’Argentine a rapidement percé en seconde. À la 46e minute, le milieu de terrain Alexis Mac Allister a inscrit un centre de Nahuel Molina pour le premier but de l’Argentine. Et à la 67e minute, l’attaquant Julián Álvarez a tiré à travers une fenêtre de fermeture des défenseurs polonais pour le deuxième score de son équipe.

Mais à ce moment-là, le Mexique menait l’Arabie saoudite par 2-0, ce qui signifiait que toutes les équipes impliquées réajustaient rapidement les calculs dans leur tête. Michniewicz a déclaré que lui et ses entraîneurs avaient un accord dans lequel ils ne parleraient pas à leurs joueurs du match en cours entre le Mexique et l’Arabie saoudite « à moins que rien de mal ne se produise ». À un moment donné, a-t-il dit, il l’a dit au capitaine de la Pologne, Robert Lewandowski, et à quelques autres.

Sachant qu’ils avaient un avantage en cartons jaunes – et donc la possibilité d’avancer si les scores tenaient – ​​la Pologne a changé son approche. Il a joué de manière conservatrice, essayant d’éviter d’être trop agressif pour tirer plus de cartons jaunes à travers des fautes dures. Il a également essayé de marquer, mais cela s’est avéré difficile contre une équipe argentine qui se concentrait sur la préservation de la victoire.

À la 78e minute, Michniewicz a déclaré que son cœur s’était serré. Le milieu de terrain Grzegorz Krychowiak a reçu un carton jaune pour un tacle glissé difficile. La marge des cartons jaunes de la Pologne avait diminué, et elle en avait maintenant cinq au total contre sept pour le Mexique. Cinq minutes plus tard, Michniewicz a retiré Krychowiak du match et l’a remplacé par l’attaquant Krzysztof Piatek pour l’attaque.

« Nous voulions éviter les cartons jaunes et marquer », a déclaré Michniewicz. « C’est pourquoi nous avions un autre attaquant. Mais l’Argentine ne nous a pas permis. »

À la 86e minute, l’attaquant argentin Lautaro Martínez a raté de justesse un tir qui aurait modifié le classement du groupe et envoyé le Mexique en huitièmes de finale et la Pologne à domicile. Et à la troisième minute du temps additionnel, le défenseur Jakub Kiwior a sauvé la Pologne en coupant de la tête un coup de pied de Nicolás Tagliafico qui aurait également renvoyé le Mexique au tour suivant.

Après le coup de sifflet final, des joueurs de Pologne et d’Argentine, dont Messi et Lewandowski, se sont serré la main et se sont étreints. Bien que Messi ait eu un penalty sauvé par Szczesny à la 39e minute, ses plus jeunes coéquipiers ont aidé à porter la charge.

« Nous avons un groupe spectaculaire et des gens qui livrent », a déclaré Messi par la suite en espagnol. « Parce que c’est un tournoi si court et tant de matchs d’affilée que c’est bien que nous ayons tout le monde. »

Mais après les habituelles plaisanteries d’après-match, les joueurs polonais se sont attardés sur le terrain. Le fait qu’ils ne pouvaient pas marquer en retard contre l’Argentine ou qu’ils s’inquiétaient de leur total de cartons jaunes n’avait plus d’importance quand al-Dawsari a marqué pour l’Arabie saoudite contre le Mexique. Alors que la Pologne avance, les joueurs mexicains et son entraîneur attendaient des questions et des critiques à la maison pour ne pas avoir atteint la phase à élimination directe pour la première fois depuis 1978.

« J’assume la responsabilité de cet énorme échec », a déclaré l’entraîneur mexicain Gerardo Martino, ajoutant que son contrat a expiré après le coup de sifflet final.

Le milieu de terrain mexicain Luis Chávez, qui a marqué à la 52e minute, a ajouté : « Je suis vraiment triste parce que nous avons arrêté de faire beaucoup de choses depuis les deux premiers matches. Nous avons réagi un peu trop tard. Nous savions que nous avions encore des espoirs de qualification mais nous ne l’avons pas atteint.

La Pologne l’a fait, cependant, et fait maintenant face à une route difficile : elle affrontera la France, vainqueur du Groupe D et championne en titre de la Coupe du monde, dimanche. Et l’Argentine et Messi, dans ce qui est probablement sa dernière tentative pour remporter un titre qui lui a longtemps échappé, feront face à un chemin plus facile : ils affronteront samedi l’Australie, deuxième du Groupe D.

Alors que sa conférence de presse d’après-match approchait d’une heure du matin et qu’il continuait à poser des questions sur la progression de son équipe malgré son jeu médiocre, Michniewicz a cessé de parler et a baissé les yeux sur son téléphone portable. Ça bourdonnait.

« Il est vraiment tard et le Premier ministre appelle », a-t-il déclaré.


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