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Opinion : « Jusqu’à ce que nous nous revoyions, brave petit chat. » Le chagrin et le tabou d’enterrer nos animaux de compagnie


Note de l’éditeur: Eric Tourigny est maître de conférences en archéologie historique à l’Université de Newcastle, au Royaume-Uni. Ses recherches interprètent les vestiges de la culture ostéologique et matérielle aux côtés de textes historiques pour examiner l’évolution des relations homme-animal en Europe et en Amérique du Nord au cours des 500 dernières années. Les opinions exprimées dans ce commentaire sont les siennes. Lire plus d’avis sur CNN.



CNN

Pourquoi enterrons-nous nos proches disparus dans un cimetière ? L’un des principaux objectifs est de donner aux survivants l’occasion de faire leur deuil et d’avoir un sentiment de fermeture. Le cimetière est un lieu pour les vivants autant que c’est un lieu pour les morts.

Mais qu’en est-il lorsque les chers disparus ne sont pas humains – mais nos animaux de compagnie ?

La ville espagnole de Barcelone a récemment annoncé qu’elle investirait dans la création du premier cimetière public pour animaux de compagnie du pays. Prévu pour ouvrir l’année prochaine, il proposera à la fois des enterrements et des crémations – avec environ 7 000 réalisées chaque année.

Pour moi, en tant que personne qui a passé des années à rechercher le développement de cimetières pour animaux de compagnie ailleurs dans le monde, cette nouvelle a été un choc. Barcelone est une ville densément peuplée avec un nombre limité de terrains privés, où 50 % des familles possèdent un animal de compagnie.

Comment une ville qui abrite 180 000 chiens n’a-t-elle pas déjà un cimetière public pour animaux de compagnie ? Jusqu’à présent, le service n’était fourni que par le secteur privé, selon le conseiller barcelonais pour l’urgence climatique et la transition écologique, Eloi Badia. Il a ajouté que l’initiative financée par la municipalité avait été déclenchée par « une demande publique constante ».

Après tout, les cimetières publics pour animaux de compagnie existent en Europe et dans les Amériques depuis la fin du XIXe siècle. Le premier cimetière public pour animaux de compagnie de Grande-Bretagne est apparu à Hyde Park à Londres en 1881. Le cimetière pour animaux de compagnie Hartsdale de New York a été fondé en 1896, suivi quelques années plus tard par le Cimetière des Chiens orné de Paris en 1899.

Je me suis intéressé à l’histoire des pratiques modernes d’inhumation des animaux de compagnie en enquêtant sur les archives archéologiques d’une maison centenaire à Toronto. Je suis tombé sur un (très) gros chien enterré dans le jardin arrière qui, selon les archives historiques, a été occupé entre 1840 et 1870.

Ce chien a survécu jusqu’à un âge avancé mais, malheureusement, a souffert d’une maladie articulaire dégénérative et d’infections graves au cours de ses derniers mois. Ses maux ont progressé jusqu’à un tel état qu’il a reçu un certain niveau de soins au cours de ses dernières semaines. Il a ensuite été enterré dans une parcelle personnelle derrière la maison familiale.

Ce chien âgé m’a amené à réfléchir aux différentes façons dont les gens interagissent avec le corps de leurs animaux de compagnie après la mort. Ce comportement pourrait-il refléter les relations qu’ils entretenaient avec leurs animaux dans la vie ? Dans ce cas, pourquoi prendre le temps d’enterrer soigneusement un chien dans son propre espace alors que d’autres options, sans doute plus faciles, existaient ?

C’était, après tout, une époque où les gens se débarrassaient souvent de leurs animaux de compagnie morts dans la rivière, ou vendaient peut-être leur corps contre de la viande et de la peau.

Une bonne hygiène est une raison évidente de choisir un enterrement – personne ne veut de cadavres d’animaux en décomposition dans la rue ou dans son jardin – mais cela ne justifierait pas immédiatement un enterrement et une pierre tombale personnalisés et dédiés.

L’option la plus simple serait de jeter un animal mort avec les ordures ménagères. Mais un tel traitement semblerait évidemment moins cérémonieux et n’offrirait pas une clôture émotionnelle appropriée à ce qui était probablement une relation importante.

Comme l’enterrement des personnes, l’inhumation des animaux de compagnie est une pratique culturelle intime, qui change avec le temps et reflète les relations changeantes qu’une société entretient avec ses créatures chéries.

Mon étude des pierres tombales et des épitaphes historiques en Grande-Bretagne de la période victorienne à aujourd’hui montre cette relation changeante entre l’homme et l’animal. Au 19ème siècle, les pierres tombales étaient souvent dédiées à un « ami aimant » ou à un « compagnon dévoué », suggérant que les animaux de compagnie étaient principalement considérés comme des amis importants.

Au début du XXe siècle, les animaux de compagnie étaient devenus des membres de la famille – en témoignent l’apparition de noms de famille sur les pierres tombales et d’épitaphes affectueuses écrites par « Maman et Papa ».

L’attitude changeante de la société envers le rôle des animaux dans l’au-delà peut également être trouvée. Avance rapide quelques décennies plus tard, et les pierres tombales étaient plus susceptibles de faire référence à une réunion qu’aux précédentes. Par exemple, les propriétaires de Denny, le « petit chat courageux » enterré dans un cimetière de l’est de Londres en 1952, ont écrit sur son épitaphe « Que Dieu vous bénisse jusqu’à ce que nous nous revoyions ».

Je me demande ce que les épitaphes du nouveau cimetière de Barcelone révéleront sur les relations catalanes modernes avec les animaux.

Au fil du temps, nos façons de traiter nos animaux morts semblent refléter une relation encore plus étroite dans la vie. Autrefois strictement interdite par la loi, la dernière décennie a vu de nombreuses juridictions, comme l’État de New York, autoriser la co-inhumation d’animaux et de personnes incinérés, ce qui conduira sans aucun doute à changer les pratiques funéraires et de commémoration pour les humains et les animaux.

Pour moi, la similitude la plus remarquable entre les cimetières pour animaux de compagnie modernes et historiques est la preuve frappante du chagrin et des tabous entourant le deuil des animaux.

Le lien qu’une personne entretient avec son animal de compagnie peut être tout aussi fort et tout aussi significatif que ses relations avec d’autres humains. Pourtant, aujourd’hui, comme il y a plus de 100 ans, les individus continuent de lutter pour trouver l’exutoire approprié pour exprimer leur douleur, cachant leur chagrin par crainte des répercussions sociales qui pourraient découler de la reconnaissance publique de l’existence d’un tel lien.

La RSPCA rassure le public sur son site Web qu’il ne devrait pas avoir honte de son chagrin. Au Royaume-Uni, des organisations caritatives telles que Blue Cross et Rainbow Bridge Pet Loss Grief Centre proposent des conseils aux personnes endeuillées.

Des relations étroites entre les humains et les animaux existent depuis des millénaires, mais dans les cultures d’Europe occidentale, il y avait peu de façons acceptables de faire le deuil de cette relation. Alors que la société accepte de plus en plus l’importance des relations homme-animal pour notre bien-être collectif, il n’est pas surprenant de nous voir suivre des rituels ressemblant à ceux que nous utilisons pour pleurer la perte de nos relations humaines les plus proches.

À un coût estimé à 200 € (217 $) par service au nouveau cimetière de Barcelone, il est important de reconnaître que cette opportunité de faire le deuil ne sera pas disponible financièrement pour tout le monde dans la ville.

Ce ne sera pas un espace pour tous les animaux de compagnie de la ville. Les propriétaires d’animaux peuvent choisir de garder les restes incinérés dans leur maison ou d’étaler les cendres dans un endroit significatif à la place. Les forums en ligne et les cimetières numériques pour animaux de compagnie offrent également d’autres occasions de commémorer la relation et d’exprimer son chagrin.

Que l’on choisisse ou non un cimetière pour animaux de compagnie, il existe de nombreuses façons acceptables d’exprimer votre chagrin et de vous souvenir de votre relation avec les animaux importants de votre vie.


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