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Pourquoi la flambée des prix du nickel est une terrible nouvelle pour les fabricants de véhicules électriques

Les prix du nickel ont grimpé à plus de 100 000 dollars la tonne métrique alors que l’invasion de l’Ukraine par la Russie menace de démanteler les chaînes d’approvisionnement dans un monde qui a à peine commencé à retrouver les niveaux d’activité économique d’avant la pandémie. Pour les constructeurs de véhicules électriques, l’augmentation des coûts des intrants menace de faire chuter les productions et de rendre les véhicules inabordables pour les consommateurs.

La Russie est l’un des principaux producteurs de nickel et d’autres métaux comme l’aluminium, le palladium et bien d’autres qui sont nécessaires à la production de véhicules électriques. Face aux sanctions multinationales contre la Russie et aux restrictions imposées par la Russie sur les exportations de matières premières, les prix de ces produits de base ont grimpé en flèche.

Le London Metal Exchange (LME) a ​​suspendu les échanges de nickel après que les futurs contrats pour le métal aient plus que doublé pour atteindre 100 000 dollars la tonne. Les acheteurs ont tenté de sécuriser leurs approvisionnements dans un contexte de craintes accrues de pénuries de nickel dans un proche avenir.

« Au moment d’écrire ces lignes, le nickel a augmenté de 67,2 % aujourd’hui, ce qui représente une augmentation d’environ 1 000 $ du coût d’entrée d’un véhicule électrique moyen aux États-Unis », a écrit l’analyste automobile de Morgan Stanley dans une note.

Le nickel est un composant clé des batteries lithium-ion utilisées dans les véhicules électriques. L’introduction du métal à la cathode de la batterie augmente la densité d’énergie des batteries, ce qui se traduit par une plus grande autonomie par poids, ce qui est un facteur important pour de nombreux acheteurs de VE.

De nombreux équipementiers utilisent déjà des batteries qui utilisent des cathodes composées d’environ 60 % de nickel, mais certaines ont des concentrations de nickel encore plus élevées. Les batteries de Tesla fournies par LG Chem ont des cathodes de nickel à 90 %.

Cette augmentation de prix peut être la raison pour laquelle la pénétration des véhicules électriques sur les marchés mondiaux pourrait ralentir malgré les subventions et les incitations gouvernementales. L’adoption des véhicules électriques avait lentement augmenté alors que les équipementiers automobiles dévoilaient des plans ambitieux pour les véhicules électriques.

Mais les équipementiers qui ont expérimenté d’autres technologies de batterie, comme le phosphate de fer au lithium ou LFP, ne dépendent pas autant des approvisionnements et des prix du nickel. Mais alors que le LFP coûte beaucoup moins cher que les batteries lithium-ion, sa densité énergétique est également beaucoup plus faible. Pour les modèles moins chers, ce n’est pas vraiment un problème, mais pour les véhicules électriques haut de gamme, où l’autonomie et les performances (qui dépendent du poids) deviennent un argument de vente, les batteries LFP peuvent ne pas être des alternatives appropriées.

« L’action des prix sur le marché du nickel du jour au lendemain suggère un sentiment de panique et la compression des approvisionnements en matières premières ne va nulle part bientôt », a déclaré Jeffrey Halley, analyste principal du marché chez Oanda, à Barron’s.

La Russie est responsable de la production de 7 % du nickel mondial de qualité supérieure, bien que l’Indonésie, les Philippines et la Nouvelle-Calédonie soient les principaux producteurs mondiaux de nickel, produisant ensemble plus de 1,3 million de tonnes de métal.

(Édité par : Shoma Bhattacharjee)


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