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Mikaela Shiffrin bat le record de victoires en Coupe du monde de Lindsey Vonn


Pour Mikaela Shiffrin, mardi était plus qu’une simple course de slalom géant. La victoire de Shiffrin à Kronplatz, en Italie, était le 83e triomphe de sa carrière en Coupe du monde, lui donnant le plus de victoires par une skieuse de l’histoire.

Lindsey Vonn, une autre star américaine et un modèle pour Shiffrin – même si Vonn s’est spécialisée dans les courses de vitesse et que Shiffrin est une spécialiste du slalom – avait été la précédente porte-étendard féminine du sport avec 82 victoires en Coupe du monde. Shiffrin n’a plus besoin que de quatre victoires pour battre le record d’Ingemar Stenmark de 86 victoires en Coupe du monde, le plus par un skieur ou une skieuse.

Pour Shiffrin, 27 ans, battre le record du slalom géant de mardi est le dernier exploit d’une carrière remarquable qui a commencé alors qu’elle était encore au début de son adolescence il y a plus de dix ans. Elle a fait irruption sur la scène en tant que prodige du ski, apparemment destinée à la grandeur, la fille de deux skieurs compétitifs qui ont commencé à perfectionner ses virages à l’âge de 8 ans sous les lumières des nuits glaciales du New Hampshire à Storrs Hill – dénivelé de 300 pieds. Une petite colline, oui, mais aussi une opportunité pour beaucoup de courses et de virages.

Personne n’est destiné à quoi que ce soit en ski alpin. Le sport a essentiellement un taux de blessures de 100% et presque tous les coureurs subissent à un moment donné un accident menaçant leur carrière. Shiffrin a miraculeusement réussi à éviter ce destin jusqu’à présent, rendant son chemin vers la course record de mardi d’autant plus rapide et encore plus approprié.

Elle a été la plus jeune skieuse américaine à franchir autant de jalons dans sa carrière avec un seul défaut majeur : son incapacité à remporter une médaille, ou même à terminer la plupart de ses courses, aux Jeux olympiques de Pékin. Elle a tout de même remporté le titre général de la Coupe du monde pour 2022 et a réussi à remporter une course de descente quelques semaines seulement après le gâchis de Pékin.

Sa mère et entraîneure, Eileen Shiffrin, a déclaré dans une interview ce mois-ci que la déception de Pékin avait ouvert la voie à une période de croissance personnelle l’été dernier qui porterait ses fruits pendant des années.

« Ce seront des leçons pour la vie », a-t-elle déclaré.

Le voyage a été un tourbillon et, de l’avis de tous, surtout celui de Shiffrin, il semble encore avoir un long chemin à parcourir. Elle a engagé un nouvel entraîneur et technicien avant cette saison, et qu’elle ait remporté 83 courses de ski de plus ou aucune, elle a essayé de trouver la paix dans le processus.

Après sa 80e victoire, Shiffrin a pris un rare moment pour réfléchir à l’ampleur de l’accomplissement, disant à sa mère que même si certaines personnes peuvent penser que gagner est facile, rien ne pourrait être plus éloigné de la vérité.

« Chacune de ces victoires a demandé tant d’efforts », a déclaré Eileen Shiffrin à sa fille. « Vous ne pouvez pas croire à quel point cela demande de l’effort. Je pourrais facilement ne pas gagner une autre course.

Cela semblait très improbable, Shiffrin avait déjà remporté 80 de ses 230 départs, un taux de victoire de 35% dans les cinq disciplines dans un sport où les meilleurs skieurs peuvent passer des années entre les victoires.

Les connaisseurs du ski américain ont commencé à entendre parler de Shiffrin avant qu’elle n’atteigne son adolescence, même si elle a couru beaucoup moins que la plupart des juniors. Elle a ébloui les entraîneurs de la Burke Mountain Academy dans le Vermont, l’une des principales usines de talents alpins du pays, mais elle a passé la plupart de ses samedis à s’entraîner plutôt que de voyager pendant des heures dans une voiture pour une course. Son père, Jeff, croyait que ces heures supplémentaires sur la neige avaient bien plus de valeur que de collectionner des rubans et des médailles dont personne ne se soucierait bientôt.

Au moment où elle a fait ses débuts en Coupe du monde à 15 ans en mars 2011, Shiffrin semblait posséder un équilibre surnaturel qui lui a permis de transformer une course de slalom de 60 virages en une sorte de danse sur une pente glacée. Les portes n’étaient pas autant des obstacles que des opportunités pour elle de gagner plus de vitesse.

Un mois plus tard, elle est devenue la plus jeune championne nationale américaine des Alpes.

C’était la rare occasion où Shiffrin manquait son échéance, mais c’était quand même assez impressionnant.

Shiffrin a remporté sa première victoire en Coupe du monde à Are, en Suède, en décembre 2012, une victoire par derrière contre Frida Hansdotter par 29 centièmes de seconde. Cette victoire fait d’elle la plus jeune vainqueur de la Coupe du monde féminine depuis Lara Gut de Suisse en 2008, et la deuxième plus jeune Américaine à remporter une course de Coupe du monde. Judy Nagel avait trois mois de moins que Shiffrin lorsqu’elle a remporté une course de slalom en 1969.

Les deux manches n’étaient pas parfaites, avait déclaré Shiffrin à l’époque. Une course de ski ne l’est jamais. Mais ils étaient tous les deux rapides, et c’était suffisant.

Lorsque ce premier championnat du monde est arrivé par un après-midi gris de février 2013, le visage de Shiffrin trahissait quelque chose de bien plus proche du soulagement et de l’épuisement que de la jubilation. Elle n’a pas sauté ou roulé dans la neige ni même levé ses skis en l’air en signe de triomphe. Elle ferma les yeux, étreignit une autre coureuse, commença à marcher un peu mais s’installa bientôt sur un genou et appuya sa tête contre ses skis.

« J’étais nerveuse jusqu’à ce que je sorte du départ », a-t-elle déclaré à la fin. « Mais quand j’ai pris le départ, je me sentais vivant et prêt à courir. »

C’était un premier indice que Shiffrin, champion du monde à 17 ans après avoir remporté une autre victoire par derrière, était coupé d’un tissu différent de celui de la plupart des skieurs. Shiffrin est le premier à admettre être un peu inquiet. Parfois, elle fait des recherches de mots et autres énigmes au sommet de la montagne avant les courses pour calmer ses nerfs. Et quand les victoires arrivent, elles servent plus de libération qu’autre chose, d’autant plus que le monde se demande si le prodige qui avait été surnommé la princesse du slalom pourrait continuer à gagner sous les lumières d’un championnat du monde.

Oui, elle le pouvait.

Quand ce fut terminé, les chiffres suggéraient qu’il n’avait pas été proche. Sous les projecteurs en Russie à Rosa Khutor, Shiffrin a devancé de plus d’une demi-seconde l’Autrichienne Marlies Schild pour remporter la médaille d’or olympique en slalom.

Mais il y a eu ce moment à mi-hauteur de la pente lors de la deuxième manche, le virage à gauche rapide et fou qui l’a envoyée dans les airs, l’atterrissage sur la moitié arrière de son ski droit alors qu’elle se dirigeait vers le virage suivant. Une fraction de seconde, elle se dirigeait vers le bas, et la suivante, elle s’était en quelque sorte rétablie, se stabilisant alors qu’elle franchissait la porte. Quelques portes plus tard, elle était de retour aux affaires, zigzaguant jusqu’à l’arrivée.

« J’ai fait cette récupération à l’entraînement une centaine de fois, sinon plus », a déclaré Shiffrin après la course. « Alors j’ai dit: » Vous savez quoi faire – rechargez le cours. «  »

Gagner un titre de slalom sur la neige à domicile peut être plus difficile qu’il n’y paraît.

Lorsque Shiffrin est entrée dans la cabane de départ à Beaver Creek pour les championnats du monde de 2015, cela faisait 18 ans qu’une femme n’avait pas remporté l’or en slalom lorsque son pays accueillait l’événement, la plus grande compétition de ski autre que les Jeux olympiques. Dans le cas de Shiffrin, elle concourait sur la route de chez elle dans les montagnes du Colorado. Vail-Beaver Creek est sa station balnéaire.

À seulement 19 ans, elle est arrivée dans la première crise de sa carrière, après avoir perdu trois courses de slalom plus tôt dans la saison et luttant parfois pour monter sur le podium. Mais elle a pris la tête lors de sa première manche, a fait une sieste sur la colline 30 minutes avant sa deuxième, et bien qu’elle ait commencé lentement, elle a martelé la dernière ligne droite pour remporter son deuxième championnat du monde.

La compétition de ski alpin aux Jeux olympiques de 2018 à Pyeongchang, en Corée du Sud, a été un peu chaotique dès le départ. Les températures glaciales et les vents violents ont bouleversé le calendrier, et lorsque les officiels ont finalement déterminé que la montagne était sûre pour la compétition, les courses de slalom géant et de slalom féminins ont été programmées pour des jours consécutifs.

Shiffrin est sorti en tirant dans le slalom géant, remportant la médaille d’or avec des courses rapides et techniquement solides, devenant ainsi le troisième Américain à remporter plusieurs médailles d’or olympiques alpines. Gagner une médaille d’or, cependant, peut faire une longue journée d’entretiens, de cérémonies et de célébrations. Au moment où Shiffrin s’est endormie, il était plus de 21 heures, et la compétition de slalom était prévue pour le lendemain matin.

Les nerfs l’ont fait vomir avant la course, et à la fin, elle était quatrième de son épreuve phare. Elle a qualifié le résultat de « très grosse déception », mais est revenue pour remporter la médaille d’argent dans l’épreuve combinée.

Elle ne savait pas quel genre de déception l’attendait lors de ses prochains Jeux Olympiques.

Shiffrin est arrivée à Pékin pour les Jeux olympiques de 2022, favorisée pour remporter plusieurs médailles dans une carrière qui avait produit deux médailles d’or et une d’argent, la prochaine étape dans sa quête pour devenir la skieuse la plus décorée à avoir jamais concouru sur la scène internationale. Au lieu de cela, son voyage est devenu un regard dans un abîme : deux DNF (n’ont pas terminé) en slalom géant et en slalom, suivis de neuvième et 18e places en super-G et en descente, puis un dernier DNF en combiné.

La mort avait de nombreuses causes possibles. Un cas de Covid-19 et 10 jours d’isolement plus tôt dans l’hiver, un mal de dos le mois de novembre précédent qui lui a coûté une pratique précieuse, voire la mort subite de son père, dans un accident au domicile familial du Colorado en 2020.

« En ce moment, je me sens juste comme une blague », a déclaré Shiffrin après la dernière chute.

Gagner le titre général quelques semaines plus tard a apporté un peu de baume, mais pas beaucoup plus.

Sa mère a décrit les Jeux olympiques de Pékin comme « dévastateurs et choquants », une expérience qui « la blessera à jamais », mais il y avait un côté positif.

« Si elle était repartie avec des médailles, elle n’aurait probablement pas recherché l’auto-amélioration qu’elle a faite au cours de l’été », a-t-elle déclaré.

À l’aube de la saison 2022-23, dépasser Vonn semblait être un étirement.

Shiffrin avait besoin de huit victoires pour égaliser et de neuf pour surpasser Vonn, qui avait pris sa retraite en 2019. Elle n’avait pas enregistré de victoires à deux chiffres en une seule saison en trois ans. Certes, Covid-19 avait annulé des courses et bousillé le calendrier pendant plusieurs années, mais le verrouillage de Shiffrin sur le sport n’était plus certain.

Paul Kristofic, l’entraîneur des femmes américaines au cours des huit dernières années, a déclaré que Shiffrin avait passé une bonne partie de la saison morte à tester de nouveaux équipements qui lui assureraient d’avoir le bon ski pour chaque type de pente et de neige. Il y avait peu de discussions sur le fait de gagner plus de courses que n’importe quelle autre skieuse.

« Nous ne parlons pas vraiment de ces records marquants », a déclaré Kristofic dans une interview. « Nous sommes vraiment concentrés de semaine en semaine et de lieu en lieu. Notre travail est dans l’instant.

Puis vint Levi, en Finlande, où la saison s’est ouverte en novembre. Shiffrin a remporté des courses de slalom consécutives, les 75e et 76e victoires de sa carrière. Le record de Vonn semblait soudainement beaucoup plus proche.

« J’essaie de relâcher la pression, mais elle est toujours là », a-t-elle déclaré. Plus tard, elle a ajouté: « Quand vous gagnez, cela ne fait que devenir plus difficile. »

La victoire n° 77 est survenue à Saint-Moritz le 18 décembre en super-G, l’épreuve de vitesse préférée de Shiffrin. Le Super-G est synonyme de fluidité et de virages longs mais précis. Lorsque Shiffrin trouve sa ligne, elle peut y rester aussi bien que n’importe qui. Il y a peu de choses sur une montagne de ski qu’elle aime plus, en particulier dans l’une des destinations annoncées du sport.

« Quand il y a du soleil, vous ne pouvez pas le battre ici », a-t-elle déclaré un jour où personne ne pouvait la battre.

Puis Shiffrin s’est sérieusement enflammé, remportant trois victoires consécutives à Semmering, en Autriche, deux en slalom géant et une en slalom pour atteindre 80 victoires.

« Eh bien, c’était une soirée assez folle », a-t-elle déclaré après la dernière des victoires. Elle avait partagé le podium pour la première fois avec sa coéquipière et amie de longue date Paula Moltzan, qui a terminé deuxième. Shiffrin a déclaré qu’ils ne pouvaient pas arrêter de rire en chantant l’hymne national lors de la cérémonie de la victoire.

Une victoire en slalom dans une Croatie chaude et boueuse en a fait cinq d’affilée.

« Je me suis tellement amusée, j’ai tellement bien skié, dit-elle. « En ce moment, j’ai l’impression de surfer sur une vague et je vais la surfer jusqu’à ce qu’elle soit terminée. »

Shiffrin a récupéré le n ° 82, égalant Vonn, dimanche dans un slalom géant à Kranjska Gora, en Slovénie.

« Sans voix!! » son petit ami, le champion de ski norvégien Aleksander Aamodt Kilde a écrit sur Twitter.

Et puis il ne restait plus qu’une chose à faire : gagner à nouveau.


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