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Pour trouver la « liberté », ils ont abandonné la route pour le gravier


Abi Robins a été ravi par l’e-mail. C’était en mars 2021 et Robins s’entraînait depuis près d’un an pour participer à Unbound, l’une des compétitions de gravel les plus importantes et les plus connues du pays. Dans l’e-mail, les organisateurs d’Unbound ont annoncé qu’ils créaient une catégorie non binaire pour la première fois. Les organisateurs voulaient que tous les cyclistes se sentent les bienvenus – tant qu’ils étaient prêts à endurer 25 miles ou plus de vélo exténuant, boueux et rocheux.

«Je suis sorti en tant que non binaire depuis quatre à cinq ans maintenant. Lorsque vous vivez votre vie en dehors des catégories traditionnelles, vous avez parfois l’impression que personne ne peut vous voir », a déclaré Robins, poursuivant:« Mais ensuite, je reçois cet e-mail et j’ai la chance de concourir dans une catégorie qui correspond réellement à qui je un m. J’ai été si outrageusement et agréablement surpris.

L’inclusivité est l’une des clés pour comprendre la montée en flèche de la pratique du gravel en tant que catégorie cycliste majeure. À mi-chemin entre le vélo de route et le VTT, le gravel existe depuis qu’il existe des vélos. Mais il est devenu particulièrement populaire aux États-Unis, où il y a près de 1,5 million de kilomètres de routes non goudronnées.

Pendant la pandémie, les cyclistes ont de plus en plus emprunté ces routes, en partie pour sortir à l’extérieur et en partie pour éviter de partager des voies avec des voitures. N’importe quel vélo peut être utilisé pour la conduite sur gravier, mais les vélos de gravier ont des systèmes de vitesse, de pneus et de suspension spécialement conçus pour les trajets difficiles. Selon le NPD Group, une société de données sur les consommateurs, les revenus des ventes de vélos de cross et de gravier ont augmenté de 109% de 2019 à 2021.

L’équitation de gravier est également devenue une catégorie de cyclisme de compétition grand public, et certains coureurs espèrent que cela peut faire partie d’une résurgence de la popularité du sport, qui a culminé pendant la domination de Lance Armstrong mais ne s’est jamais complètement remis de sa chute scandaleuse.

Seuls 34 coureurs ont participé à la première année de Dirty Kanza, la course qui allait devenir Unbound, en 2006. En 2018, Unbound avait été acquis par le géant du fitness Life Time et est passé à un système de loterie pour les participants en raison de la demande écrasante de machines à sous. Samedi à Emporia, Kansas, près de 3 000 coureurs du monde entier ont participé aux courses, qui vont de 25 à 350 milles. Et de nouveaux concours voient le jour chaque année.

« L’émergence du gravier a beaucoup de sens », a déclaré Kimo Seymour, président des événements et des médias de Life Time. « Il y a beaucoup d’espaces de gravier autour. Il y a des petites villes qui veulent ces festivals. L’équitation de gravier apparaît partout parce que vous n’avez souvent pas besoin de permis ou de police. Il vous suffit de choisir un parcours, de créer un fichier GPS et peut-être de prendre une bière et un t-shirt à la fin.

Bien que les premières courses aient été composées principalement de coureurs amateurs, des cyclistes plus accomplis sont récemment passés des montagnes ou des routes au gravier. Ian Boswell a passé la majeure partie des années 2010 en tant que coureur professionnel sur route, se qualifiant pour le Tour de France en 2018. Après avoir pris sa retraite en partie à cause d’un accident et d’une commotion cérébrale, il a déménagé dans une maison sur une route non goudronnée du Vermont. L’équitation de gravier l’a aidé à retrouver la joie du cyclisme qu’il avait perdue au cours de sa décennie en tant que cycliste professionnel.

« La course sur route a traditionnellement été si exclusive », a déclaré Boswell, qui a terminé troisième de la course de cette année. « Il faut avoir une licence et être dans une catégorie. Gravel accueille tout le monde. Vous pouvez essayer pendant une décennie d’être sur la ligne de départ du Tour de France et ne jamais vous en approcher. Vous pouvez gagner à la loterie Unbound et être sur la ligne de départ avec les meilleurs coureurs de gravier du monde l’année prochaine. C’est la belle chose à propos de la conduite de gravier. C’est une toile vierge. C’est quelque chose de complètement différent. Il y a tellement de liberté.

Boswell a remporté le Unbound 200 l’année dernière, battant un autre ancien professionnel du World Tour, Laurens ten Dam, de moins d’une seconde. « Je pensais que j’avais pris ma retraite », a déclaré Boswell. « Je me suis dit : ‘Je vais faire ce truc de gravier pour le plaisir, mais je ne suis plus un athlète professionnel.’ Maintenant, je me retrouve plus sous les projecteurs que je ne l’ai jamais été sur le Tour en Europe.

Lauren De Crescenzo – ancienne membre de l’équipe des Championnats du monde sur route des États-Unis et médaillée lors de la course sur route du Championnat national américain de cyclisme collégial en 2018 – a terminé première chez les femmes l’année dernière et deuxième cette année. Elle est passée à l’équitation de gravier alors qu’elle travaillait pour les Centers for Disease Control and Prevention à Atlanta, un poste qu’elle a commencé six mois avant le début de la pandémie.

« C’était définitivement une stratégie d’adaptation », a-t-elle déclaré. « Je faisais partie du groupe de travail de la Maison Blanche. C’était très stressant. J’ai regardé mes données récemment et j’ai réalisé que je n’avais jamais roulé autant à aucun moment de ma vie. Je n’avais rien d’autre à faire dans ma vie à part le travail. J’avais besoin de m’échapper dans la terre et le gravier.

De Crescenzo fait partie des nombreux coureurs de gravier qui sont sous le choc ce mois-ci après avoir appris la mort par balle d’Anna Moriah Wilson. Wilson, qui a terminé neuvième du Unbound 200 il y a un an, a été tuée à Austin, où elle se rendait pour une course de vélo. En l’honneur de Wilson, Unbound a organisé une balade commémorative au lever du soleil de 12 milles la veille de la course officielle.

« Moriah était un compétiteur féroce et une âme bienveillante », a déclaré De Crescenzo. «Cette tragédie nous a tous fait réfléchir sur la façon dont le gravier est cette famille géante et étrange. La perte de l’un d’entre nous est une perte pour nous tous.

Pour de nombreux cyclistes, être sur le vélo est une forme de soulagement qu’ils appellent «la thérapie du gravier». L’équitation n’est pas seulement une question de santé physique, mais aussi de santé mentale – il s’agit de briser les routines, de trouver de nouvelles voies et de dépasser les limites psychologiques

Paulina Batiz, une mère célibataire d’Emporia, a commencé à rouler pour soutenir un collègue atteint d’un cancer. Elle a découvert que les manèges étaient un moyen pour elle de surmonter certains des traumatismes auxquels elle avait été confrontée dans sa vie, de la perte de son père à l’adolescence à l’éducation de ses filles et à la prise en charge de son jeune frère par elle-même. Cette année, elle est devenue la première femme Emporia à terminer cinq fois la course de 200 milles.

« C’est une libération pour moi », a-t-elle déclaré. « C’est une chance de résoudre les problèmes de la journée ou les problèmes auxquels je suis confronté dans ma vie. Toutes mes frustrations et mon anxiété sont écrasées dans ce gravier.

La plupart des coureurs ne participent pas à des événements comme Unbound dans l’espoir de gagner. Ils savent que les conditions sur le parcours sont imprévisibles – à Unbound, les températures dépassent parfois 100 degrés, et il y a souvent de la pluie ou même de la grêle – et ils espèrent juste finir. Et profiter de la compagnie d’une communauté d’aventuriers partageant les mêmes idées dans le processus.

L’année dernière, Robins a franchi la ligne d’arrivée de la compétition de 100 milles après 11 heures, 9 minutes et 3 secondes. Ils étaient le seul coureur non binaire, mais les organisateurs d’Unbound ont quand même organisé une cérémonie spéciale sur le podium pour eux. Cette année, Robins a tenté la course de 200 milles mais n’a pas pu terminer en raison de problèmes mécaniques et de blessures. Cependant, ils ont été submergés de fierté lorsqu’ils ont vu des podiums complets pour les courses de 100 et 200 milles dans les catégories non binaires.

« La conduite sur gravier est devenue plus une question de compétitions sportives », a déclaré Robins. « Nous créons des espaces et des communautés vraiment puissants. »


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