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Rory McIlroy cherche la magie qu’il a évoquée l’année dernière


DUBAI, Emirats Arabes Unis – Depuis que Rory McIlroy est arrivé aux Emirats Arabes Unis ce week-end, il a vu son classement mondial n ° 1 préservé en raison du putt manqué d’un autre homme en Californie, a été entraîné dans un drame sur le terrain de conduite pour savoir s’il a ignoré un transfuge de LIV Golf et s’est fait lancer un tee en représailles, et a mentionné comment il avait reçu une assignation à comparaître la veille de Noël.

Mais jeudi, après l’un des préludes de tournoi les plus bizarres de mémoire récente, McIlroy devrait jouer un tour de compétition pour la première fois en 2023 et donner à son sport un aperçu de sa forme qui a ravivé une partie de la fièvre l’année dernière. qui l’a suivi plus tôt dans sa carrière.

« Je me suis évidemment entraîné à la maison et je me suis bien entraîné, mais c’est toujours le premier tournoi de l’année, je retourne sur le terrain de golf, j’essaie juste de me remettre à l’aise avec des coups sur le parcours et des visuels et tout ce genre de choses, » McIlroy a déclaré mercredi à Dubaï, où il a connu une débâcle en janvier dernier mais une performance suffisante en novembre pour remporter la couronne des points de la saison pour le DP World Tour, alors que l’European Tour est actuellement commercialisé.

« Je suis sûr que ce sera un peu de rouille pour commencer la semaine, mais j’espère que je pourrai m’en débarrasser », a-t-il poursuivi.

À certains égards, l’examen minutieux n’a jamais été aussi grand. Lorsque McIlroy a remporté un championnat majeur pour la dernière fois, il avait 25 ans et le fonds souverain de l’Arabie saoudite ne souscrivait pas à un rival éclatant des meilleurs circuits de golf masculins au monde. Il a maintenant 33 ans, avec un bilan frustrant d’appels rapprochés mais une stature retrouvée en tant que porte-parole prééminent de l’établissement de golf contre LIV.

Il a passé une grande partie de l’année écoulée à répondre publiquement à des questions sur le circuit soutenu par l’Arabie saoudite – en réponse à une mercredi, par exemple, il a effectivement appelé Greg Norman, directeur général de LIV, faible – et à y répondre en privé. Il a néanmoins joué un golf exceptionnel, remportant le titre de points du circuit européen, remportant la FedEx Cup du PGA Tour et ne terminant pas pire que la huitième place dans les tournois majeurs de 2022. Le prix, a-t-il suggéré mercredi, était l’épuisement et la décision de « se distancer en quelque sorte du jeu de golf » pendant un certain temps.

Après avoir joué un événement d’exhibition avec Jordan Spieth, Justin Thomas et Tiger Woods le 10 décembre, il a caché ses clubs et ne les a repris que cette année. Tenant à sa préférence pour commencer les compétitions d’une année civile au Moyen-Orient, il a exercé son droit de sauter le Tournoi des Champions du PGA Tour à Hawaï. Il a occupé le classement n ° 1, qu’il a quand même récupéré en octobre, mais Scottie Scheffler a failli le reprendre dimanche, et Jon Rahm est menaçant, ayant remporté deux tournois cette année, tous deux à 27 sous le par. (Rahm pourrait essentiellement s’emparer du meilleur classement samedi, lorsque l’événement du PGA Tour à Torrey Pines, où il a remporté l’US Open 2021, se terminera.)

« Nous savons tous que Jon est l’un des meilleurs joueurs du monde, qu’il y ait un 1 à côté de son nom ou un 2 à côté de son nom, cela n’a pas vraiment d’importance », a déclaré McIlroy à propos de Rahm mercredi.

C’est peut-être vrai. Mais malgré tous les défauts du système de classement mondial officiel de golf, y compris la formule qui sous-estime le jeu de Rahm ces derniers mois, il y a toujours du pouvoir dans la mystique de la première place et de la valeur dans son marketing.

Le Dubai Desert Classic à l’Emirates Golf Club, où McIlroy a remporté deux victoires et fait sa première coupe sur le circuit européen, offre une première occasion de se réaffirmer avant l’assaut d’événements du PGA Tour et la pression qui promet de se profiler début avril, quand il sera essayer de terminer le Grand Chelem de carrière au Tournoi des Maîtres.

La question pour McIlroy est de savoir si sa quête pour rééquilibrer sa vie était nécessaire pour son jeu, ou si, malgré le chaos et la vidange de l’année dernière, son rôle principal dans le tumulte du golf a contribué à alimenter un jeu plus précis. Et la réalité pour McIlroy et ses rivaux, c’est que le tumulte fait désormais partie intégrante du golf professionnel.

Rien que mardi, le PGA Tour a demandé à un tribunal américain de le laisser intensifier sa campagne de pression légale contre LIV et le fonds de richesse, et ici à Dubaï, Patrick Reed, le vainqueur du Masters 2018 qui a rejoint LIV l’année dernière, a approché McIlroy pour un salut.

D’après le récit de McIlroy, il était occupé par son programme d’entraînement et « ne ressentait pas le besoin de reconnaître » Reed.

Dans une interview, cependant, Reed a proposé une explication différente : « Je savais que c’était à cause de LIV. » Bien que la férocité des secondes suivantes ait fait l’objet de nombreux commérages et de discussions sur les réseaux sociaux, l’un des tees LIV de Reed s’est retrouvé dans les environs de McIlroy.

McIlroy a déclaré qu’il « n’avait pas du tout vu de tee venir dans ma direction, mais apparemment c’est ce qui s’est passé ». Reed, qui a déploré certains articles de presse qui, selon lui, l’ont décrit comme ayant « reculé et lui en a lancé un », a suggéré que ce qui s’était passé était plus proche d’un film ou d’un lancer, un effort malicieux pour apaiser des mois de tensions.

Malgré les détails les plus fins du kerfuffle, la stratégie n’a pas fonctionné. Après qu’un journaliste ait demandé à McIlroy mercredi s’il pouvait envisager une relation réparée avec Reed un jour, la transcription officielle de la tournée n’a pas inventé de réponse orale de McIlroy, qui est resté silencieux. Au lieu de cela, il offrait un commentaire du moment entre parenthèses et d’une précision exquise: «Expression faciale incrédule». (Plus tôt, McIlroy a critiqué la réputation de Reed en matière de litige, en disant: « Si les rôles étaient inversés et que je lui aurais jeté ce tee-shirt, je m’attendrais à un procès. »)

McIlroy s’est ensuite retiré sur le practice, qui mercredi a été la cible répétée d’averses qui ont entraîné la fermeture d’écoles dans un émirat voisin. Les prévisions prévoient également de la pluie jeudi et vendredi.

Cela pourrait être une bonne nouvelle pour McIlroy, qui a prospéré dans des conditions météorologiques qui penchaient vers le misérable et a remporté ses quatre titres majeurs après des conditions sous-optimales.

Il ne va bien sûr pas gagner un majeur à Dubaï. Mais il a déclaré mercredi qu’un sentiment « d’un peu de travail inachevé » persistait après sa performance de 2022 dans le Desert Classic.

Le régler, il le sait, enverrait un message bien au-delà de tout practice émirati.


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