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Solar Orbiter espionne un « hérisson » lors d’un passage rapproché du soleil


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Le premier passage rapproché du soleil de la mission Solar Orbiter en mars a révélé notre étoile sous un nouveau jour.

Le vaisseau spatial, qui a survolé le soleil le 26 mars, a renvoyé un trésor de nouvelles images et perspectives après s’être approché à moins d’un tiers de la distance entre le soleil et la Terre. Le bouclier thermique de Solar Orbiter a atteint environ 932 degrés Fahrenheit (500 degrés Celsius), mais a fonctionné comme prévu et a protégé le vaisseau spatial lors de son premier survol historique.

Solar Orbiter est équipé d’un bouclier thermique multicouche, un revêtement spécial appelé « Solar Black » fabriqué à partir d’os brûlés et de portes coulissantes qui protègent ses instruments. Le vaisseau spatial dispose également de panneaux solaires qui peuvent s’éloigner des pires éléments de chaleur et de refroidissement à l’intérieur. Ensemble, ceux-ci empêchent le vaisseau spatial de fondre pendant qu’il étudie le soleil.

La mission, un effort conjoint entre la NASA et l’Agence spatiale européenne, a capturé des vues de puissantes éruptions et des éjections de masse coronale et des perspectives des pôles solaires inexplorés. L’orbiteur même espionné une nouvelle fonctionnalité surnommée le « hérisson ».

Les scientifiques commencent à peine à analyser l’ensemble des données capturées par les 10 instruments scientifiques de l’orbiteur, mais les informations permettront d’approfondir notre compréhension du comportement du soleil et de la manière dont il affecte la météo spatiale, qui a un impact sur la Terre.

Le soleil devient plus actif et Solar Orbiter a observé ses crises de colère alors que le soleil se dirige vers le maximum solaire.

Il est important de comprendre le cycle solaire, car la météo spatiale causée par le soleil – les éruptions comme les éruptions solaires et les événements d’éjection de masse coronale – peut avoir un impact sur le réseau électrique, les satellites, le GPS, les compagnies aériennes, les fusées et les astronautes dans l’espace.

Tous les 11 ans, le soleil complète un cycle solaire d’activité calme et orageuse et en entame un nouveau. Le cycle solaire actuel, le cycle solaire 25, a officiellement commencé en décembre 2019, et le prochain maximum solaire, lorsque le soleil connaît un pic d’activité, devrait se produire en juillet 2025.

Au cours d’un cycle solaire, le soleil passe d’une période calme à une période très intense et active. Cette activité est suivie en comptant les taches solaires et combien sont visibles au fil du temps. Les taches solaires, ou taches sombres sur le soleil, sont le point d’origine des éruptions explosives et des événements d’éjection qui libèrent de la lumière, de la matière solaire et de l’énergie dans l’espace.

Cela place Solar Orbiter et une autre mission appelée Parker Solar Probe, dans une position idéale pour observer alors que nous nous dirigeons vers le maximum solaire.

Solar Orbiter espionne un « hérisson » lors d’un passage rapproché du soleil

Alors que Solar Orbiter prend de nouvelles images détaillées du soleil, les scientifiques tentent de déterminer ce qu’ils voient, en les comparant aux observations solaires passées des missions précédentes pour déterminer s’il s’agit de caractéristiques connues ou de phénomènes inconnus. L’une de ces découvertes inattendues a été surnommée « le hérisson », une caractéristique qui s’étend sur 15 534 miles (25 000 kilomètres) sur le soleil et a des pics de gaz chauds et froids.

Actuellement, il n’y a aucune explication sur ce que c’est ou comment il s’est formé dans l’atmosphère du soleil.

Solar Orbiter a également capturé un film d’une zone active sur le soleil où le champ magnétique libère des boucles qui s’élèvent dans l’atmosphère. Le gaz se déplace autour des boucles, se refroidit et crée une « pluie coronale » à la surface du soleil. L’équipe scientifique a également vu de la « mousse coronale », où le gaz brillant crée des motifs en dentelle sur le soleil.

« Les images sont vraiment à couper le souffle », a déclaré David Berghmans, chercheur principal de l’instrument Extreme Ultraviolet Imager à l’Observatoire royal de Belgique, dans un communiqué. « Même si Solar Orbiter arrêtait de prendre des données demain, je serais occupé pendant des années à essayer de comprendre tout cela. »

La mission Solar Orbiter est conçue pour étudier l’atmosphère extérieure du soleil, appelée couronne, et déterminer comment le soleil interagit avec l’héliosphère, une bulle pleine de particules chargées libérées par le soleil qui s’étend au-delà des planètes de notre système solaire. La météo spatiale est créée lorsque le soleil libère son flux de particules chargées, appelé vent solaire, ainsi que l’activité des champs magnétiques solaires.

La couronne peut atteindre un million de degrés Celsius (1,8 million de degrés Fahrenheit), tandis que la surface est de 5 000 degrés Celsius (9 000 degrés Fahrenheit). Solar Orbiter pourrait aider à déterminer pourquoi la température semble s’éloigner du noyau du soleil, plutôt que de baisser.

Solar Orbiter espionne un « hérisson » lors d’un passage rapproché du soleil

Les instruments du vaisseau spatial enregistrent les données du vent solaire et des champs magnétiques et tentent de les retracer jusqu’à leurs origines à travers l’environnement magnétique complexe et jusqu’au soleil. Chaque instrument est chargé d’observer et d’enregistrer différents aspects du soleil. La combinaison de ces connaissances pourrait un jour être utilisée pour aider les scientifiques à prévoir la météo spatiale depuis la Terre.

Avant le survol rapproché, Solar Orbiter était essentiellement en amont de la Terre et a observé des vents solaires et des éjections de masse coronale qui pourraient se diriger vers la Terre. L’envoi de données en temps réel à la vitesse de la lumière a alerté les astronomes pour qu’ils surveillent les aurores sur Terre.

Mais surveiller la météo spatiale de cette manière pourrait également nous aider à mieux protéger notre infrastructure technologique et même les astronautes de la Station spatiale internationale. Une future mission de l’ESA, Vigil, sera éventuellement placée en un point d’un côté du soleil et observera les éjections de masse coronale se dirigeant vers la Terre.

Solar Orbiter se met maintenant en position pour un troisième survol de Vénus en septembre et son prochain passage rapproché du soleil en octobre.

D’autres survols rapprocheront de plus en plus le vaisseau spatial de l’étoile dans les années à venir. Progressivement, le vaisseau spatial augmentera son orientation pour étudier les régions polaires du soleil plus directement que jamais auparavant.

Cette vue inédite des pôles pourrait aider les scientifiques à comprendre l’environnement magnétique polaire complexe du soleil, ce qui pourrait révéler le véritable cœur du cycle solaire.


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