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« Nous allons aller foutre la terre brûlée »: comment Brian Kemp a écrasé Trump en Géorgie

Couper l’argent

En juin dernier, Kemp a téléphoné à Steve Hufstetler, un promoteur immobilier géorgien et contributeur majeur du GOP, et a demandé si les deux pouvaient se rencontrer au bureau de Hufstetler.

À première vue, Hufstetler était le type de donateur qui pourrait éventuellement financer un effort primaire Perdue: il avait donné six chiffres à l’effort de réélection de Trump, avait siégé au comité des finances de la campagne sénatoriale de Perdue et s’était inquiété de la gestion par Kemp des élections de 2020. Après l’élection, il avait mené une enquête informelle auprès des partisans de Kemp qu’il connaissait et avait découvert qu’ils ne soutenaient plus le gouverneur.

Mais Kemp a travaillé pour influencer Hufstetler au cours de la réunion de 90 minutes, livrant ce que le développeur a raconté plus tard à POLITICO comme une « explication longue et basée sur des données » sur les raisons pour lesquelles il n’est pas intervenu dans le décompte des voix. Hufstetler est reparti convaincu – et a finalement fait don de plus de 100 000 $ pour soutenir le gouverneur.

La parade nuptiale illustre à quel point Kemp a pris des mesures agressives pour priver Perdue d’argent, fermant ainsi son réservoir de collecte de fonds. Les résultats ont été dévastateurs pour l’ancien sénateur, qui a été devancé de plus de 6 contre 1. Perdue, qui avait collecté plus de 99 millions de dollars pour sa campagne sénatoriale surveillée à l’échelle nationale en 2019 et 2020, a révélé n’avoir collecté que 3,5 millions de dollars pour la course au gouverneur.

Alors que la campagne de Kemp a dépensé plus d’un million de dollars en publicité télévisée au cours de la dernière semaine de la primaire, selon AdImpact, Perdue n’a rien dépensé.

La campagne Perdue a révélé que la collecte de fonds était presque impossible, de nombreux anciens donateurs de l’ancien sénateur étant déjà engagés envers Kemp ou ne voulant pas être considérés comme traversant le gouverneur en exercice. Plusieurs des anciens présidents des finances de Perdue avaient rejoint l’équipe Kemp.

La campagne Perdue avait également espéré embaucher la Lukens Company, une société de collecte de fonds, pour aider à la sensibilisation, mais la tenue a refusé car elle ne voulait pas aller à l’encontre de Kemp, selon une personne ayant une connaissance directe des pourparlers. (La société « a pour politique de ne pas travailler sur des campagnes primaires contre les titulaires républicains en exercice », a déclaré Seth Colton, président et associé directeur de Lukens Company.)

Perdue, quant à lui, était de plus en plus frustré, disant à ses assistants qu’il était convaincu que Kemp faisait pression sur les donateurs pour qu’ils ne le soutiennent pas. Les assistants de Kemp, cependant, insistent sur le fait qu’ils n’ont jamais utilisé de tactiques brutales, attribuant plutôt le succès de la collecte de fonds du gouverneur aux relations étroites qu’il a établies avec les contributeurs.

À la fin de l’année, certains des anciens donateurs de Perdue s’étaient complètement retournés contre lui. Jackson, qui a fini par donner 60 000 $ pour soutenir Kemp, s’est souvenu d’une conversation dans laquelle il avait dit à Perdue qu’il soutenait le gouverneur et avait encouragé l’ancien sénateur à abandonner la course.

« Il n’aimait clairement pas entendre que je ne le soutenais pas », a déclaré Jackson.

Jouer au hardball

Depuis ses bureaux à quelques pâtés de maisons de la Maison Blanche, l’opération politique des gouverneurs républicains indiquait clairement qu’elle n’avait aucune tolérance pour quiconque travaillant pour un candidat défiant un titulaire.

Peu de temps après le lancement de sa campagne par Perdue, la Republican Governors Association a envoyé des lettres de résiliation à deux cabinets de conseil républicains de premier plan – Targeted Victory et Something Else Strategies – qui avaient signé avec Perdue, les informant qu’ils perdraient leurs contrats avec l’organisation, selon deux personnes familières avec le déménagement. McKenzie Vaughn, directrice financière de Perdue, a également perdu son travail avec la RGA.

Les responsables républicains ont décrit la posture comme standard, étant donné que la politique de l’organisation est de renforcer les titulaires. Perdue finirait par s’appuyer sur plusieurs stratèges nationaux de premier plan du GOP, dont Austin Chambers. (Les alliés de Kemp ont été irrités par le rôle de Chambers dans la campagne parce que le gouverneur avait réussi à faire pression pour que le stratège devienne directeur exécutif du comité de campagne législative de l’État du GOP lors des élections de 2020.)

À ce printemps, il devenait évident que Perdue n’avait pas réussi à mettre en place l’appareil politique robuste nécessaire pour évincer un titulaire. Lorsqu’ils ont tracé sa campagne, les assistants de l’ancien sénateur ont conclu qu’ils auraient besoin d’un super PAC bien financé et espéraient qu’un groupe extérieur pro-Perdue, Georgia Action Fund, collecterait entre 8 et 10 millions de dollars, selon une personne familière. avec les discussions. Mais jusqu’au 10 mai, l’organisation n’avait levé que 2 millions de dollars.

Les rapports de financement de la campagne du super PAC ont fait allusion à une grande raison : aucune personne individuelle n’était disposée à croiser Kemp en mettant son nom sur un don. Tout l’argent que le super PAC a révélé avoir collecté cette année est d’abord passé par des organisations à but non lucratif «d’argent noir» comme l’American Exceptionalism Institute et l’American Principles Project, masquant la source d’origine de l’argent.

Cela devenait un modèle. Lorsque les assistants de Perdue envoyaient des invitations à des collectes de fonds, ils devaient souvent écrire « Adresse fournie sur RSVP » – parce que les hôtes ne voulaient pas que leurs noms soient publiés.

Alors que l’hiver tournait au printemps, il était clair que Perdue ne pouvait tout simplement pas égaler le bombardement auquel il était confronté de la part de Kemp et de la RGA sur les ondes de la télévision. Les conseillers de Perdue ont commencé à se demander pourquoi ils n’obtenaient pas plus de soutien des super PAC alliés, et en mars, son équipe a commencé à exprimer en privé des doutes sur la possibilité de gagner en raison du manque de ressources.

Au cours de la semaine dernière, Kemp et ses groupes alliés ont dépensé plus de 12 millions de dollars au cours de cette année, soit près de deux fois plus que le côté Perdue.

Frustration dans Trumpworld

Malgré les luttes de Perdue, Trump est resté investi dans la course.

L’ancien président finirait par diriger plus de 3 millions de dollars vers des groupes pro-Perdue via Save America, son PAC à flux de trésorerie – le plus qu’il ait dépensé jusqu’à présent pour aider un candidat. Le principal super PAC pro-Trump, pour lequel Trump collecte des fonds, a dépensé près de 500 000 dollars en publicités télévisées.

Trump est apparu dans des publicités télévisées pour Perdue, a organisé une collecte de fonds dans son domaine de Mar-a-Lago, a enregistré des appels automatisés, s’est rendu en Géorgie pour un rassemblement, a envoyé des appels à de petits donateurs et a organisé des télé-rassemblements. Il a aidé à dégager le champ primaire pour Perdue, poussant un autre candidat républicain aligné sur MAGA qui affrontait Kemp.

Et dans les coulisses, Trump est resté en contact régulier avec Perdue, lui parlant parfois plusieurs fois par semaine de la course. Au cours d’une conversation récente, les deux ont parlé des totaux des votes anticipés, et l’ancien président était souvent encourageant.

Mais Trump, comme Perdue, a fait face à de la résistance. L’ancien président et Perdue ont convenu que l’obtention de l’approbation de Walker, l’ancien grand candidat du football de l’Université de Géorgie au Sénat, serait une aubaine. Mais Walker a refusé de s’impliquer alors qu’il naviguait dans sa propre primaire, selon une personne familière avec les pourparlers. (Un porte-parole de Walker a refusé de commenter.)

Les stratèges de Perdue ont reconnu qu’ils devraient aligner étroitement la campagne sur l’objectif global de Trump sur les élections de 2020 pour le maintenir engagé. Mais ce n’était pas sans risque : les meilleurs républicains de Géorgie avaient averti Perdue qu’il aurait besoin d’articuler un argument plus large pour expliquer pourquoi Kemp devrait être remplacé.

Les frustrations au sein de l’orbite de Trump augmentaient. Certains se sont demandé pourquoi Perdue, un ancien multimillionnaire de Dollar General et dirigeant de Reebok, n’avait investi que 500 000 $ de son propre argent dans la campagne. Mais Perdue a longtemps hésité à verser son argent personnel dans ses campagnes politiques : d’anciens assistants rappellent sa réticence à financer sa candidature au Sénat en 2014.

Au fur et à mesure que la course avançait, Perdue a fait savoir à Trump qu’il était difficile de renverser un gouverneur en exercice et que son réseau financier avait été fermé. L’ancien président a intériorisé ce message, remarquant ce printemps qu' »il est toujours difficile de battre un gouverneur en exercice » et qu' »ils ont beaucoup d’argent derrière eux ».

Alors que certains conseillers de Trump ont concédé en privé en avril que la course avait été perdue, Trump est resté optimiste dans ses conversations avec Perdue.

« Nous pouvons battre ce fils de pute », a déclaré Trump à l’ancien sénateur à un moment donné, selon une personne informée des pourparlers.

Mais mardi soir, c’était Kemp qui faisait la fête.


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