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« Né pour la tempête »: comment Jalen Hurts a appris à être imperturbable


PHILADELPHIE – Le 8 janvier 2018, Nick Saban avait entraîné l’Alabama à quatre championnats nationaux, comprenant parfaitement que le football était un jeu impitoyable nécessitant des décisions sans remords. Ce soir-là, il allait faire l’un de ses plus intransigeants.

Une chance à un cinquième titre s’échappait à la mi-temps. Il a décidé de mettre au banc son quart-arrière vedette, Jalen Hurts, qui avait une fiche de 26-2 en tant que partant et avait mené le Crimson Tide à deux matchs de championnat national au cours de ses deux premières saisons universitaires.

Ce qui a suivi a été la victoire de l’Alabama et des sentiments discordants de célébration et une déception stupéfiante pour Hurts. Plus tard, il a pleuré dans sa chambre d’hôtel. Mais le public ne verrait pas ce côté vulnérable de lui. Hurts a applaudi sur la ligne de touche au lieu de bouder. Il ne s’est jamais plaint publiquement. Il n’est pas non plus parti immédiatement pour une autre école, comme l’auraient sûrement fait de nombreux joueurs.

Au lieu de cela, il a forgé son découragement face à ce match de championnat national en résolution et en est venu à décrire le banc et sa réponse comme le jeu qui «a fait de moi qui je suis».

« Je pense que cela a mis sur un piédestal qui j’étais en tant que personne », a déclaré Hurts, 24 ans, dans une interview. « Je ne pense pas que cela m’ait fait, techniquement, mais je pense que cela a mis sur un piédestal le personnage avec lequel j’ai grandi. Mon père et ma mère m’ont élevé pour être un jeune homme déterminé, un jeune homme respectueux, un homme de caractère. Je pense qu’à ce moment-là, il était exposé.

Cette année, lors de sa première saison dans la NFL, Hurts a guidé Philadelphie vers un record de 13-1 tout en devenant l’un des favoris pour remporter le prix du joueur le plus utile de la ligue grâce à son ingéniosité dans l’attaque run-pass-option des Eagles, son assiduité, son calme mais son voracité. détermination, imperturbabilité, patience et résilience.

Selon de nombreux témoignages, ces traits ont été affinés par sa réponse à ce banc décourageant lors du match pour le titre national de 2018 et une victoire réparatrice et affirmante du championnat de la Conférence du Sud-Est que Hurts a sauvée pour l’Alabama 11 mois plus tard.

« Je pense que ces matchs étaient très importants pour qui il est maintenant », a déclaré le receveur DeVonta Smith, vainqueur du trophée Heisman, un coéquipier de Hurts en Alabama et avec les Eagles. « Il a cette faim. Il vient tous les jours comme s’il essayait toujours de gagner le travail.

Le receveur des Eagles AJ Brown, peut-être l’ami le plus proche de Hurts, a déclaré que ses expériences en Alabama l’ont façonné pour ce que Brown a appelé le « business crasseux » de la NFL, où les équipes « essayent toujours de faire en sorte que quelqu’un soit plus jeune et plus rapide ».

« Il se bat toujours dans l’adversité », a déclaré Brown. « C’est qui il est. Cela montre comment il a été élevé. Il a toujours été calme, cool, recueilli.

Toutes les carrières sportives se construisent à partir de nombreuses expériences fondatrices. Deux influences semblent particulièrement séminales pour Hurts. Au lycée Channelview à l’extérieur de Houston, il a été entraîné par son père, Averion Hurts Sr. Football a servi de garderie pour Jalen et son frère aîné, Averion Jr., qui ont passé leurs étés et leurs automnes au stade de l’école et au stade, d’abord comme les ramasseurs de balles puis comme quarts-arrière. Ils ont appris une sorte de stoïcisme, absorbant l’avertissement de ne pas monter trop haut ou trop bas, de « garder l’essentiel comme l’essentiel ».

De plus, Hurts reconnaît que l’adversité dans laquelle il a navigué en Alabama reste essentielle pour le joueur qu’il est devenu. Il a dit qu’il était « né pour la tempête et construit pour surmonter tout ce qui se trouvait devant moi ».

Lors du match décisif des éliminatoires de football universitaire 2018, organisé en janvier pour déterminer le champion national 2017, l’Alabama a suivi la Géorgie, 13-0, à la mi-temps au stade Mercedes-Benz d’Atlanta. Hurts avait complété 3 des 8 passes pour 21 maigres verges.

Averion Hurts Sr., 54 ans, mesurant le jeu en tant que père et entraîneur, avait une intuition.

Il a dit à Averion Jr., 28 ans, entraîneur d’un lycée à Houston : « Ils vont le tirer. Je voudrais. »

Saban a décidé de remplacer Hurts, un étudiant en deuxième année, par le recrue Tua Tagovailoa. Le Crimson Tide avait besoin de passes plus robustes. Saban a estimé que Tagovailova pourrait mieux le fournir.

« Nous ne serions pas ici si ce n’était pas pour vous », a déclaré Saban à Hurts dans le vestiaire. « Mais si nous voulons gagner ce match, je pense que nous devrons peut-être le faire d’une manière différente. »

Ayant entendu de son père d’innombrables leçons sur le fait d’être un coéquipier désintéressé, sur la nécessité de la compétition, sur la façon dont le respect du jeu nécessitait une acceptation de son exaltation et de son abattement, Hurts ravala sa douleur pétillante et sa consternation. Il s’est tenu sur la touche, enraciné pour Tagovailoa, lui disant: «Ball. Jouez votre jeu. Balle. »

L’Alabama a récupéré alors que Tagovailoa a lancé trois passes de touché. Une spirale parfaite en arc de cercle de 41 verges à Smith en prolongation a donné au Crimson Tide une victoire de 26-23. Hurts a couru sur le terrain et a étreint Tagovailoa.

Hurts a souri devant une caméra ESPN et a félicité Tagovailoa, en disant, « Il est construit pour des trucs comme ça. Il a ce facteur « ça ». Je suis tellement heureux pour lui, heureux pour cette équipe. Interrogé sur ce que cela faisait d’être un champion national, Hurts a déclaré: «C’est incroyable. J’en ai rêvé. »

Malgré la bienveillance dont Hurts a fait preuve envers Tagovailoa, il a vécu une contradiction cuisante: il venait de gagner une bague de championnat et se sentait joyeux mais, selon son père, également peiné, embarrassé.

Lorsque Hurts est retourné dans sa chambre d’hôtel, il semblait aller bien, puis il est allé dans la salle de bain et s’est mis à pleurer.

« Qu’allons-nous faire maintenant? » a-t-il demandé à son père, qui a répondu : « Nous n’avons pas le choix. Nous devons nous battre.

Il était arrivé en Alabama en 2016 aussi sérieux et précis sur le football que sur ses recettes d’écrevisses bouillies et de gombo (toujours roux, jamais tomates), et avait mené l’équipe à l’aube d’un titre.

Mais maintenant, Hurts avait été remplacé par Tagovailoa. Ça a été une saison compliquée. Après une défaite contre le grand rival de l’Alabama, Auburn, Hurts a subi des insultes raciales, a déclaré son père. Il a dû changer de numéro de téléphone.

« Cela rapidement, c’est comme, OK, ces gens ne t’aiment pas », a déclaré Averion Hurts Sr.. « Ils adorent ce que vous faites quand cela les fait se sentir bien. »

Il y avait des décisions de carrière à prendre. Hurts pourrait être transféré dans une autre école, mais comme il était étudiant de premier cycle, il devrait s’absenter pendant une saison selon les règles prépandémiques. Il voulait obtenir son diplôme de l’Alabama. Saban a offert la possibilité que Hurts puisse retrouver son emploi de départ. Alors il est resté.

« La compétition a toujours été très importante pour moi », a déclaré Hurts.

Mais à l’ouverture de la saison régulière 2018 de l’Alabama, Saban a nommé Tagovailoa comme partant de l’Alabama. Hurts se dirigea vers le bureau de Mike Locksley, alors coordinateur offensif de l’Alabama et maintenant entraîneur-chef du Maryland. C’était la première fois que Locksley le voyait montrer une réelle émotion.

« J’avais une fiche de 26-2 en tant que partant et maintenant je ne suis plus le partant », se souvient Locksley en disant Hurts, les larmes aux yeux. « Qu’est-ce que je dis aux gens ? Comment puis-je expliquer cela? Comment puis-je me promener sur le campus ? »

Locksley s’est senti incapable de réconforter Hurts en lui disant: «Concourir et laisser la vie suivre son cours naturel. Il se redresse généralement d’une manière ou d’une autre.

Le 1er décembre 2018, lors du match de championnat de la SEC, près de 11 mois après avoir été mis au banc, Hurts a trouvé son moment de rédemption contre le même adversaire, la Géorgie, dans le même lieu, le stade Mercedes-Benz à Atlanta.

Au cours de cette saison, Hurts avait consciencieusement perfectionné sa technique de passe en tant que remplaçant, naturellement frustré mais saisissant pleinement la nature de l’entreprise en tant que fils d’entraîneur, a déclaré Locksley. « Il n’aimait pas ça mais il le respectait. »

Alors qu’ils se rendaient au stade dans un bus de l’équipe, a déclaré Locksley, Hurts lui a demandé avec prévoyance: «Et si les rôles étaient inversés aujourd’hui? Faites-moi entrer.

Avec un peu plus de 11 minutes à jouer au quatrième quart et l’Alabama mené par 28-21, Tagovailoa a quitté le match après qu’un de ses propres joueurs de ligne lui ait marché sur la cheville droite.

Lorsque Hurts est entré, Saban lui a dit: « C’est ton heure. »

Locksley, à l’étage dans la loge des entraîneurs, a demandé à Hurts quel genre de jeu il préférait près de la ligne de but de Georgia.

« Donnez-moi une partie de ces trucs de Brees », a répondu Hurts, faisant référence à Drew Brees, alors quart-arrière des Saints de la Nouvelle-Orléans, et en utilisant un mot plus épicé que des trucs.

Hurts a lancé une passe de touché de 10 verges, puis le point supplémentaire a égalé le score. Puis, avec 1 minute 4 secondes restantes, Locksley a dévié du plan de match et a appelé à un tirage au sort du quart-arrière. Hurts a parcouru 15 mètres jusqu’à la zone des buts, franchissant la ligne de but pour une victoire de 35-28 et traversant un défenseur qui a tenté de le faire tomber par le cou.

Ce n’était pas sans rappeler les moments où Hurts courait dans la cour en tant que garçon, jouant à des matchs de football imaginaires, passant devant des arbres, sa sœur, le chien de la famille. L’Alabama revenait aux éliminatoires de football universitaire, se dirigeant vers un quatrième match de championnat national consécutif.

Plus tard, Hurts a dit à Locksley: « Je vous l’ai dit, tout ce qu’ils avaient à faire était de me donner une chance. »

« Cela montrait qui j’étais, ce que je défendais », a déclaré Hurts à propos de la victoire du retour. « Pour moi, ce n’était pas une surprise. »

Après avoir obtenu son diplôme en communication avec une saison d’éligibilité à la NCAA restante, et toujours derrière Tagovailoa sur le tableau de profondeur, Hurts a été transféré en Oklahoma en 2019 pour garantir du temps de jeu avant le repêchage de la NFL 2020. Il a prospéré dans une attaque de dépassement ouverte et a terminé deuxième du scrutin pour le trophée Heisman derrière Joe Burrow de Louisiana State. Il a déclaré aux journalistes qu’il était devenu « plus sage, meilleur, plus fort » au cours de sa carrière en Alabama.

Lorsque Philadelphie a sélectionné Hurts au deuxième tour du repêchage de 2020, des questions familières se sont posées: pourrait-il lancer suffisamment précisément et lire suffisamment les couvertures pour être un quart-arrière de franchise? Même après que Hurts ait supplanté Carson Wentz à la fin de sa saison recrue, puis joué une saison complète en tant que partant des Eagles en 2021, les responsables de l’équipe ne sont apparemment pas convaincus.

Dernière intersaison, Philadelphie aurait exploré l’acquisition de deux autres quarterbacks, Deshaun Watson et Russell Wilson. Watson et Wilson n’ont pas retrouvé leur ancienne position, tandis que les Eagles ont fait tapis avec Hurts, ont ajouté Brown du Tennessee avant la saison et ont construit une équipe aspirant au Super Bowl avec le meilleur record de la NFL. jetant l’épaule lors de la semaine 15, on s’attend toujours à ce qu’il soit prêt à mener les Eagles jusqu’à la fin de la saison régulière et en séries éliminatoires.

Fait important, Hurts joue dans le même système offensif pour une deuxième année consécutive, un luxe de continuité qu’il n’a pas eu depuis le lycée.

« A cause de ce qu’il a vécu en Alabama, il a su garder la tête haute, continuer à moudre », a déclaré Locksley. « Cela a été très bénéfique pour l’endroit où il se trouve aujourd’hui. »

Dans la SEC, Hurts a joué dans de nombreux stades avec des capacités plus importantes que les stades de la NFL, devant des fans tout aussi obsédés que les fans des Eagles, face à un examen tout aussi intense, peut-être surtout dans un État comme l’Alabama où il n’y a pas d’équipes professionnelles à détourner. enracinement des passions.

« Il est construit pour le voyage, sans aucun doute », a déclaré Averion Hurts Sr. « Il a traversé tout. Il n’a jamais été coincé dans la tempête. Il a traversé la tempête.

Le 20 novembre, alors que Philadelphie traînait Indianapolis de 10 points au quatrième quart, l’entraîneur des Eagles Nick Sirianni a dit à Hurts : « Soyez qui vous êtes. »

« Je t’ai eu », a répondu le Hurts imperturbable.

Les Eagles se sont ralliés pour une victoire de 17-16 alors que Hurts a lancé une passe de touché de 22 verges et a couru vers la zone des buts sur un match nul de 8 verges, sautant en longueur à travers la ligne de but.

« Cela vous frappe au visage tous les jours comme, mec, ce gars est stable quelle que soit la situation », a déclaré Sirianni.

Pourtant, sous cet extérieur imperturbable, a déclaré Brown après la victoire de Philadelphie sur Green Bay le 27 novembre, Hurts semble toujours essayer de « prouver que les sceptiques ont tort ».

« Il a toujours une puce sur son épaule », a déclaré Brown. « Je parle comme une grosse puce sur son épaule. »

Hurts a depuis reconnu: «Je porte mes cicatrices avec moi partout où je vais. Je n’oublie pas.




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