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ROBERT HARDMAN rend hommage à l’ami proche de feu la reine, David Ogilvy

Ils étaient des camarades de jeu d’enfance et de bons amis tout au long du plus long règne de l’histoire britannique.

Dans les moments les plus sombres d’Elizabeth II – pendant son « annus horribilis » de 1992 et après la mort de Diana – le comte d’Airlie a aidé la reine et sa famille à traverser la tempête.

Ses réformes astucieuses ont laissé la monarchie dans un état infiniment meilleur pour faire face aux défis du 21e siècle. Née moins d’un mois après la reine, on disait souvent qu’elle l’appelait parfois « mon jumeau ».

Dernier témoin du couronnement de George VI en 1937, le 13e comte d’Airlie était peut-être le plus ancien invité au couronnement de Charles III à l’abbaye de Westminster le mois dernier.

Il y a neuf mois, lui et sa femme, Ginny, une dame d’honneur très populaire, faisaient partie des quelques privilégiés invités aux funérailles d’État de feu la reine à l’abbaye ainsi qu’à son service d’incarcération à la chapelle St George de Windsor.

Dans les moments les plus sombres d’Elizabeth II – pendant son « annus horribilis » de 1992 et après la mort de Diana – David Airlie a aidé la reine et sa famille à traverser la tempête

Ce sont cependant les treize années de David Airlie en tant que Lord Chamberlain – en fait président non exécutif – de la Maison royale qui lui ont valu sa place dans les livres d’histoire comme l’un des grands élisabéthains.

Comme il aimait toujours le rappeler à la fois à la famille royale et à son personnel : « Les choses ne sont jamais aussi mauvaises que vous le pensez, ni aussi bonnes que vous le souhaitez. »

Le plus fier des Écossais, il a grandi au château de Cortachy à Angus, près de la maison ancestrale de la reine mère. Le jeune Lord Ogilvy (son titre de courtoisie) est passé par Eton et les Scots Guards, servant dans l’urgence malaise, avant de se lancer dans une carrière dans la ville.

Il a succédé à son père au comté en 1968. Intelligent, charmant et diplomate, il est devenu président de Schroders en 1977. À ce moment-là, Ginny était devenue dame d’honneur de la reine et le couple avait six enfants.

Au milieu des années 80, alors que tout semblait ensoleillé dans le jardin royal avec des mariages, des bébés et une couverture élogieuse, la reine était consciente des problèmes financiers imminents. Le modèle séculaire de financement géorgien du chef de l’État, la liste civile, ne tenait pas compte de l’inflation.

Chaque fois que le budget devait être augmenté, la reine était attaquée pour « une augmentation de salaire ». Le gouvernement de Margaret Thatcher réprimait toutes les formes de dépenses inutiles et la maison royale était une cible privilégiée.

Le monarque a décidé qu’il était temps de changer et a demandé à David Airlie de bousculer une institution encore dans un état d’esprit victorien.

David Airlie (à gauche) est vu avec son frère Angus, les princesses Elizabeth et Margaret et Anne Glenconner, la demoiselle d'honneur de feu la reine lors de son couronnement en 1953

David Airlie (à gauche) est vu avec son frère Angus, les princesses Elizabeth et Margaret et Anne Glenconner, la demoiselle d’honneur de feu la reine lors de son couronnement en 1953

David Airlie (vu ici avec la princesse Margaret en 1948) était une figure clé de la maison royale, séjournant régulièrement à Sandringham et Balmoral pour aller tourner avec la famille

David Airlie (vu ici avec la princesse Margaret en 1948) était une figure clé de la maison royale, séjournant régulièrement à Sandringham et Balmoral pour aller tourner avec la famille

L'épouse du comte Virginia, vue ici ensemble, était l'une des dames d'honneur de feu la reine

L’épouse du comte Virginia, vue ici ensemble, était l’une des dames d’honneur de feu la reine

David Airlie et sa femme Virginia rayonnent à leur arrivée pour la répétition de leur mariage en 1952

David Airlie et sa femme Virginia rayonnent à leur arrivée pour la répétition de leur mariage en 1952

Le prince Charles est vu avec Lord Airlie à RAF Northolt en 1997 après l'arrivée du corps de la princesse Diana après sa mort dans un accident de voiture

Le prince Charles est vu avec Lord Airlie à RAF Northolt en 1997 après l’arrivée du corps de la princesse Diana après sa mort dans un accident de voiture

La reine et le prince Philip avec Lord Airlie assistent à une garden-party au palais de Buckingham

La reine et le prince Philip avec Lord Airlie assistent à une garden-party au palais de Buckingham

Lord Airlie est vu debout derrière le roi Charles alors qu'il procède à une investiture en tant que prince de Galles en 1986

Lord Airlie est vu debout derrière le roi Charles alors qu’il procède à une investiture en tant que prince de Galles en 1986

« Il a pris sur lui de convoquer les chefs de département et de lire l’acte d’émeute », m’a dit un Lord Chamberlain plus tard, Earl Peel.

‘Il a dit: ‘C’est inacceptable. Nous ne travaillons pas avec des budgets correctement maîtrisés. Je souhaite voir le changement. Et ça n’a pas fait trembler quelques cages, je peux vous le dire.

Après avoir obtenu l’autorisation de la reine, Lord Airlie a chargé le consultant en gestion Michael Peat de mener et de mettre en œuvre le programme de modernisation le plus exhaustif depuis l’ère de Prince Albert.

Le résultat a été un accord radicalement différent sur la liste civile, fixé pour dix ans à partir de 1990. Ses réformes s’étaient avérées si efficaces que lorsque l’accord a été renouvelé en 2000, la somme est restée la même pendant une autre décennie.

Après 20 ans sans augmentation budgétaire, il a été remplacé par le système actuel, le Sovereign Grant. Il y a une certaine ironie à ce que les chiffres de cette année soient annoncés le même jour que la mort de Lord Airlie.

Après l’incendie du château de Windsor en 1992, c’est lui qui a aidé à concevoir le plan de financement des réparations en ouvrant le palais de Buckingham. Bien avant que les exonérations fiscales historiques de la monarchie ne deviennent un point d’éclair, Lord Airlie avait élaboré des plans pour que la reine paie l’impôt sur le revenu.

Lorsque Diana, princesse de Galles, a été tuée à Paris en 1997, Lord Airlie et son équipe avaient déjà élaboré des plans funéraires au moment où la machine New Labour de Tony Blair est venue à bord pour en prendre le crédit.

Le comte d'Airlie est vu lors de la cérémonie de l'Ordre du chardon à la cathédrale St Giles, à Édimbourg, en 2018

Le comte d’Airlie est vu lors de la cérémonie de l’Ordre du chardon à la cathédrale St Giles, à Édimbourg, en 2018

Le comte d'Airlie est vu à son bureau en 1986, alors qu'il était Lord Chamberlain

Le comte d’Airlie est vu à son bureau en 1986, alors qu’il était Lord Chamberlain

En écrivant mon livre, Queen of Our Times, j’ai longuement parlé à Lord Airlie. Il a expliqué que le palais avait déjà déchiré tous les plans existants et qu’il avait soumis une longue note à la reine expliquant « l’importance de saisir et de refléter l’humeur publique de » la princesse du peuple «  ».

La nuit, il se promenait incognito parmi la foule. « Ce qui était sinistre, c’était le silence total », a-t-il déclaré.

« En rentrant dans mon bureau à Buckingham Palace, je me suis dit: » Faites juste attention. Et c’est ce que nous avons fait.

Il y a tout juste deux mois, j’ai organisé un déjeuner pour les demoiselles d’honneur et les pages qui avaient participé au sacre de 1953. Tous étaient ravis lorsque David Airlie est venu, avec Ginny, pour nous régaler de récits de l’événement de 1937 (il avait été page de son père, se souvient-il, et avait provoqué une terrible chute lorsqu’il avait perdu son épée).

David Airlie a toujours été modeste quant à son rôle dans l’histoire royale moderne. « L’essentiel est qu’il soit en bon état », a-t-il déclaré à propos de la monarchie. ‘Ça l’est vraiment.’ En grande partie, il faut le dire, à cause de lui.

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